Puede ser un experimento de ciencia para ni√Īos o el v√≠deo a c√°mara lenta m√°s espectacular que ver√°s hoy, pero no es ning√ļn mito: cuando aplastas un caramelo de az√ļcar con sabor a menta ves unos diminutos destellos de luz azul que se parecen mucho a un rel√°mpago. Tienen su explicaci√≥n.

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Smarter Every Day ha hecho la prueba con un caramelo Lifesavers de sabor Wint-O-Green. Es el dulce ideal porque est√° fabricado con az√ļcar de verdad en lugar de edulcorantes artificiales. Cuando el martillo aplasta el caramelo, los √°tomos de las mol√©culas cristalinas de az√ļcar pierden electrones; esos electrones chocan con las mol√©culas de nitr√≥geno que hay en el aire que respiramos; el nitr√≥geno absorbe la energ√≠a de los electrones, y parte de esa energ√≠a acaba emiti√©ndose como luz; principalmente luz ultravioleta.

Este fenómeno se conoce como triboluminiscencia. No es algo que los científicos entiendan del todo, pero se cree que funciona como los rayos de las tormentas o las descargas de plasma de la electricidad fría. Ocurre con materiales cuya estructura cristalina hace que los electrones sean arrancados de sus átomos.

Puesto que los electrones tienen carga eléctrica negativa y los protones tienen carga positiva, su separación puede generar un campo eléctrico lo suficientemente fuerte como para extraer electrones de las moléculas de gas en el aire, un proceso de ionización que crea un plasma localizado. Estos iones de plasma golpean otras moléculas y les transfieren energía, lo que hace que emitan fotones de luz.

Como la luz que se destella es normalmente ultravioleta, el ojo humano no la puede ver. Pero el aromatizante de estos caramelos de menta, el salicilato de metilo, es fluorescente, lo que significa que absorbe la luz ultravioleta emitida por las moléculas de nitrógeno y la emite en el espectro visible, como luz azul o violeta. Por eso los destellos se ven de ese color brillante.

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Se cree que este es el mismo fen√≥meno que ilumin√≥ el cielo de Nueva Zelanda durante el terremoto de 2016. En el v√≠deo de Smarter Every Day puedes observar la belleza de estos rayos a c√°mara superlenta. Son m√°s peque√Īos cuando Destin usa un martillo para aplastar el caramelo, y algo m√°s grandes cuando los destroza con la velocidad de una bala.

[Smarter Every Day]