Hace ya 50 a√Īos desde que el hombre pis√≥ por primera vez la Luna. Desde entonces, hemos enviado m√°s de medio centenar de sondas a nuestro sat√©lite y hemos recorrido su superficie en diversas ocasiones, pero ninguna vez hemos alcanzado su polo sur.

Lo más cerca que el ser humano ha llegado pisar alguna vez al Polo Sur lunar es la misión Chang’e 4. En enero de 2019, el lander chino Chang’e 4 y su rover, el Yutu2 aterrizaban en el cráter Von Kárman, que forma parte de la enorme cuenca Aitken, el segundo cráter de impacto más grande del sistema solar y un lugar que oculta no pocos misterios. La Chang’e es el primer vehículo en aterrizar en la cara oculta de la Luna, y el que más se ha acercado al polo sur lunar.

Pronto no estar√° solo. Este mismo julio, la India dar√° el pistoletazo de salida a su misi√≥n Chandrayaan 2, con la que lanzar√°n su propio rover a esta regi√≥n de la Luna, que aterrizar√° entre los cr√°teres Manzinus C y Simpelius N. Unos meses antes, Blue Origin adelantaba que tambi√©n ten√≠a intenci√≥n de visitar el polo sur lunar, y la NASA ha anunciado que incluso pretende enviar una misi√≥n tripulada en 2024. Pero ¬Ņpor qu√© despierta tanto inter√©s esta regi√≥n de la Luna en particular?

Distribución del hielo (an azul) sobre las regiones polares de la Luna
Imagen: NASA

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La existencia de agua lunar

Una de las principales razones es la existencia de agua en forma de hielo sobre la Luna. Debido a la inclinaci√≥n axial del sat√©lite, hay zonas de los cr√°teres donde nunca da la luz del sol y donde puede existir agua helada. Durante a√Īos, los cient√≠ficos sospecharon que pod√≠a haber agua en la Luna, pero en el a√Īo 2009 la sonda Chandrayaan-1 lo confirm√≥.

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A d√≠a de hoy, no est√° del todo claro cu√°nta agua hay ni c√≥mo est√° distribuida exactamente ‚ÄĒde ah√≠ el creciente inter√©s en viajar para hacer m√°s comprobaciones in situ‚ÄĒ pero se cree que podr√≠a haber entre 10.000 y 10 millones de toneladas solo en el polo sur.

Esta es la sonda con la que Jeff Bezos piensa aterrizar en la Luna
Imagen: Blue Moon (Blue Origin)

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El futuro de la exploración espacial

Tener un suministro de agua en la Luna sería muy importante por dos razones. La primera es que podríamos aprovechar el oxígeno y el hidrógeno que contiene el agua para fabricar combustible para nuestros cohetes. No sería una tarea fácil, pero gracias a ello podríamos abastecer de combustible nuestras naves en nuestro camino a objetivos más lejanos, como Marte.

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La segunda es que serviría como fuente de agua potable para una supuesta base lunar. Esta es una idea que cada vez se vuelve más plausible, puesto que necesitaremos probar muchas de nuestras innovaciones tecnológicas antes de hacerlo en lugares más distantes y costosos, como Marte. Si tuviésemos la infraestructura necesaria para conseguir agua desde nuestra propia luna, el coste sería mucho menor que traerla desde la Tierra.

Hay cr√°teres que reciben luz solar casi de forma ininterrumpida.
Imagen: NASA

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Energía ilimitada

Adem√°s, debido a la curiosa disposici√≥n de los cr√°teres del polo sur, hay ciertas zonas que son ba√Īadas por luz solar casi de forma ininterrumpida, alcanzando hasta 200 d√≠as terrestres seguidos de luz constante. Esto supone una fuente de energ√≠a casi inagotable y ser√° vital para cualquier tipo de actividad que queramos realizar sobre la superficie de nuestro sat√©lite.

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La luz no es la √ļnica fuente de energ√≠a. El cr√°ter Von K√°rman y toda la cuenca Aitken es rica en un tipo de roca bas√°ltica cuya composici√≥n incluye √≥xido de hierro y torio. Este √ļltimo elemento qu√≠mico es especialmente importante porque puede ser empleado como combustible nuclear alternativo en reactores nucleares de sales de torio. La NASA y otras agencias espaciales ya est√°n investigando la creaci√≥n de peque√Īos reactores nucleares a ase de este mineral para impulsar futuras misiones espaciales. Si el polo sur lunar es rico en Torio, es el lugar perfecto para construir una base y comenzar la explotaci√≥n minera de nuestro sat√©lite. Tenemos all√≠ todo lo necesario para convertir la regi√≥n en el punto de salida hacia otros planetas. No es de extra√Īar que todos est√©n tan interesados.

A√ļn es pronto para saber si nuestra primera colonia fuera de la Tierra ser√° sobre la Luna. Lo que s√≠ parece claro, es que la lucha por su polo sur ya ha comenzado.

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