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Para qué demonios sirve el apéndice (y por qué no es tan inútil como se suele pensar)

Imagen: Pixabay

Durante años hemos escuchado que el apéndice es algo inútil que está mejor fuera de nuestro cuerpo que dentro. De hecho, hay millones de personas sin el órgano que dan fe de ello. Sin embargo, ¿qué demonios es exactamente y qué función tiene? Según la ciencia, no es tan inútil como se pensaba.

Cuando nos hablan de apendicitis a todos nos viene a la cabeza una imagen parecida, marcada por un terrible dolor abdominal, seguido de una operación donde extirpan el apéndice. Ocurre que el órgano ha evolucionado en los mamíferos al menos veintinueve veces, lo cual es una señal de que algo hace.

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En el año 2016, un equipo internacional de investigadores se propuso comprender por qué aparece tantas veces. Comenzaron observando qué tipo de cosas tienen en común los animales con apéndices. Antes de ello, debían definir qué es un apéndice, ya que lo que llamamos apéndice se presenta en todas las formas y tamaños en todos los mamíferos.

Como punto de partida, los investigadores lo definieron como una sección de tejido que se extiende desde el ciego, el comienzo del intestino grueso. Luego usaron modelos informáticos para analizar datos de cientos de mamíferos. Recopilaron información sobre sus hábitats y su comportamiento social y, por supuesto, si tenían o no un apéndice. Concluyeron dos cosas.

La primera fue que el apéndice ha evolucionado más veces de lo que se ha perdido, por lo que debe tener algún tipo de ventaja evolutiva. Y la segunda, y no menos importante, que después de encontrar altas concentraciones de tejido linfático, el mismo que protege al cuerpo contra invasores extraños, concluyeron que el apéndice está involucrado en la inmunidad entre los mamíferos.

De hecho, ese parece ser el caso de los humanos. Dentro de las capas internas del apéndice encontramos todo tipo de células inmunes empaquetadas, incluidas las denominadas células T y B y los “asesinos” de células naturales, que son partes importantes de la respuesta inmune del cuerpo humano.

Sin embargo, también allí también encontramos un depósito de bacterias intestinales. Es el mismo tipo de bacteria que recubre el interior del intestino, creando una barrera protectora contra los invasores. Dada su posición privilegiada justo al lado del colon, los investigadores creen que el apéndice podría distribuir raciones de emergencia de bacterias intestinales en tiempos de crisis. Un ejemplo claro y gráfico: en los casos de diarrea extrema.

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La diarrea puede drenar los intestinos, pero el apéndice puede proporcionar una población fresca de bacterias intestinales que mantienen tu digestión por el buen camino.

Una forma de apreciar la función inmune del apéndice es ver qué sucede cuando sale. En un estudio publicado en 2015 se encontró que los pacientes que contrajeron una infección bacteriana particular, la llamada Clostridium difficile, tenían el doble de probabilidades de desarrollar una infección grave si no tenían un apéndice.

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Por supuesto, ese estudio por sí solo no prueba que el apéndice previene la infección, pero sí plantea dudas sobre si los cirujanos deben eliminar el apéndice cuando no lo necesitan, ya que eso podría causar problemas en lugar de prevenirlo.

Dicho esto, lo que sí sabemos con seguridad es que la apendicitis puede ser mortal, así que si tu apéndice necesita salir de tu cuerpo, no hay dudas. [SciShow]

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Miguel Jorge

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