Los astronautas de Apolo 11, cubiertos con prendas color naranja en la imagen, se desinfectaron cuando regresaron exitosamente a la Tierra y cayeron en el Océano Pacífico.
Foto: NASA/Newsmakers (Getty Images)

Hace cincuenta a√Īos la humanidad aterriz√≥ en la Luna por primera vez. Fue una de las haza√Īas tecnol√≥gicas m√°s impresionantes que se hayan realizado, llena de peligro e incertidumbre. Teniendo en cuenta esto, es l√≥gico preguntarse qu√© es lo que cre√≠an los cient√≠ficos de la NASA que podr√≠a ocurrirle a los astronautas en su viaje lunar y despu√©s de regresar a la Tierra. La respuesta inclu√≠a a los extraterrestres (o siendo m√°s espec√≠fico, a microbios extra√Īos).

Todos los problemas de seguridad m√°s preocupantes sobre los viajes espaciales durante el programa Apolo ten√≠an que ver con el equipo utilizado para enviar a los astronautas, seg√ļn explica Rod Pyle, un historiador espacial y autor del libro: ‚ÄúPrimero en la Luna: la experiencia del 50 aniversario de Apolo 11‚ÄĚ.

Pyle asegura que existían básicamente un millón de fallos posibles que podrían haber terminado en desastre, incluyendo la salida de la atmósfera terrestre, los trajes espaciales utilizados para el breve recorrido histórico de la Luna y las elevadas temperaturas que experimentó la nave durante el reingreso, entre tantos otros.

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‚ÄúEl sistema fr√°gil que ten√≠amos en ese momento era muy robusto, pero esta era una √©poca en la que apenas hab√≠an pasado algunos a√Īos desde que se usaban tubos de vac√≠o en computadoras y aparatos electr√≥nicos‚ÄĚ, dijo Pyle a Gizmodo en una llamada telef√≥nica.

Un ejemplo de posible problema involucraba al cohete usado para lanzar a los astronautas m√°s all√° de la atm√≥sfera de la Tierra, el Saturno V. Durante el Apolo 6, la √ļltima misi√≥n sin tripulaci√≥n, el cohete experiment√≥ varias fallas, incluyendo vibraciones violentas y destructivas que hicieron volar algunas piezas de la m√°quina. Sin embargo, la NASA afirm√≥ haber resuelto los problemas despu√©s de esa misi√≥n, y el Saturno V mantuvo un registro de vuelo perfecto durante todo el programa Apolo.

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En la misi√≥n Apolo 11, Buzz Aldrin rompi√≥ accidentalmente el interruptor en el m√≥dulo lunar destinado a encender el motor que lo habr√≠a devuelto junto con Neil Armstrong al m√≥dulo de comando que orbitaba la Luna. Despu√©s de comunicarse por radio con el control de la misi√≥n, Aldrin improvis√≥ usando una especie de bol√≠grafo como interruptor, posiblemente evitando que se queden varados en la Luna (el lanzamiento lunar del m√≥dulo probablemente habr√≠a funcionado incluso sin el bol√≠grafo, dijo Armstrong en una entrevista de 2011, pero fue ‚Äúagradable obtener un poco de seguridad‚ÄĚ).

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En cuanto a los propios astronautas de Apolo, inicialmente hubo cierta preocupaci√≥n de que se vieran afectados emocionalmente por el simple hecho de haber atravesado el espacio, lo que habr√≠a afectado la misi√≥n. Pero los programas anteriores de Mercurio y G√©minis, que enviaron a los astronautas a orbitar alrededor de la Tierra durante una semana, hab√≠an disipado la mayor√≠a de estos temores. Y a lo largo de toda la carrera espacial, los astronautas fueron examinados constantemente por problemas psicol√≥gicos. No se observaron problemas durante ninguna de las misiones de Apolo, seg√ļn un informe del gobierno estadounidense de 1975 que detallaba los aspectos m√©dicos del programa.

‚ÄúTal vez sea extraordinario que virtualmente no haya dificultades desde un punto de vista psicol√≥gico y psicodin√°mico entre individuos altamente competitivos y en√©rgicos‚ÄĚ, dijo el informe, atribuyendo al menos parte del cr√©dito al trabajo constante que deb√≠an realizar las tripulaciones de tres personas durante las misiones, lo que dejaba poco tiempo para distraerse y contemplar profundamente su situaci√≥n.

