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Los humanos podrían haber domesticado el fuego mucho antes de lo que habíamos imaginado

Una nueva técnica de investigación ha encontrado indicios de que los humanos manejaban el fuego hace casi un millón de años atrás

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Nadie duda que la domesticación del fuego ha sido un elemento capital para la evolución humana. Cambió nuestra fisionomía, nuestro comportamiento y nos salvó de una buena dosis de agentes patógenos potencialmente dañinos. De ahí que sea vital para los antropólogos saber en qué momento comenzó todo. Pero ahora, una nueva investigación apunta que la domesticación del fuego pudo llegar antes de lo que imaginábamos.

Pese a que se sabe que el Homo Erectus ya conocía el fuego hace más de un millón y medio de años, hay indicios de que los homínidos no supieron manejarlo de forma controlada hasta hace unos 400.000 o 500.000 años atrás. Sin embargo, una investigación recién publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences, sostiene que las pistas encontradas en un yacimiento de Israel apuntan a que los homínidos podrían haber llegado a manejar el fuego hace casi ya un millón de años.

Para llegar a esta conclusión, los investigadores utilizaron lo que se conoce como un termómetro espectroscópico, un dispositivo capaz de detectar cambios químicos diminutos gracias a una serie de algoritmos de aprendizaje profundo. Esta técnica nos permite saber si una serie de fósiles se han visto expuestos a un calor determinado.

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Herramientas de sílex encontradas en el yacimiento de Hebrón.
Herramientas de sílex encontradas en el yacimiento de Hebrón.
Imagen: Zane Stepka)

Los investigadores utilizaron el termómetro espectroscópico con una serie de fósiles encontrados en un yacimiento en la región de Hebrón, Israel, que habían sido datados con una antigüedad de entre 800.000 y 1.000.000 años. Aunque a simple vista no había indicios de que estas herramientas de sílex hubiesen estado expuestas al fuego, sus cambios químicos detectados por el termómetro y por los algoritmos de aprendizaje profundo demostraron algo muy diferente: habían soportado temperaturas muy diversas, y algunas habían llegado a superar los 400 grados.

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Este hecho no puede certificar a ciencia cierta que ese calor proviniese de un fuego controlado, al fin y al cabo, el fuego podría haber tenido otras causas, como un posible incendio forestal cercano. Pero que hubiese esa concentración de herramientas y de huesos parece indicar que los homínidos controlaban el fuego en ese asentamiento.

Ahora, este grupo de científicos espera que se pueda poner en práctica su técnica en más yacimientos y que esto ayude a dirimir si los humanos habían llegado a controlar el fuego antes de lo que habíamos pensado. 

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[Vía: ScienceAlert]