Imagen: Loco Steve / Flickr

Un viaje en tren desde Washington DC hasta Nueva York cuesta por lo menos 50 d√≥lares y dura tres horas y media. Un trayecto similar en Europa, entre Rennes y Par√≠s, cuesta 30 d√≥lares y dura dos horas. ¬ŅPor qu√© los trenes de Estados Unidos son tan lentos y caros en comparaci√≥n con los de Europa?

Por un pu√Īado de razones, como explica Wendoverproductions en su √ļltimo v√≠deo. La primera es que los estadounidenses no usan tanto el tren:

  • En Estados Unidos, un pa√≠s de 319 millones de habitantes, la red estatal interurbana de trenes de pasajeros opera 300 trayectos al d√≠a.
  • En Francia, un pa√≠s de 66 millones de habitantes, la red hom√≥loga opera 14.000 trayectos de tren al d√≠a, de los cuales 800 son de alta velocidad.

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Parte del problema se reduce a la conveniencia. Las ciudades estadounidenses no están tan próximas entre sí como las de Europa. Los trenes resultan más convenientes que los aviones cuando las poblaciones se encuentran a 300-500 kilómetros, pero en Estados Unidos eso solo es cierto si vives en el noreste, en la costa oeste o en Texas. Las otras grandes ciudades están demasiado dispersas.

Adem√°s, a diferencia de Europa, la mayor√≠a de las ciudades de Estados Unidos no est√°n pensadas para transitarse a pie. Las personas tienen que tomar alguna otra forma de transporte, como un autob√ļs o un taxi, para llegar hasta la estaci√≥n ferroviaria y subirse al tren ‚ÄĒy ocurrir√° lo mismo en la ciudad de destino. En este sentido, las estaciones de tren y los aeropuertos est√°n igualados, as√≠ que muchos estadounidenses prefieren el avi√≥n.

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Hay un detalle m√°s. Amtrak, la red de trenes de pasajeros de Estados Unidos, es una empresa subvencionada por el gobierno, pero dise√Īada para obtener beneficios. En SNFC, la Sociedad Nacional de Ferrocarriles Franceses, todos los pasajes est√°n subvencionados al 50% por los contribuyentes.

Esto explica la diferencia de precio entre Europa y Estados Unidos, ¬Ņqu√© hay de la lentitud? No solo existen muy pocos trenes de alta velocidad en Estados Unidos: los que hay suelen llegar tarde. De media, solo el 72% de los viajes de Amtrak son puntuales. La cosa empeora en la ruta de Chicago a San Francisco: en junio de 2016, √ļnicamente el 31% de los trenes llegaron en hora.

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Esto tiene que ver con los trenes de mercancías y la propiedad de la red ferroviaria. Amtrak posee tan solo 1.200 kilómetros de vía de los 34.300 kilómetros en los que opera. El resto de la red se la reparten empresas como Union Pacific y BNSF, que dan prioridad a sus trenes de mercancías (los de Amtrak tienen que esperar a que estos pasen para reanudar la marcha).

En Europa, este problema no existe. En el caso de Espa√Īa, ADIF administra toda la red ferroviaria, que es utilizada principalmente por Renfe (la √ļnica operadora de pasajeros). En Francia ocurre lo mismo, de manera que se le puede dar la prioridad a los trenes de pasajeros. Pero adem√°s en Europa solo el 8% de la mercanc√≠a se transporta en tren, frente al 38% de Estados Unidos. Las v√≠as europeas est√°n menos congestionadas que las estadounidenses.

Ciudades con m√°s usuarios de tren en Estados Unidos. Imagen: Vox

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En cuanto a los trenes de alta velocidad, el modelo del AVE espa√Īol o el TGV franc√©s es dif√≠cil de adaptar en Estados Unidos, por no decir imposible. El lugar perfecto para construir una l√≠nea de este tipo es el Corredor Noreste, que une ciudades como Washington DC, Filadelfia, Nueva York y Boston.

Paradójicamente, son áreas donde el ferrocarril tuvo un impacto tan grande en el siglo XIX que hoy en día están muy densamente pobladas y no tienen espacio abierto entre ellas. Se estima que construir una red de alta velocidad entre Washington DC y Boston supondría una inversión de 151.000.000.000 dólares, una cifra que zanja el debate. [Wendoverproductions]