Imagen: Daimond Shutter / Shutterstock

Los geckos o gecos son posiblemente los mejores escaladores del mundo animal. Sus increíbles pies les permiten trepar sobre cualquier superficie lisa con una sola excepción: el teflón. A menos, por supuesto, que lo mojes. Este raro galimatías ha sido la clave de nuevos adhseivos a prueba de agua.

Las patas de los gecos han fascinado a los cient√≠ficos durante siglos, pero solo las t√©cnicas m√°s recientes de microscop√≠a electr√≥nica permitieron descubrir el secreto que las hace tan adherentes. La cara inferios de los dedos de estos simp√°ticos lagartos est√° recubierta de peque√Īas estr√≠as paralelas de piel, pero eso es solo el principio.

Foto: Blogionik

Cada una de esas estrías está, a su vez, recubierta de millones de fibras de queratina a escala nanométrica. Cada uno de esos pelos está rematado en una estructura ramificada en forma de espátula. Juntas, esas fibras hacen uso de las denominadas Fuerzas de Van Der Waals para sujetarse a cualquier superficie por lisa que sea. Las fibras se doblan todas en la misma dirección cuando el animal apoya la pata. Para soltarse simplemente tiene que mover la extremidad en la dirección contraria. Es, por explicarlo muy burdamente, como si apretáramos un cepillo de pelos de goma contra una superficie vertical y luego tratáramos de deslizarlo sin dejar de apretar. Probablemente moverlo fuera una tarea difícil.

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Los pelos de queratina, al microscopio electrónico: Foto: Universidad de Idaho

¬ŅQu√© tiene que ver el tefl√≥n en todo esto? El tefl√≥n o politetrafluoroetileno (PTFE) es un pol√≠mero de carbono en el que los √°tomos de hidr√≥geno se sustituyen por fluor. Ese recubrimiento de fl√ļor es precisamente el que le da su cualidad principal: es inerte. En otras palabras, las mol√©culas de su superficie pr√°cticamente no interact√ļan con otras mol√©culas. En el caso de los geckos, eso anula las fuerzas de Van der Vaals que hacen funcionar sus patas.

Pero hasta el tefl√≥n tiene un punto d√©bil, y ese punto d√©bil es el agua. Cuando el tefl√≥n est√° ligeramente humedecido, el geco puede treparlo perfectamente. Para acabar de retorcer la cuesti√≥n, con el cristal sucede exactamente al rev√©s. Cuando est√° seco es una superficie perfecta para que el geco trepe. Sin embargo, cuando se moja el peque√Īo reptil comienza a resbalar.

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La explicac√≠on a esta aparente paradoja est√° en la capacidad de cada material para repeler el agua. El tefl√≥n es altamente hidrof√≥bico. Tan solo las gotas m√°s peque√Īas se quedan pegadas a su superficie. Las patas del Gecko aprovechan esta humedad para burlar las mol√©culas de fluor y trepar. El cristal, por el contrario, tiene un √≠ndice muy bajo de hidrofobia. El agua tiende a quedarse sobre su superficie en grandes cantidades y eso dificulta la capacidad del geco para plantar sus patas sobre un lugar que no est√© demasiado saturado de agua.

Esta capacidad de adherirse sobre superficies h√ļmedas siempre y cuando no est√©n muy saturadas de agua ha permito, en los √ļltimos a√Īos, desarrollar adhesivos capaces de pegarse incluso sobre la piel mojada. Actualmente se usan, por ejemplo, en parches para dispensar f√°rmacos. [m√°s informaci√≥n: Knowledge Stew, CNet y Universidad de Akron]