En 2007, un joven estadounidense que viv√≠a en Berl√≠n se convirti√≥ en un milagro de la medicina moderna cuando, 12 a√Īos despu√©s de que le diagnosticaran VIH, el virus desapareci√≥ repentinamente de su cuerpo. Timothy Ray Brown hab√≠a sido diagnosticado con leucemia y recibi√≥ un trasplante de c√©lulas madre como tratamiento. Result√≥ que su donador de c√©lulas madre ten√≠a una rara mutaci√≥n gen√©tica conocida como CCR5-delta 32 que dio a Brown resistencia a la infecci√≥n por VIH. Brown pas√≥ a ser conocido como ‚Äúel paciente de Berl√≠n‚ÄĚ. Diez a√Īos m√°s tarde, sigue siendo la √ļnica persona que alguna vez se ha curado del VIH.

A pesar de los incre√≠bles avances en biomedicina, la verdadera cura para el VIH sigue sin encontrarse. Los medicamentos antirretrovirales han convertido el VIH en una enfermedad manejable en lugar de una sentencia de muerte. Pero el VIH se integra permanentemente en el genoma de una c√©lula infectada y luego se esconde, inactivo, en el cuerpo, lo que hace que sea casi imposible de erradicar. Desde la d√©cada de 1980, los investigadores han guardado la esperanza de que la terapia g√©nica, en la que se altera el material gen√©tico del cuerpo, proporcionase una nueva v√≠a para tratar el VIH, y tal vez incluso una cura. El caso de Brown hizo que muchos en el campo se sintieran optimistas, pero los cient√≠ficos a√ļn no saben exactamente c√≥mo funcion√≥ su cura.

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Un nuevo estudio publicado el jueves en PLOS Pathogens muestra una nueva vía potencial para curar el VIH, aunque también destaca las dificultades extremas que enfrentan los investigadores.

‚ÄúEfectivamente, solo hemos curado a un paciente‚ÄĚ, explica a Gizmodo¬†Scott Kitchen, el autor principal del estudio de la UCLA. ‚ÄúPero eso proporciona muchas esperanzas‚ÄĚ.

Durante el nuevo estudio, los investigadores se basaron en el tratamiento de Brown con la esperanza de estimular el sistema inmune del cuerpo con c√©lulas madre dise√Īadas para combatir el VIH. En primer lugar, dise√Īaron c√©lulas madre formadoras de sangre para transportar genes que transforman las c√©lulas en exterminadoras capaces de detectar y destruir las c√©lulas infectadas por VIH cuando aparecen en el cuerpo. La t√©cnica funciona secuestrando la misma mol√©cula, CD4, que permite que el VIH se una a la superficie de la c√©lula, y us√°ndola como se√Īal para unirse al VIH y matarlo. Esas c√©lulas madre fueron puestas en los cuerpos de dos primates a trav√©s de un trasplante de m√©dula √≥sea. Es una forma de tratamiento conocida como inmunoterapia CAR-T.

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‚ÄúEl VIH da√Īa la respuesta inmune celular, eso es lo que lo hace tan efectivo‚ÄĚ, dice Kitchen. ‚ÄúEntonces, para poder eliminarlo de manera efectiva, necesitamos una respuesta inmune efectiva. Estamos proporcionando eso‚ÄĚ.

CAR-T hab√≠a demostrado ser prometedor en el tratamiento del VIH antes, pero con este nuevo enfoque, los investigadores descubrieron que los cuerpos de los primates segu√≠an produciendo las c√©lulas que expresan el CAR por m√°s de dos a√Īos despu√©s de la infusi√≥n inicial sin ning√ļn efecto adverso. Esto arroja esperanzas sobre una soluci√≥n a largo plazo que podr√≠a reducir la dependencia de una persona a los medicamentos antivirales y potencialmente incluso erradicar por completo el VIH del cuerpo, atacando al VIH que acecha latente en los reservorios del cuerpo cada vez que vuelva a la vida.

‚ÄúCreemos que es el componente de una cura, usado en combinaci√≥n con algo as√≠ como la terapia antirretroviral‚ÄĚ, dice Kitchen. ‚ÄúEsto sugiere que una cura es efectivamente posible‚ÄĚ.

