Se llama EmDrive y es un motor supuestamente revolucionario que la ‚ÄúNASA‚ÄĚ ha probado con √©xito. Es casi ‚Äúm√°gico‚ÄĚ: no necesita combustible y en teor√≠a podr√≠a llevarnos a Marte en semanas en lugar de meses. ¬ŅFascinante? Lo ser√≠a si no fuera una idea tan rocambolesca como imposible que viola todas las leyes de la f√≠sica.

¬ŅQu√© es?

El motor EmDrive es originalmente idea del inventor e ingeniero aeron√°utico brit√°nico Roger Shawyer. Hace 15 a√Īos Shawyer cre√≥ una especie de caja de resonancia met√°lica de forma c√≥nica y conectada a un magnetr√≥n (aparato que transforma la energ√≠a el√©ctrica en electromagn√©tica en forma de microondas), dentro de la cual hizo rebotar microondas. Dado su particular dise√Īo, m√°s ancho por un lado que por otro, Shawyer asegur√≥ que en sus experimentos hab√≠a logrado conseguir algo revolucionario: una propulsor capaz de generar un m√≠nimo empuje, casi imperceptible (solo unos micronewtons), pero existente. Es decir, la primera vez en la historia que se habr√≠a inventado un motor que no necesitar√≠a combustible.

Este era el EmDrive en los primeros experimentos de Shawyer:

El EmDrive pas√≥ inadvertido durante a√Īos. Nadie crey√≥ la invenci√≥n de Shawyer porque entre otras cosas violaba por completo la primera y tercera ley de Newton (m√°s sobre eso en breve). Pero eso no impidi√≥ que otros cient√≠ficos probaran el invento.

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Por un lado, un grupo de cient√≠ficos chinos de la North Western Polytechnical University, en Xi‚Äôan, China, construy√≥ y prob√≥ otra versi√≥n del EmDrive. Sorpresa: funcion√≥. En el 2012 publicaron un informe en el que confirmaban haber logrado un empuje de entre 70 y 720 milinewtons (mN). No demasiado pero suficiente, aseguraron, para impulsar un peque√Īo sat√©lite.

Por otro lado, el estadounidense Guido Fetta (ojo, seg√ļn √©l mismo, ‚Äúexperto en ventas y marketing con m√°s de 20 a√Īos de experiencia‚ÄĚ) construy√≥ una tercera versi√≥n del EmDrive, lo llam√≥ Cannae Drive, y convenci√≥ a varios empleados de una peque√Īa unidad de la NASA para probarlo. Aqu√≠ es cuando las cosas se pusieron interesantes. ¬ŅResultado? El a√Īo pasado los empleados de la NASA reportaron sus primeros hallazgos: funcion√≥. El problema: no sab√≠an c√≥mo ni por qu√©. En el informe aseguraron:

Los resultados de la prueba indican que la cavidad resonante RF, que es √ļnica como equipo de propulsi√≥n, produce una fuerza que no es atribuible a ning√ļn fen√≥meno cl√°sico electromagn√©tico

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La √ļltima vuelta de tuerca se produjo hace solo unos d√≠as, cuando el mismo grupo de empleados de la NASA, entre ellos el pol√©mico ingeniero Harold G. White, asegur√≥ haber probado el EmDrive en vac√≠o y, sorpresa, tambi√©n funcion√≥.

La prueba en vaci√≥ era fundamental para demostrar que el impulso de experimentos anteriores no se deb√≠a a peque√Īas turbulencias t√©rmicas del aire. White y su equipo llegaron a obtener empujes en vac√≠o de unos 50 micronewtons (őľN) para 100 vatios de potencia. Seg√ļn los c√°lculos de White, un motor EmDrive alimentado por un generador nuclear port√°til de 2 megavatios permitir√≠a a una nave tripulada llegar a Marte en tan solo 70 d√≠as. Es m√°s, con tan solo 6 kilovatios de potencia (obtenidos mediante paneles solares) se generar√≠a el impulso necesario para mantener un sat√©lite geoestacionario en √≥rbita indefinidamente.

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Sobre el papel, revolucionario. La realidad: todo es pura especulación. El EmDrive ni se ha probado científicamente ni responde a las leyes más elementales de la física.

