Un fósil de Dickinsonia. Foto: Australian National University ANU

Un equipo internacional de investigadores afirma haber descubierto rastros de colesterol en un f√≥sil de Dickinsonia, una misteriosa criatura que vivi√≥ durante el Per√≠odo Ediac√°rico en su mayor parte. Este descubrimiento, seg√ļn los investigadores, hace que Dickinsonia sea el animal m√°s antiguo conocido entre todos los f√≥siles de los que existen registros. El descubrimiento no est√° exento de cr√≠ticos que dicen que el trabajo es poco convincente.

¬ŅEs o no es un animal?

Esta es la pregunta que los cient√≠ficos se han estado haciendo durante d√©cadas sobre Dickinsonia. Llegaba a medir hasta 1,4 metros y ten√≠a una serie de segmentos como si fuesen costillas distribuidos a lo largo de su cuerpo de forma ovalada. Este organismo enigm√°tico se remonta al Ediac√°rico (de 571 millones a 541 millones de a√Īos), un per√≠odo que precedi√≥ al C√°mbrico: un tiempo en el que la vida animal sufri√≥ una‚Äúexplosi√≥n‚ÄĚ en t√©rminos de diversidad y n√ļmero.

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Una nueva investigaci√≥n publicada hoy en Science sugiere que Dickinsonia era un animal de verdad, y no un hongo, planta o protozoo (organismos unicelulares) como se hab√≠a sugerido anteriormente. La prueba utilizada para ratificar esta afirmaci√≥n es extraordinaria: Unas mol√©culas de colesterol que han sido encontradas en un f√≥sil de Dickinsonia de 558 millones de a√Īos de antig√ľedad, cerca del Mar Blanco en el noroeste de Rusia. Los investigadores, dirigidos por Ilya Bobrovskiy de la Universidad Nacional de Australia (ANU), creen que el colesterol, un tipo de grasa, fue producido por el individuo cuando estaba vivo, y dado que el colesterol solo puede ser producido por animales, Dickinsonia merece ser considerado animal.

‚ÄúLas mol√©culas de grasa que hemos encontrado en el f√≥sil prueban que estos animales eran grandes y abundantes hace 558 millones de a√Īos, millones de a√Īos antes de lo que se pensaba‚ÄĚ, dijo Jochen Brocks, coautor del nuevo estudio y profesor asociado en ANU. ‚ÄúLos cient√≠ficos han estado luchando durante m√°s de 75 a√Īos sobre lo que Dickinsonia y otros extra√Īos f√≥siles de la biota del Ediac√°rico [toda la vida que existe dentro de un per√≠odo geol√≥gico particular] fueron: amebas unicelulares gigantes, l√≠quenes, experimentos de evoluci√≥n fallidos o los primeros animales en la tierra. La grasa encontrada en el f√≥sil ahora confirma que Dickinsonia es el f√≥sil animal m√°s antiguo conocido, resolviendo as√≠ un misterio que tiene d√©cadas de antig√ľedad y que ha sido el Santo Grial de la paleontolog√≠a‚ÄĚ.

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¬ŅPlanta? ¬ŅHongo? ¬Ņotra cosa completamente diferente? Esta nueva investigaci√≥n sugiere que Dickinsonia (el f√≥sil de la foto) fue un animal primitivo.

Brocks declar√≥ que el misterio estaba ‚Äúresuelto‚ÄĚ, pero otros expertos no est√°n tan seguros, diciendo que las pruebas no son concluyentes ni convincentes.

Los animales, tambi√©n conocidos como metazoos, son uno de los tres reinos principales dentro del grupo m√°s grande de eucariotas (organismos multicelulares complejos), los otros dos son plantas y hongos. Los cient√≠ficos utilizan varias caracter√≠sticas diferentes para identificar animales. Las m√°s importantes, aparte de que sean eucariotas, es que puedan ganar energ√≠a devorando otros organismos (es decir, sean heter√≥trofos); puedan moverse espont√°neamente en alg√ļn momento durante su ciclo de vida (que sean m√≥viles); se reproduzcan sexualmente; y que no tengan una pared celular r√≠gida.

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La clave de este hallazgo fue el descubrimiento de biomarcadores l√≠pidos dentro del f√≥sil de Dickinsonia. Un biomarcador es b√°sicamente cualquier sustancia que apunta a la presencia de procesos biol√≥gicos. Incre√≠blemente, despu√©s de 558 millones de a√Īos, este f√≥sil todav√≠a contiene rastros de materia org√°nica en forma de l√≠pido, es decir, colesteroides, un ‚Äúsello distintivo de los animales‚ÄĚ, en palabras de los investigadores.

Bobrovskiy y sus colegas identificaron biomarcadores de hidrocarburos (f√≥siles moleculares de l√≠pidos y otros compuestos biol√≥gicos) extra√≠dos del f√≥sil de Dickinsonia utilizando un cromat√≥grafo. Esto les permiti√≥ detectar mol√©culas espec√≠ficas dentro del f√≥sil y medir la cantidad de estos compuestos. Se detect√≥ una ‚Äúabundancia sorprendente‚ÄĚ de mol√©culas de colesterol, m√°s del 93 por ciento del material org√°nico extra√≠do, dentro de la muestra. Eso es mucho m√°s que el 11 por ciento detectado en el sedimento circundante.

