Imagen: El virus de la encefalitis equina del este (en rojo) se ve magnificado en el tejido de la glándula salival de un mosquito infectado. (Fred Murphy; Sylvia Whitfield (CDC))

Una de las enfermedades m├ís peligrosas pero afortunadamente raras transmitidas por mosquitos se ha vuelto a detectar en Florida, cuentan funcionarios estatales de salud. Seg├║n un aviso p├║blico emitido este mes por el Departamento de Salud de Florida en el Condado de Orange, el virus de la encefalitis equina del este (EEEV) se encontr├│ en el estado. El virus es capaz de causar da├▒o cerebral severo que puede matar hasta un tercio de las v├şctimas humanas.

El EEEV puede propagarse a trav├ęs de varias especies de mosquitos, incluidos los que viven en las zonas m├ís c├ílidas de EE. UU. Aunque muchas personas infectadas con EEEV no desarrollan s├şntomas o solo tienen s├şntomas gripales, alrededor del 5 por ciento experimentan una inflamaci├│n cerebral grave ( la encefalitis titular). Esta hinchaz├│n puede provocar dolores de cabeza, somnolencia, convulsiones y coma, y ÔÇőÔÇőla muerte llega tan pronto como dos d├şas despu├ęs de que comienzan los s├şntomas. E incluso si tienes la suerte de sobrevivir a la experiencia, probablemente te quedar├ís con un deterioro neurol├│gico de por vida.

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La gracia salvadora es que EEEV rara vez entra en contacto con personas. Su principal especie de vector (el insecto que propaga la enfermedad) tiende a vivir en áreas pantanosas lejos de las ciudades. Los humanos, e irónicamente los caballos, son en realidad un callejón sin salida para el virus, ya que no se replica lo suficiente en nuestros cuerpos como para que otros mosquitos lo absorban y mantengan la cadena de transmisión. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, hay un promedio de siete casos de EEEV diagnosticados anualmente solo en EE. UU. En 2018, solo hubo seis.

A├║n as├ş, Florida es uno de los estados donde se sabe que EEEV aparece, junto con Massachusetts, Nueva York y Carolina del Norte. Los funcionarios de salud e investigadores en EE. UU. a menudo usan gallineros para enfermedades transmitidas por mosquitos como EEEV y Virus del Nilo Occidental, coloc├índolos en ├íreas end├ęmicas donde a los mosquitos les gusta frecuentar y analizar su sangre peri├│dicamente. Seg├║n el departamento de salud, el virus se detect├│ en estas llamadas aves centinela.

ÔÇťVarios pollos centinelas dieron positivo en la infecci├│n por el virus de la encefalitis equina del este (EEEV)ÔÇť, dijo el aviso. ÔÇťEl riesgo de transmisi├│n a los humanos ha aumentadoÔÇŁ.

No hay p├ínico inmediato. Pero enfermedades como el EEEV y el Nilo Occidental, la enfermedad transmitida por mosquitos m├ís com├║n en EE. UU. actualmente, sin duda se volver├ín m├ís frecuentes en el pa├şs a medida que avance el cambio clim├ítico. Y en este momento, no hay un tratamiento o vacuna espec├şfica para EEEV disponible. Entonces, como muchas cosas afectadas por el cambio clim├ítico, esta horrible, aunque todav├şa rara, afecci├│n est├í a punto de da├▒ar a m├ís personas en un futuro no muy lejano.

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Para aquellos que buscan mitigar el riesgo de picaduras de mosquitos, deben usar repelentes en el cuerpo y ropa (los repelentes hechos con DEET, picaridina, aceite de eucalipto de lim├│n, para-menta-diol e IR3535 son efectivos, seg├║n los funcionarios de salud). Las personas que trabajan en ├íreas donde los mosquitos est├ín siempre presentes tambi├ęn podr├şan ayudar al usar pantalones y mangas largas. Tambi├ęn┬ámantenerse limpio de cualquier fuente de agua estancada fuera del hogar y , por supuesto, de darse el caso, una piscina limpia tambi├ęn ayuda.