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Si hay vida en este depósito de agua sepultado en hielo hace 50.000 años, puede haberla en Marte o Titán

A ocho metros de profundidad, en un pozo sellado que no ha visto la luz del Sol desde hace 50.000 años, un equipo de investigadores acaba de encontrar una saludable comunidad de microbios viviendo en unas condiciones tan extremas que no deberían existir. El descubrimiento hace sospechar más que nunca que no estamos solos en el Sistema Solar.

Las bacterias halladas por un equipo de biólogos de la Universidad de Washington chapotean alegremente en un líquido cuya concentración de sal supera con creces la que el ser humano emplea precisamente para impedir el desarrollo de microorganismos en algunas conservas. Se trata de una salmuera con un 14% de concentración de sales. Por si esto fuera poco, el ecosistema lleva miles de años sin ver la luz del Sol y que ha permanecido todo ese tiempo a temperaturas bajo cero. Su formación probablemente se debe a charcos de agua marina que permanecieron bajo el hielo cuando el mar se retiró de la tundra que hoy forma el norte de Alaska. A este tipo de formaciones se las conoce como cryopeg, y los geólogos aún no tienen del todo claro como se forman.

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Los investigadores llevan unos años taladrando esa salmuera con instrumental esterilizado. El trabajo no es nada fácil. Las perforaciones se llevan a cabo desde un túnel excavado bajo el permafrost tan bajo que obliga al personal a permanecer en cuclillas en una oscuridad casi completa.

El hallazgo es de especial importancia no por el tipo de microorganismos que han encontrado, sino porque las extremas condiciones en las que viven son muy similares a las que creemos que tienen otros lugares del Sistema Solar como Marte, Europa o Titán, la luna de Saturno. Sabemos que Marte, por ejemplo, albergó sus propios océanos hace millones de años. Aunque esas masas de agua ya no existen, pudieron haber dejado tras de sí depósitos subterráneos de salmuera como los de Alaska, y ahora sabemos que esos cryopeg son un ecosistema suficiente como para albergar vida microscópica pese a estar a temperaturas bajo cero. En unas declaraciones concedida a Science Alert, el oceanógrafo y líder del proyecto Zachary Cooper explica:

No es imposible que existan formas de vida que hayan perdurado durante miles de millones de años bajo la superficie de Marte. Sabemos que hay formas de vida microbianas cuyas generaciones han vivido durante millones de años en comunidades aisladas de la superficie. Titán, por ejemplo, tiene un profundo océano bajo su superficie helada que podría parecerse mucho a las profundidades de nuestro propio océano, donde la vida ha persistido todo este tiempo.

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[Universidad de Washington vía Science Alert]

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Carlos Zahumenszky

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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