¬ŅQu√© pasa si un loco la emprende a martillazos con una bomba nuclear? El supuesto es muy raro, pero hay otros m√°s realistas ¬ŅY si un tren que transporta estas armas descarrila o un bombardero se estrella con ellas a bordo? Todas esas preguntas ya se han planteado y solo hab√≠a una manera de responderlas.

Por extra√Īo que parezca, hay grupos de cient√≠ficos que se decican a asegurarse de que las armas nucleares son seguras. Obvimente, un artefacto capaz de destruir ciudades enteras nunca va a ser inofensivo. El trabajo de estos investigadores es asegurarse de que el arma no detona a menos que se decida detonarla.

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En Estados Unidos, la seguridad de las armas nucleares se conf√≠a a los t√©cnicos del Laboratorio Nacional Sand√≠a, dependiente del Ministerio de Energ√≠a y con sedes en Nuevo M√©xico y California. Su trabajo consiste precisamente en someter armas nucleares a todo tipo de pruebas de resistencia para asegurarse de que no detonan si sufren da√Īos. Una de estas pruebas responde a la pregunta de qu√© ocurre si una cabeza nuclear cae de un avi√≥n y se estrella contra un edificio.

La prueba consiste precisamente en estrellar un objeto (en este caso un trineo impulsado por cohetes) contra una cabeza nuclear inerte (sin combustible nuclear). El impacto es espectacular, pero en ning√ļn caso sirve para detonar la bomba. Solo la destroza.

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La explosión perfecta

Para entender por qu√© un arma nuclear no puede activarse a mamporro limpio basta con entender c√≥mo funciona por dentro. Las bombas nucleares funcionan desencadenando una reacci√≥n en cadena a partir de combustible nuclear. Para ello es necesario comprimir ese combustible de una manera brutal. El m√©todo m√°s com√ļn es distribuir el combustible nuclear en una esfera y envolver esta con una esfera m√°s grande de explosivo convencional.

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Al activarse, el explosivo comprime el combustible nuclear y lo hace alcanzar masa cr√≠tica, desencadenando la explosi√≥n nuclear. Para que esta reacci√≥n tenga lugar, la detonaci√≥n inicial debe ser extremadamente sim√©trica. Si una parte de la esfera de explosivo convencional explota a destiempo no habr√° reacci√≥n nuclear, tan solo una fea nube de material radioactivo que contaminar√° una peque√Īa √°rea.

Ni siquiera una explosión nuclear sería capaz de hacer explotar una bomba nuclear. Si uno de estos artefactos detonara dentro de un silo de misiles nucleares no habría explosiones en cadena.

Pero, ¬Ņpuede activarse el explosivo convencional a golpes? La respuesta a d√≠a de hoy es no. Generalmente se usan detonadores como los EBW (exploding-bridgewire detonator) que solo reaccionan ante una descarga el√©ctrica s√ļbita y muy potente. Incluso aunque electrocut√°ramos la bomba, probablemente no lograr√≠amos nada porque antes de activar la fase final de los detonadores hay que activar varias fases previas de seguridad. En el peor de los casos tan solo lograr√≠amos detonar parte del explosivo convencional. Los que estuvieran pr√≥ximos al artefacto no lo contar√≠an, pero no habr√≠a explosi√≥n nuclear.

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No siempre las cabezas nucleares han sido tan seguras. En 1961, un peque√Īo pueblo de Carolina del Norte estuvo a punto de ser borrado del mapa por una explosi√≥n termonuclear 250 veces superior a la de Hiroshima. La bomba cay√≥ desde un B-52 accidentado y solo un cable roto evit√≥ una cat√°strofe que hubiera llegado hasta Nueva York.

Las dos bombas de Palomares se exhiben hoy en el Museo de la Ciencia y la Historia Nuclear de Nuevo México.
Photo: Marshall Astor / Wikipedia

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En 1966, un B-52 estadounidense con cuatro bombas nucleares sufri√≥ un accidente fatal cerca de la costa espa√Īola. Dos de los artefactos cayeron en tierra cerca del pueblo almeriense de Palomares y sus explosivos convencionales detonaron, contaminando un √°rea de dos kil√≥metros cuadrados con is√≥topos radioactivos de plutonio. Las otras dos pudieron recuperarse.

Una cabeza nuclear B53, de camino a su desmantelamiento.
Photo: Wikipedia

Accidentes como el de Palomares ser√≠an muy dif√≠ciles hoy en d√≠a. Los mecanismos de seguridad para evitar explosiones fortuitas se encargan de ello. El √ļltimo accidente con un artefacto nuclear tuvo lugar en 1980 dentro de un silo de misiles nucleares situado en Arkansas. Una fuga en uno de los tanques de combustible (un derivado m√°s potente de la hidracina) provoc√≥ una explosi√≥n bestial de las dos fases del misil.

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La onda expansiva reventó la compuerta del silo y mandó la cabeza nuclear B53 de un misil Titan II volando a 30 metros de distancia. El arma no hizo explosión, ni nuclear ni convencional, y tampoco hubo contaminación radioactiva. Para que haya una explosión nuclear no basta con un loco con un martillo. Hace falta un loco con los códigos de lanzamiento del misil.