Una bofetada a Newton

El doctor en astrof√≠sica H√©ctor Socas, investigador del Instituto de Astrof√≠sica de Canarias, Espa√Īa, lo resume en conversaci√≥n telef√≥nica con Gizmodo en Espa√Īol. Seg√ļn √©l, todo es de momento una enorme bola de humo.

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‚ÄúSe ha montado una gran pol√©mica en torno a algo sobre lo que de momento no se sabe nada. No hay nada. Se han hecho experimentos pero ni est√°n completamente documentados, ni se han validado por la comunidad cient√≠fica ni la NASA se ha pronunciado oficialmente al respecto‚ÄĚ, explica.

Efectivamente, el principal escollo del EmDrive que ha puesto a casi toda la comunidad cient√≠fica en su contra es que viola directamente la ley de conservaci√≥n del momento lineal. Esta ley, consecuencia del principio de acci√≥n y reacci√≥n, o tercera ley de Newton, establece que si la resultante de las fuerzas que act√ļan sobre un cuerpo es nula, su momento lineal permanece constante en el tiempo. En otras palabras: ‚ÄúPara que exista movimiento hay que empujar algo en la direcci√≥n contraria. El EmDrive funciona supuestamente sin empujar nada en la direcci√≥n contraria‚ÄĚ, dice Socas con tono de sorna. Imposible seg√ļn las leyes b√°sicas de la f√≠sica. Socas pone otro ejemplo para entenderlo mejor.

No hace falta irse a cosas misteriosas para propulsar un objeto sin combustible. Una forma muy sencilla sería expulsando fotones. Si utilizásemos una linterna en el vacío, teóricamente esta lanza luz por un lado, expulsa fotones, eso haría que se moviera hacia el lado opuesto. Si cogiéramos una nave con un generador nuclear de energía con 2 megavatios de potencia y convirtiésemos esa energía en luz, eso produciría un empuje de unos pocos micronewtons. La gran diferencia es que esto sí cumple la ley de conservación del momento lineal: emites algo en sentido contrario, fotones. En el caso del EmDrive no se emite nada en sentido contrario.

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Experimentos no documentos, explicaciones imposibles

El otro punto d√©bil de toda esta historia es la metodolog√≠a y documentaci√≥n de los experimentos llevados a cabo hasta ahora. Simplemente no es suficiente como para que cualquier otro cient√≠fico pueda replicar los mismos resultados y, de esta forma, probar que el motor EmDrive funciona de forma universal. Y no solo eso, las explicaciones que s√≠ dan se basan en conceptos a√ļn no fundamentados cient√≠ficamente como el ‚Äúplasma virtual del vac√≠o cu√°ntico‚ÄĚ. ¬ŅQu√© demonios es el plasma virtual del vac√≠o cu√°ntico?

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‚ÄúEl vac√≠o cu√°ntico es un concepto te√≥rico, pero bien aceptado. La radiaci√≥n de Hawking sobre agujeros negros, formulada por Stephen Hawking, se basa en parte en el vac√≠o cu√°ntico. Este consiste en la creaci√≥n durante breves instantes de pares de part√≠culas y antipart√≠culas a partir del vac√≠o. Argumentan que el EmDrive en realidad s√≠ impulsa algo, pero son part√≠culas que existen en el vac√≠o‚ÄĚ, explica Socas. De lo que nadie tiene ni idea es qu√© es el ‚Äúplasma virtual del vac√≠o cu√°ntico‚ÄĚ.

Sean Carroll, f√≠sico del Instituto de Tecnolog√≠a de California, es tajante en declaraciones a Discovery: ‚ÄúNo existe tal cosa como el ‚Äúplasma virtual del vac√≠o cu√°ntico. Hay un vac√≠o, pero no hay nada parecido al plasma. Toda la teor√≠a es simplemente una estupidez‚ÄĚ.

