Image: Erupción del volcán de Fuego en Guatemala (AP)

Seg√ļn el √ļltimo parte oficial, la cat√°strofe que asola a Guatemala, la erupci√≥n del volc√°n de Fuego, se ha llevado la vida de al menos 69 personas y tres aldeas han desaparecido bajo toneladas de ceniza. Sin embargo, el volc√°n Kilauea de Haw√°i no registr√≥ ning√ļn fallecido. ¬ŅPor qu√© uno es tan mortal y el otro no?

Lo cierto es que el volc√°n de Fuego ha arrojado de forma m√°s o menos regular peque√Īas erupciones de gases y cenizas, estallidos que tienen poco riesgo para las poblaciones circundantes. Sin embargo, Fuego tambi√©n ten√≠a una reputaci√≥n de producir erupciones explosivas mucho m√°s grandes.

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Image: Erupción del volcán de Fuego en Guatemala (AP)

Solo en la historia registrada, el volcán ha entrado en erupción más de 60 veces, y cuando lo ha hecho, a menudo produce estas avalanchas calientes que, cuando son lo suficientemente grandes, pueden enterrar por completo a personas y pueblos enteros.

Cuando ocurren, existen dos riesgos fundamentales: las cenizas y las bombas que caen (conocidas como tefra) y flujos pirocl√°sticos. De estos dos, los flujos pirocl√°sticos son probablemente los mayores asesinos y los responsables de las muertes causadas por la √ļltima erupci√≥n. Siendo as√≠, ¬Ņqu√© son exactamente?

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Los flujos piroclásticos (también conocidos como corrientes de densidad piroclásticas) contienen una combinación de fragmentos de rocas calientes (piroclastos), aire sobrecalentado y gases volcánicos.

Hablamos de una masa que puede contener temperaturas infernales (de hasta 1.000 grados Celsius) y que pueden viajar muy r√°pido, sobre todo en pendientes pronunciadas, alcanzando entre 110-320 km/h, aunque se han llegado a registrar alcanzando m√°s de 700 km/h. Adem√°s, como son m√°s pesadas (m√°s densas) que el aire, tienden a ser canalizadas hacia los valles.

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Image: Erupción del volcán de Fuego en Guatemala (AP)

Esta densidad m√°s alta tambi√©n les da √≠mpetu, por lo que pueden viajar por los lados de los valles, e incluso sobre las monta√Īas. El peor lugar para estar cuando un flujo pirocl√°stico est√° en movimiento es precisamente en un valle, por lo que los ‚Äúespectadores‚ÄĚ que hemos visto en muchos v√≠deos de Guatemala mientras graban v√≠deos escaparon de la muerte por cuesti√≥n de segundos

M√°s datos. Los flujos pirocl√°sticos son completamente diferentes a los flujos de lava. Los flujos de lava son roca fundida, a menudo rezumando como si fuera un jarabe, mientras que los flujos pirocl√°sticos son una especie de caos caliente de magma que ha salido disparado de la ‚Äúcaldera‚ÄĚ y que se ha endurecido r√°pidamente en un rango de part√≠culas, desde cenizas volc√°nicas hasta rocas grandes. Seg√ļn cuenta vulcan√≥logo Jess Phoenix en una entrevista:

Si estás en el camino de un flujo piroclástico, estás muerto. La mayoría de la gente muere asfixiada: el polvo obstruye la garganta. Simplemente ya no pueden respirar.

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Image: Erupción del volcán de Fuego en Guatemala (AP)

Pero como dec√≠amos al comienzo, si Fuego est√° siendo tan mortal, ¬Ņpor qu√© el volc√°n Kilauea de Haw√°i no se cobr√≥ ninguna vida durante el mes largo que ha estado activo?

Phoenix explica que, excepto en casos excepcionales, los volcanes hawaianos no explotan, y simplemente no son capaces de producir tales flujos piroclásticos extremadamente rápidos y potentes. La razón es porque el magma de Hawái, la roca fundida subterránea, no es tan espesa y pegajosa como la que se encuentra debajo de volcanes explosivos como el Volcán de Fuego, el Saint Helens, o el Monte Vesubio, que se conocen formalmente como estratovolcanes.

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Espec√≠ficamente, el magma que alimenta los volcanes explosivos es m√°s rico en el ingrediente s√≠lice, lo que lo hace m√°s espeso. ‚ÄúCuanto mayor es el contenido de s√≠lice, mayor es la explosividad del material‚ÄĚ, cuenta el vulcan√≥logo.

Image: Erupción del volcán de Fuego en Guatemala (AP)

Al parecer, este magma se cuela a gran profundidad y se satura con una variedad de gases de la Tierra. En Haw√°i los gases pueden escapar f√°cilmente. En cambio, la roca fundida de Fuego rara vez rezuma. Es muy gruesa, atrapando los gases durante a√Īos o d√©cadas a la vez. Y cuando se genera suficiente presi√≥n, puede producirse una explosi√≥n como la del 3 de junio.

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Las secuelas de estas avalanchas volcánicas son extremadamente desordenadas. El material arruinado no se endurece en masas de roca negra y pesada como en Hawái. Es granulado y no consolidado. Por eso es difícil saber qué sucederá después de un flujo piroclástico.

En cualquier caso, la mayoría de los expertos recuerdan que, aunque estamos ante una gran erupción explosiva, no es nada parecido a la que destruyó Pompeya, o la erupción del Monte Saint Helens en 1980. Afortunadamente, estos tienden a ser poco frecuentes. [Mashable]