Image: Scott Persons

A todos los p√°jaros y mam√≠feros modernos se les descama la piel en diminutos copos epid√©rmicos que llamamos ‚Äúcaspa‚ÄĚ, pero un equipo de paleont√≥logos del Colegio Universitario de Cork acaba de descubrir el caso m√°s antiguo de caspa en un dinosaurio con plumas que vagaba por China hace 125 millones de a√Īos.

El hallazgo fue posible gracias a un f√≥sil de microraptor, un dinosaurio carn√≠voro con alas en las cuatro extremidades que ten√≠a el tama√Īo de un cuervo. Im√°genes tomadas con un poderoso microscopio electr√≥nico desvelaron que, al igual que los humanos, estos dinosaurios tambi√©n soltaban copos de caspa hechos de corneocitos, unas resistentes c√©lulas llenas de queratina.

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Seg√ļn los investigadores, es el primer caso conocido de caspa fosilizada y la √ļnica prueba hasta ahora de c√≥mo mudaban su piel estos dinosaurios. El hallazgo muestra que, en lugar de perder su capa exterior de una sola pieza o en grandes trozos, como los reptiles modernos, los dinosaurios con plumas se adaptaron para mudar su piel en diminutos copos, como las aves de hoy en d√≠a.

Caspa fosilizada en la piel de un micoraptor
Image: Maria McNamara (Colegio Universitario de Cork)

Los científicos continuaron su investigación en otros dos fósiles de dinosaurios emplumados del Cretácico, el beipiaosaurus y el sinornithosaurus, y hallaron más trozos de caspa. El material está muy bien conservado y es casi idéntico al que se encuentra en las aves modernas, aunque un poco menos graso. La grasa ayuda a los pájaros modernos a perder calor en el esfuerzo de volar, por lo que tal vez estos dinosaurios no volaban muy bien o no volaban en absoluto.

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El estudio, publicado en Nature Communications, sugiere que los dinosaurios con plumas evolucionaron su piel para adaptarse al plumaje ya en el Jurásico medio. Y lo hicieron con una estructura moderna, a pesar de que las plumas estaban en las primeras etapa de su evolución.

[Nature Communications vía The Guardian]