Imágenes vía Twitter

Un fuerte terremoto de magnitud 8.2 con epicentro en la costa de Chiapas se pudo sentir en M√©xico y Guatemala a las 23:49 del jueves. Hay quince muertos confirmados mientras se espera que un peque√Īo tsunami alcance el litoral. Entretanto, otro fen√≥meno llama la atenci√≥n en redes sociales.

A medida que muchos sal√≠an a la calle durante el sismo m√°s fuerte que ha sacudido M√©xico desde 1985, otros miraban at√≥nitos al cielo e incluso grababan con sus tel√©fonos c√≥mo se iluminaban las ciudades. Los resplandores aparecieron durante el pico de la sacudida. No eran rel√°mpagos porque no hab√≠a ninguna tormenta. Tampoco eran transformadores cortocircuit√°ndose (aunque s√≠ los hubo) porque el cielo se encendi√≥ en distintas partes del pa√≠s. Este extra√Īo fen√≥meno se conoce como ‚Äúluces de terremoto‚ÄĚ y es parecido en apariencia a una aurora boreal. Los sism√≥logos no est√°n seguros de por qu√© ocurre, pero tienen algunas pistas.

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Las luces de terremoto se ven en menos del 0,5% de los terremotos. A menudo duran una fracci√≥n de segundo. Un estudio publicado en 2014 se remontaba al a√Īo 1600 para registrar 65 observaciones, incluidas las del gran terremoto de 1906 en San Francisco, 2007 en Per√ļ y 2009 en Italia. Una observaci√≥n m√°s reciente fue la de 2016 en Nueva Zelanda. El 97% de los casos documentados se dieron en fallas que estaban en placas continentales ‚ÄĒen lugar de zonas de subducci√≥n, donde una placa se hunde bajo la otra.

En aquel estudio, el cristal√≥grafo Friedemann Freund de la NASA y sus colegas se preguntaban si las luces de terremoto eran el resultado de una carga el√©ctrica producida por cierto tipo de roca bajo gran estr√©s tect√≥nico. ‚ÄúLas cargas pueden combinarse y formar una especie de estado similar al plasma, que puede viajar a velocidades muy altas y estallar en la superficie para producir descargas el√©ctricas en el aire‚ÄĚ, explic√≥ Freund a la revista National Geographic.

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Para comprobarlo, el f√≠sico Troy Shinbrot llen√≥ varios recipientes con harina y los agit√≥ hasta que aparecieron grietas. El cient√≠fico observ√≥ que su experimento generaba cientos de voltios de tensi√≥n el√©ctrica, y concluy√≥ que incluso los peque√Īos deslizamientos del suelo pueden cargar la tierra. Lo mismo que un rayo, pero con la carga acumul√°ndose en el suelo en lugar de las nubes.

Shinbrot aludi√≥ a un fen√≥meno luminoso conocido como triboluminiscencia. De nuevo, no es algo que los cient√≠ficos entiendan del todo, pero ocurre con materiales cuya estructura cristalina hace que los electrones sean arrancados de sus √°tomos. La triboluminiscencia es observable, por ejemplo, cuando aplastas un caramelo en la oscuridad con un martillo y aparece un peque√Īo rayo de color azul.

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