Y a√ļn hay m√°s: un motor warp

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White y sus cuatro colegas en la NASA no se conformaron con asegurar que el EmDrive funciona sin ning√ļn tipo de combustible, adem√°s sostienen que la aceleraci√≥n que han medido es consistente con el modelo matem√°tico creado por el f√≠sico te√≥rico mexicano Miguel Alcubierre. Este sostiene que es posible crear un motor warp capaz de hacernos viajar a la velocidad de la luz sin de hecho violar la teor√≠a de la relatividad general. De nuevo pura teor√≠a sin base cient√≠fica.

‚ÄúYa puestos a tirarse a la piscina, entre los experimentos que realizaron aseguran que las mediciones indican la posibilidad de utilizar ondas electromagn√©ticas para alterar el espacio tiempo, es decir, comprimir el espacio delante y extenderlo detr√°s, de forma que te√≥ricamente avanzas a velocidades superiores a las de la luz. Aseguran que lo que han medido son alteraciones del espacio-tiempo a nivel microsc√≥pico, pero existen‚ÄĚ, explica a Gizmodo en Espa√Īol el astrof√≠sico H√©ctor Socas. ‚ÄúPuro exotismo. Esto habr√≠a que verlo formalmente publicado‚ÄĚ, remata.

No, la NASA no ha confirmado nada

Otro de los aspectos clave que ha generado toda este ruido y cobertura medi√°tica es la coletilla de ‚Äúla NASA‚ÄĚ. El hecho de que parte de los experimentos se hayan realizado por un grupo de cient√≠ficos de la NASA, y que hayan aparecido publicaciones en p√°ginas y foros asociadas a la agencia espacial, ha dado lugar a una credibilidad err√≥nea.

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S√≠, el grupo Eagleworks que lidera Harold White forma parte de la NASA, pero se trata de un min√ļsculo equipo de 5 empleados centrados en proyectos y pruebas puramente especulativos. La NASA es un organismo gigantesco, cuenta con 18.000 empleados y de ninguna forma ha validado ni confirmado que el EmDrive funcione. Todo lo contrario. Tras la pol√©mica creada se ha desmarcado del asunto en un comunicado a Space.com asegurando que no hay todav√≠a ning√ļn resultado tangible:

A pesar de que la investigaci√≥n conceptual en nuevos m√©todos de propulsi√≥n realizada por un equipo del Johnson Space Center de la NASA ha creado titulares, este es un esfuerzo muy peque√Īo que a√ļn no ha mostrado resultados tangibles. La NASA no est√° trabajando en tecnolog√≠a de un motor warp.

Tal vez, solo tal vez...

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Entre tanta fantas√≠a, patadas a la ciencia y experimentos sin probar, hay un importante matiz que s√≠ es justo realizar. Lo se√Īala muy bien Socas: ‚ÄúLa ciencia, la verdad, se basa en los experimentos que hacemos. Las leyes tienen que demostrar por qu√© esos experimentos funcionan, y no al rev√©s. Si un experimento viola los principios conocidos, y lo hace siempre, entonces hay que cambiar esos principios‚ÄĚ.

En otras palabras: hay una puerta abierta a la posibilidad, al tal vez. La f√≠sica, como cualquier otra ciencia, es un campo en constante evoluci√≥n. ¬ŅPor qu√© estos experimentos, de comprobarse de forma rigurosa que funcionan, no podr√≠an cambiar y revolucionar la ciencia? Tal vez. Ahora mismo es improbable, casi imposible. Pero tampoco se puede descartar al 100%.

‚ÄúNo hay nada imposible. Al principio ten√≠amos una ley de la conservaci√≥n de la masa, luego nos dimos cuenta que el masa puede alterarse pero se conserva la energ√≠a. Luego vino la mec√°nica cu√°ntica y cambiaron muchas cosas. Las leyes han evolucionado, hemos ido acotando su funcionalidad. Tal vez la violaci√≥n de las leyes de la f√≠sica que hace el EmDrive sea solo aparente, no real. Tal vez hay algo que desconocemos que explica todo esto‚ÄĚ, explica H√©ctor Socas.

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Sobre lo que pr√°cticamente nadie duda es que los cient√≠ficos detr√°s del EmDrive se han tirado a la piscina. Falta saber si hay agua. ‚ÄúO se encumbran o se dan un batacazo brutal y es el fin de su carrera‚ÄĚ, dice Socas. Pronto saldremos de dudas.

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