Una reconstrucción artística de Dickinsonia. Imagen:Stanton F. Fink/Wikimedia

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Es importante destacar que el fósil de Dickinsonia carecía de ergosterol, un biomarcador indicativo de la existencia de hongos. Otros organismos, como los coanoflagelados y los filasterea (organismos simples de amebas), probablemente no producirían los biomarcadores que se ven en el fósil, dicen los investigadores.

‚ÄúNuestros resultados hacen que estos miembros ic√≥nicos de la biota Ediac√°rica sean los animales macrosc√≥picos m√°s antiguos confirmados desde que existe el registro, lo que indica que la aparici√≥n de la biota Ediac√°rica fue un preludio de la explosi√≥n de la vida animal que tuvo lugar en el C√°mbrico‚ÄĚ, concluyeron los investigadores del estudio.

Alex Liu, un paleont√≥logo de la Universidad de Cambridge que no particip√≥ en este nuevo estudio, dice que el nuevo documento es ‚Äúnotable‚ÄĚ en el sentido de que los cient√≠ficos pudieron recoger rastros de mol√©culas org√°nicas en un f√≥sil tan antiguo. La importancia de este hallazgo, dice, es que los investigadores pudieron confirmar que un miembro de la biota Ediac√°rica, un grupo de f√≥siles que ha sido dif√≠cil de identificar durante mucho tiempo, sea probablemente un animal.

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Dicho eso, Liu cree que Dickinsonia probablemente no sea el primer animal existente en la Tierra.

‚ÄúYa es un organismo complejo, y habr√° tenido antepasados ‚Äč‚Äčpropios‚ÄĚ, dijo Liu a Gizmodo. ‚ÄúTambi√©n hay otros candidatos de f√≥siles de animales del periodo Ediac√°rico que son tal vez decenas de millones de a√Īos m√°s viejos, mientras que los estudios moleculares sugieren que los primeros animales probablemente evolucionaron hasta 100 millones de a√Īos antes de la aparici√≥n de Dickinsonia. Lo importante aqu√≠ es poder confirmar que un f√≥sil del periodo Ediac√°rico sea un animal. Solo esta tarea ya ha sido muy dif√≠cil de hacer a nivel de morfolog√≠a, pero ahora tenemos rastros de f√≥siles, datos sobre su desarrollo y biomarcadores que apuntan hacia la misma conclusi√≥n‚ÄĚ.

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Roger Summons, profesor de geobiolog√≠a en el MIT, dice que el nuevo estudio es ‚Äús√≥lido‚ÄĚ y ‚Äúdemuestra que es posible reunir informaci√≥n molecular sobre tejidos f√≥siles antiguos‚ÄĚ. Esto se ha hecho en materiales mucho m√°s j√≥venes ‚Äúpero nunca, hasta donde yo s√©, en un f√≥sil anterior a la explosi√≥n que tuvo lugar en el C√°mbrico‚ÄĚ, le dijo a Gizmodo.

Jonathan B. Antcliffe, un investigador senior de la Universidad de Lausana en Suiza, fue menos benévolo cuando se le pidió que comentara este nuevo descubrimiento.

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‚ÄúEncuentro que el estudio no es nada convincente‚ÄĚ, le dijo Antcliffe a Gizmodo. ‚ÄúHay una larga lista de fuertes afirmaciones que se hacen debido a la existencia de biomarcadores que al final en realidad no aportan mucho‚ÄĚ.

En particular, a Antcliffe no le gust√≥ la manera en que los investigadores pasaron por alto las hip√≥tesis alternativas, descartando, por ejemplo, la posibilidad de que el f√≥sil estuviera contaminado, lo que ‚Äúpodr√≠a ocurrir f√°cilmente‚ÄĚ, dijo. A√ļn m√°s, cree que el nuevo estudio solo coloca al f√≥sil dentro de las eucariotas.

‚ÄúNo hay nadie que defienda la alternativa de que Dickinsonia pueda ser de tipo bacteriano‚ÄĚ, dijo Antcliffe. ‚ÄúNadie piensa que Dickinsonia sea una bacterial. Nadie. Ya sabemos que es un eucariota de alg√ļn tipo. Hay muchos eucariotas diferentes y los autores escogen algunos ejemplos y los rechazan r√°pidamente para centrarse en concluir si se trata de un animal o no‚ÄĚ.

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Antcliffe dice que Dickinsonia bien podr√≠a ser uno de los primeros animales, pero hay ‚Äúmuy pocas pruebas‚ÄĚ para sugerir que s√≠ lo sea. Su recomendaci√≥n para los investigadores es que analicen la anatom√≠a de los f√≥siles para corroborar sus afirmaciones.

As√≠ que... ¬Ņes un animal?

El debate, al parecer, contin√ļa.¬†[Science]