Imagen: Helge V. Keitel / Flickr

En 1970, el estadounidense Bernard D. Sadow reinventó la maleta acoplándole un par de ruedas. Desde entonces, millones de viajeros atareados han asistido con resignación a un fenómeno exasperante: justo cuando más prisa tienen, en plena carrera por el aeropuerto, su maleta empieza a dar bandazos hasta volcar.

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No, no te pasa solamente a ti. Todas las maletas con ruedas tienen esa irritante tendencia a tambalearse cuando vas con prisas; solo hacía falta que alguien hiciera los cálculos para entender por qué. Bien, un grupo de físicos franceses se puso manos a la obra y publicó los resultados en Proceedings of the Royal Society.

Los investigadores crearon una maqueta de la t√≠pica maleta de dos ruedas y la pusieron a rodar sobre una cinta de correr. Despu√©s trasladaron sus observaciones al papel en forma de ecuaciones de movimiento, restricciones holon√≥micas, perturbaciones finitas y diagramas de bifurcaci√≥n, y por √ļltimo tradujeron todo lo aprendido al lenguaje del com√ļn de los mortales.

Ver√°s. Para que la maleta llegue a sacudirse, antes tiene que pasar por un bache o llevarse alg√ļn tipo de golpe. Cuanto m√°s r√°pido est√©s tirando de ella, m√°s peque√Īo es el golpe que hace falta para ponerla a dar bandazos.

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¬ŅLa raz√≥n de esta inestabilidad mec√°nica? Un acoplamiento entre el movimiento de traslaci√≥n de la maleta con el movimiento de rotaci√≥n de sus ruedas, que a su vez est√°n fijas a una vara. Como el mango del que tiras est√° en el centro y las ruedas est√°n a los lados, la maleta se desv√≠a hacia dentro cuando se inclina sobre una rueda. Si el balanceo supera el efecto amortiguador de cada rueda al tocar el suelo, la maleta sigue tambale√°ndose hasta volcar. No hay vuelta atr√°s.

¬ŅO s√≠?

Si tu equipaje empieza a tambalearse y quieres evitar hacer el rid√≠culo en mitad del aeropuerto, acelera. Tira m√°s r√°pido, en lugar reducir la velocidad. ‚ÄúHay que acelerar, m√°s que desacelerar, para atenuar la amplitud de las oscilaciones‚ÄĚ, escriben los cient√≠ficos en su art√≠culo.

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Hay otra opción: reduce el ángulo de inclinación de la maleta con la horizontal para disminuir el acoplamiento en movimiento lateral. En otras palabras: baja el mango y no lleves la maleta tan inclinada. Pura física.

[Proceedings of the Royal Society vía The Guardian]