Los motores de plasma podrían revolucionar la exploración espacial. GIF: Halo Reach

Naves espaciales capaces de despegar como aviones y seguir funcionando en el espacio. Lo hemos visto en tantas películas y juegos que parece real, pero no es así para nada. Sin embargo, un equipo de científicos acaba de probar un revolucionario motor de plasma que hace precisamente eso.

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Los motores de propulsi√≥n a plasma llevan cerca de una d√©cada en el laboratorio, pero hasta ahora solo hab√≠an demostrado ser √ļtiles en un entorno: el vac√≠o del espacio. Un equipo de investigadores de la Universidad de Berl√≠n dirigido por el ingeniero aeroespacial Berkant G√∂ksel ha dado con la clave para que estos motores funcionen tambi√©n dentro de la atm√≥sfera terrestre.

En esencia, los motores a reacción convencionales que impulsan nuestros aviones funcionan quemando combustible y aire comprimido. La mezcla estalla dentro de un tubo y sale por un extremo generando un empuje en la dirección contraria.

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Esquema de funcionamiento de un impulsor de plasma tipo VASIMR. Foto: Wikipedia

Los motores de plasma no queman combustible. Al menos no de la misma manera. Lo que hacen es generar potentes campos electromagn√©ticos dentro de una c√°mara en la que se inyecta alg√ļn tipo de gas. Los campos comprimen el gas y lo hacen cambiar a un estado de plasma supercaliente. Ese plasma se expande hacia la salida del tubo y genera un empuje. LA diferencia es que no hace falta quemar combustibles f√≥siles m√°s all√° de peque√Īas cantidades de gas arg√≥n o alg√ļn elemento similar. En esencia, son motores el√©ctricos.

Las ventajas de un motor a reacci√≥n el√©ctrico son innumerables. Desgraciadamente, los motores de plasma no funcionan muy bien a una atm√≥sfera de presi√≥n. Lo que G√∂ksel y su equipo ha logrado es precisamente crear un propulsor que funciona igual de bien dentro y fuera de la atm√≥sfera. Para ello han dise√Īado un sistema de nanopulsos que bombardea la mezcla de gas de manera rapid√≠sima para que su conversi√≥n a plasma sea constante y homog√©nea.

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Impulsores est√°ticos de plasma de fabricaci√≥n rusa tipo Hall, otra variedad dise√Īada para funcionar en el espacio. Foto: Wikipedia

El resultado supone un avance brutal. El motor creado en Alemania tiene la capacidad de impulsar a una velocidad te√≥rica de 20 kil√≥metros por segundo (72.000 kil√≥metros por hora). La mala noticia es que a√ļn no est√° listo para instalarse en un avi√≥n a menos que sea un avi√≥n muy peque√Īo. El propulsor mide solo ocho cent√≠metros de largo.

Har√≠an falta 10.000 de esos motores para impulsar un avi√≥n comercial, pero G√∂ksel y su equipo quieren comenzar centr√°ndose en aeronaves m√°s peque√Īas, y conf√≠an en poder impulsar una nave m√°s modesta con una cifra de entre 100 y 1000 propulsores. La mayor barrera es la enorme cantidad de energ√≠a el√©ctrica que hace falta. Poco a poco. El motor ya lo tenemos. Ahora solo queda avanzar algo en reactores de fusi√≥n y quiz√°, solo quiz√°, el futuro de naves espaciales que nos prometieron en el cine se haga realidad. [IOP Science v√≠a New Scientist]