La medicina lleva a√Īos extrayendo sustancias de plantas, semillas u hongos pero ¬Ņqu√© ocurre cuando una sustancia en concreto solo se encuentra en una planta en peligro de extinci√≥n? Un equipo de cient√≠ficos ha dado con una ingeniosa forma de replicarla.

La planta de la que estamos hablando es la manzana de mayo del Himalaya (Podophyllum hexandrum). Esta peque√Īa planta contiene grandes cantidades de podofilotoxina, un compuesto utilizado para crear una droga llamada Etoposide. A su vez, esta droga es un potente agente anticancer√≠geno utilizado en tratamientos de todo tipo de tumores malignos, desde el c√°ncer de piel al de pulm√≥n o el linfoma.

Actualmente, la Etoposide se extrae de la variante americana de la manzana de mayo del Himalaya, pero esa variante es una planta de crecimiento muy lento y, además, no produce grandes cantidades de podofilotoxina. Para empeorar las cosas, ninguno de los intentos de sintetizar esta valiosa materia prima ha tenido éxito.

La toxina que solo aparece cuando la planta est√° en peligro

Para dificultar m√°s el trabajo, la planta no siempre tiene podofilotoxina. El veneno es un mecanismo de defensa que la planta solo genera cuando nota que est√° en peligro, como cuando algunos insectos comienzan a devorar sus hojas.

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Un equipo de bioqu√≠micos de la Universidad de Stanford ha invertido a√Īos en practicar peque√Īos pinchazos en plantas de manzana de mayo del Himalaya para despu√©s estudiar las enzimas y compuestos que genera la planta. Despu√©s, han modificado bacterias para introducir esos genes en plantas de Nicotiana benthamiana, una variedad del tabaco de r√°pido crecimiento muy utilizada en bot√°nica.

Despu√©s de m√ļltiples ensayos, el equipo dirigido por la ingeniera qu√≠mica Elizabeth Sattely ha logrado lo que parec√≠a imposible: una variedad modificada gen√©ticamente de la planta del tabaco que produce podofilotoxina en cantidades industriales. La variante abre la puerta a tratamientos contra el c√°ncer m√°s asequibles y comunes, e incluso permitir√° refinar el compuesto para investigar tratamientos m√°s eficaces contra la odiada enfermedad.

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Por si os lo estabais preguntando, la podofilotoxina en estado natural es un veneno. Aunque sirva para generar drogas anticancerígenas, fumar hojas de planta de tabaco modificada con extra de veneno probablemente no cure el cáncer sino que lo cause más rápido. [vía Science]

Fotos: Planta y flores de la manzana de mayo Himalaya / Shutterstock

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