Esta original nave que veis en la imagen es el √ļltimo proyecto que est√° desarrollando la NASA dentro de su programa Planetquest. Se llama Starshade, y su objetivo es, alg√ļn d√≠a, permitir fotografiar directamente a planetas fuera de nuestro sistema solar.

Hasta ahora estamos detectando exoplanetas gracias a mediciones indirectas, pero no podemos fotografiarlos. La raz√≥n es que la superficie de estos astros no refleja la suficiente luz en comparaci√≥n con las estrellas a las que acompa√Īan. Es un problema similar a intentar fotografiar a alguien a la sombra cuando todo el fondo aparece a pleno sol. La luz de la estrella eclipsa completamente el brillo del planeta, sobre todo si es un planeta peque√Īo y rocoso, que son precisamente los que m√°s oportunidades tienen de albergar vida.

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La forma de Parasol o sombrilla de Starshade no es casual. El uso que la NASA quiere dar a la nave es precisamente el de tapar el brillo de la estrella para poder fotografiar el planeta directamente.

Starshade estar√≠a equipada con sistemas de impulso propios para poder moverse y adoptar el mejor √°ngulo para la fotograf√≠a. El veh√≠culo podr√≠a ser utilizado en conjunci√≥n con un telescopio terrestre, o integrando el suyo propio en el m√≥dulo que acompa√Īa a los p√©talos de esta especie de flor espacial.

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Por supuesto, todo esto est√° en plena fase de desarrollo. Starshade a√ļn tiene que superar no pocos obst√°culos de ingenier√≠a. Los principales son encontrar una forma efectiva de que la cubierta se despliegue, y conseguir un sistema de movimiento preciso. Bajo estas l√≠neas ten√©is el primer prototipo de uno de los p√©talos que formar√°n Starshade. [NASA Planetquest]

Foto y animación: NASA / JPL