El 19 de enero de 2006, la sonda New Horizons abandonaba la Tierra para emprender un viaje de casi una década en busca de Plutón, planeta enano. Desde hace unos días está más cerca del mismo que nosotros del Sol. Llegará allí el próximo 14 de julio en un evento histórico y después de un viaje de casi 6.000 millones de kilómetros.

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Para la New Horizons, Plutón y Caronte son de momento los dos puntos borrosos que se ven en la imagen de arriba. Y aunque muestra poco más que dos motas deformes flotando en la inmensidad del espacio la realidad es que la distancia tan brutal que nos separa del planeta enano hace que nuestras mejores fotos del mismo no sean mucho mejores. Esta canica difusa es la mejor idea que nos podemos hacer de Plutón.

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Caronte es la principal de sus Lunas, pero se acompa√Īa de otras cuatro m√°s peque√Īas: Hidra, Styx, Nix y Cerberos. Dos de ellas ni siquiera las conoc√≠amos cuando New Horizons abandon√≥ la Tierra en 2006. New Horizons no es una sonda muy grande, tiene el tama√Īo aproximado de un piano de cola, o de una cama grande. Sus c√°maras nos dar√°n las mejores im√°genes hasta la fecha de la superficie del planeta, con sus sensores podremos detectar las part√≠culas que escapan de la fina atm√≥sfera que tiene el planeta enano y adem√°s tendremos una idea mucho m√°s aproximada de su superficie. Tan aproximada, de hecho, que podremos realizar una topograf√≠a en 3D de de los valles, r√≠os y accidentes geogr√°ficos del mismo. Un mapa, detallado, del planeta (enano) m√°s distante de nuestro Sistema Solar.

Qué esperamos encontrar

La respuesta a por qué hemos decidido enviar una sonda hasta Plutón es, en realidad, bastante simple: no sabemos cómo es. No del todo, siendo técnicos. La idea más aproximada que tenemos, es una vez más, esa mancha borrosa de ahí arriba y otra serie de datos que deducimos mediante diversos cálculos y fórmulas.

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¬ŅPor qu√© sabemos tan poco? Para empezar Plut√≥n est√° lejos, muy lejos. A 6.0000 millones de kil√≥metros de nosotros. Est√° tan lejos, de hecho, que no s√≥lo nos ha costado 10 a√Īos enviar una sonda hasta all√≠ sino que toda la informaci√≥n que New Horizons capture en forma de fotos y esc√°neres tardar√° 4 horas y media.

Una vez termine de explorar el planeta, New Horizons se dirigir√° tambi√©n a Caronte y al resto de lunas de Plut√≥n. Lo interesante de Caronte es que la teor√≠a de formaci√≥n detr√°s de la misma es muy similar a la que tenemos de nuestra Luna: una colisi√≥n con otro meteorito o cuerpo celeste que ‚Äúarranc√≥‚ÄĚ una parte de la Tierra y la coloc√≥ orbitando en torno a nosotros hace mil millones de a√Īos.

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Una vez New Horizons haya completado su misi√≥n en Plut√≥n y en sus lunas, la misi√≥n no termina exactamente ah√≠. ¬ŅEl objetivo? Llevarla a√ļn m√°s all√° hasta el cintur√≥n de Kuiper y explorar los cubewanos.

Los cubewanos, con su exótico nombre, son los objetos que se colocan en el cinturón de Kuiper y van evolucionando con este. Lo interesante aquí, una vez más, es la relativa poca idea que tenemos acerca de cómo son, y por qué están ahí. Algunas teorías sostienen que son el producto del choque de cometas, otras que su formación estuvo originalmente ligada a ubicaciones más hacia dentro en el sistema Solar, entre Jupiter y Saturno, pero que el desplazamiento de la órbita de este los relegó hasta su posición actual.

Los cubewanos son interesantes porque algunos no son precisamente peque√Īos, m√°s teor√≠as apuntan a que algunos podr√≠an tener incluso un tama√Īo parecido al de Marte.

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New Horizons irá enviando nuevas fotografías y material conforme se acerque el 14 de julio. Será a partir de ese día cuando empezaremos a conocer con muchísimo más detalle cómo es y por qué está ahí nuestro querido Plutón. [Fuentes: NASA, Vox, Wired]

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