El satélite IMAGE durante unas pruebas en las instalaciones Lockeed-Martin. Imagen: NASA

El sat√©lite IMAGE, propiedad de la NASA con un valor de $150 millones, se volvi√≥ inoperativo solo cinco a√Īos despu√©s de su lanzamiento al espacio en 2000. Sin embargo, se ha reactivado de repente y est√° transmitiendo informaci√≥n, seg√ļn Science.

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El astr√≥nomo Scott Tilley estaba buscando rastros de Zuma, un sat√©lite clasificado del gobierno estadounidense cuyo prop√≥sito se desconoce. El sat√©lite fue declarado una ‚Äúp√©rdida total‚ÄĚ poco despu√©s de su lanzamiento. Durante esta b√ļsqueda, Tilley se sorprendi√≥ al descubrir una se√Īal de un sat√©lite llamado ‚Äú2000-017A‚ÄĚ.

En un blog publicado a principios de la semana, Tilley escribió que mediante una comparación de órbitas, pudo confirmar que el satélite que había encontrado se trataba del Imager for Magnetopause-to-Aurora Global Exploration (IMAGE por sus siglas en inglés). El satélite le pertenecía a la NASA, que lo había dado por perdido.

IMAGE durante su construcción. Imagen: NASA/Space News

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Los instrumentos de IMAGE. Imagen: NASA

IMAGE fue lanzado en 2000 y declarado perdido en 2005. Sigue transmitiendo datos más allá de la telemetría simple, lo cual indica que algunos de los seis instrumentos a bordo del satélite podrían seguir operativos. Es posible que el satélite se encendió de nuevo durante el periodo de tiempo en el cual la órbita de la Tierra eclipsó sus paneles solares, drenó sus baterías y forzó un reinicio de sus sistemas.

Seg√ļn AmericaSpace, un consejo cuyo objetivo era investigar el fallo del sat√©lite concluy√≥ que un ‚Äúinstant trip inducido del regulador de potencia de estado s√≥lido‚ÄĚ probablemente era lo que condujo al fallo original, aunque comentaron que hab√≠a una peque√Īa posibilidad de que el regulador se reiniciara en 2007 o en un eclipse subsecuente.

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‚ÄúHay buenas posibilidades de que est√© vivo [el sat√©lite]‚ÄĚ, le dijo Patricia Reiff, una f√≠sica que estudia plasma espacial e investigadora original de la misi√≥n, a Science.

El diario científico destacó que la NASA ahora estaba estudiando si era posibilidad reactivar el satélite y sus instrumentos por completo.

Desde el anuncio de Tilley, los científicos del proyecto han pasado unos días furiosamente buscando el software antiguo y los archivos. Este fin de semana, la NASA intentará contactar con IMAGE con sus antenas de radio del espacio profundo. El Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad de Johns Hopkins en Laurel, Maryland y los investigadores de la Universidad de California en Berkley harán lo mismo.

Actualmente el equipo est√° confundido sobre por qu√© parece que la rotaci√≥n de la nave espacial se ha desacelerado, lo cual podr√≠a hacer que la comunicaci√≥n sea m√°s dif√≠cil. ‚ÄúEl equipo est√° ansioso mientras espera un intercambio de informaci√≥n entre IMAGE y [los equipos de la Tierra]‚ÄĚ, afirm√≥ Reiff.

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De acuerdo con AmericaSpace, IMAGE ya hab√≠a completado su misi√≥n de dos a√Īos original, que era ‚Äúestudiar la respuesta global de la magnetosfera de la Tierra a los cambios en el viento solar‚ÄĚ. Cuando dej√≥ de comunicarse en 2005, hab√≠a sido responsable de 37 ‚Äúdescubrimientos cient√≠ficos √ļnicos‚ÄĚ. Por ejemplo, seg√ļn la NASA, antes de que se lanzara IMAGE, cient√≠ficos sab√≠an que los auroras ‚Äúse produc√≠an por part√≠culas cargadas del sol y su interacci√≥n con el campo magn√©tico de la Tierra‚ÄĚ, pero no ten√≠an forma de medir esa interacci√≥n.

Si de verdad ha sido reactivado, el satélite antiguo todavía debería de tener la capacidad de contribuir a más descubrimientos sobre el clima del espacio y la magnetosfera, lo cual es buena ingeniería por parte de la NASA.

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[Science]