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En los √ļltimos a√Īos tambi√©n ha habido algunos avances prometedores en la eliminaci√≥n del VIH, pero hasta ahora, los investigadores hab√≠an logrado principalmente curar el VIH en ratones. A principios de este a√Īo, cient√≠ficos de la Universidad de Temple utilizaron CRISPR para eliminar el ADN del VIH de los ratones. Se est√°n llevando a cabo varios ensayos cl√≠nicos para tratar de curar a humanos con VIH a trav√©s de combinaciones de terapias g√©nicas y de c√©lulas madre, pero no est√° claro si realmente funcionar√°n a largo plazo. (A principios de este a√Īo, un biohacker tambi√©n se inyect√≥ una cura DIY para el VIH, aunque es muy poco probable que su enfoque funcione).

Las tecnolog√≠as como la edici√≥n de genes han hecho que la b√ļsqueda de una cura para el VIH parezca posible, pero todav√≠a hay muchos obst√°culos t√©cnicos en el camino. Una verdadera cura a√ļn puede estar muy lejos.

El mayor obst√°culo para crear una cura es hacer algo que dure lo suficiente como para combatir los reservorios persistentes del virus en el cuerpo. Este es el problema que la investigaci√≥n de UCLA estaba tratando de resolver. Pero para llegar all√≠, los cient√≠ficos tendr√°n que mejorar la capacidad de editar las c√©lulas dentro del cuerpo de un paciente, en lugar de eliminarlas, editarlas en un laboratorio y luego reinsertarlas nuevamente en el paciente. Tambi√©n hay margen de mejora en nuestra capacidad para localizar los genes que necesitan ser manipulados, que est√°n dispersos por todo el cuerpo. Y para complicar a√ļn m√°s las cosas, debido a que se sabe que el VIH desarrolla resistencia a los tratamientos, incluso a CRISPR, una combinaci√≥n de terapias probablemente tendr√° m√°s √©xito.

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Este a√Īo, la Fundaci√≥n para la investigaci√≥n sobre el SIDA present√≥ una solicitud de propuestas para abordar esos obst√°culos.

‚ÄúLa disponibilidad de herramientas y objetivos sugiere que dise√Īar una intervenci√≥n de terapia g√©nica para curar el VIH es posiblemente una cuesti√≥n de tecnolog√≠a en lugar de descubrimiento‚ÄĚ, escribi√≥ Rowena Johnson, directora de investigaci√≥n de la fundaci√≥n, en un art√≠culo. ‚ÄúSin embargo, la viabilidad del enfoque sigue siendo un gran obst√°culo. La hoja de ruta, el costo y la complejidad de probar la terapia g√©nica en la cl√≠nica son formidables‚ÄĚ.

Hasta ahora, ha habido mucho más optimismo en el uso de la terapia génica para hacer que las células del cuerpo sean inmunes al VIH. Con estos enfoques, en primer lugar, se impide que el virus ingrese a una célula. Es una tarea más fácil, porque no requiere lidiar con el problema de un virus inactivo que se desarrolla durante un largo período de tiempo. Varios ensayos clínicos para este tipo de terapias también están en curso.

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‚ÄúBrown fue solo un caso extraordinario‚ÄĚ, dijo Kitchen. ‚ÄúPas√≥ por dos trasplantes de m√©dula √≥sea. Eso normalmente matar√≠a a alguien. Y todav√≠a no sabemos exactamente c√≥mo funcion√≥‚ÄĚ.

En el caso de la nueva investigaci√≥n de la UCLA, el mayor obst√°culo es descubrir la forma m√°s efectiva de trasplantar el menor n√ļmero de c√©lulas madre posible en el cuerpo de un paciente infectado. Idealmente, les gustar√≠a desarrollar algo as√≠ como una vacuna que no requiera un procedimiento invasivo como el trasplante de m√©dula √≥sea, pero por ahora, ese pensamiento es mayormente ‚Äúciencia ficci√≥n‚ÄĚ. Aun as√≠, dice Kitchen, es probable que los ensayos cl√≠nicos para el nuevo enfoque est√©n a solo dos o tres a√Īos de distancia.

La cura podría no estar a la vuelta de la esquina. Pero, por primera vez, está empezando a verse en el horizonte.