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Los cient√≠ficos estaban bastante seguros de que la vida no exist√≠a en ninguna forma en la Luna cuando se lanz√≥ el programa Apolo. Pero de igual modo no pensaban arriesgarse, habiendo establecido un protocolo de cuarentena para los astronautas en cuanto volvieron a aterrizar en la Tierra. Sin embargo, seg√ļn Pyle, se habr√≠a producido un error fatal si algo verdaderamente malvado hubiera regresado con ellos a la Tierra.

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‚ÄúEntonces, cuando la nave cay√≥ en el agua, los buzos de la Armada de Estados Unidos se acercaron a ellos, abrieron la escotilla, lanzaron tres trajes de contaminaci√≥n biol√≥gica para los astronautas, quienes ser√≠an encerrados en cuarentena durante tres semanas en observaci√≥n‚ÄĚ, explic√≥ Pyle. ‚ÄúPor supuesto, cuando abrieron la escotilla para arrojar los trajes podr√≠a haber salido cualquier cosa de la nave. Podr√≠amos haber tenido monstruos de tent√°culos escapando libremente, pero afortunadamente eso no sucedi√≥‚ÄĚ.

Los astronautas tampoco eran optimistas sobre este plan.

‚ÄúSupongamos que hab√≠a g√©rmenes en la Luna‚ÄĚ, dijo Michael Collins, el tercer astronauta del Apolo 11 que tripulaba el m√≥dulo de comando en √≥rbita lunar mientras Aldrin y Armstrong descendieron a la Luna, en un documental sobre la misi√≥n para PBS. ‚ÄúSolo imag√≠nalo. Hay g√©rmenes en la Luna, regresamos, el m√≥dulo de comando est√° lleno de g√©rmenes lunares. El m√≥dulo de comando desciende en el Oc√©ano Pac√≠fico, ¬Ņy qu√© hacen? Abren la escotilla. ¬°Y todos los malditos g√©rmenes salen!‚ÄĚ

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La cuarentena dejó de aplicarse después del Apolo 14, por razones obvias. Y aunque los astronautas de Apolo experimentaron leves molestias, como malestar estomacal y resfriados durante los vuelos, no se documentaron problemas de salud importantes en todo el programa.

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Sin embargo, eso no quiere decir que no hubo algunas consecuencias de salud para los hombres que viajaron a la Luna. Buzz Aldrin experiment√≥ un conocido episodio de depresi√≥n y una adicci√≥n al alcohol tras su regreso. Aunque parte del estr√©s se debi√≥ a la gran atenci√≥n p√ļblica que estaba recibiendo, es cierto que tambi√©n atraves√≥ una crisis existencial.

‚ÄúAdem√°s, [Aldrin] hab√≠a esperado que la llegada del hombres a la Luna tuviera un tremendo impacto en el mundo‚ÄĚ, se√Īal√≥ el informe de 1975. ‚ÄúEstaba extremadamente angustiado al descubrir que el mundo no cambi√≥ apreciablemente, y ciertamente no inmediatamente, como resultado del logro del Apolo 11".

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Se cree que la corta duración del tiempo pasado en el espacio durante los vuelos de Apolo (la misión más larga fue de 12 días) tuvo poco efecto físico duradero en los astronautas que se aventuraron a la Luna. Pero un estudio de 2016 sugirió que tenían más probabilidades de morir de enfermedades cardiovasculares a medida que envejecían, que los astronautas del programa que nunca atravesaron la órbita de la Tierra, probablemente debido a la exposición a la radiación cósmica.

Sin embargo, un estudio de 2018 contradijo esos resultados, al no encontrar un vínculo entre la cantidad de radiación que recibieron los astronautas de la NASA y sus posibilidades de morir a causa de enfermedades cardiovasculares o cáncer. Otro estudio, publicado este mes, también encontró que la radiación espacial no aumentaba la mortalidad de los astronautas. Pero incluso si las misiones a la Luna como las de Apolo fueran inofensivas para los humanos, las misiones más largas (de al menos seis meses) a Marte, planeadas para el futuro, sin duda presentarán nuevos peligros y desafíos para los astronautas.

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Por lo tanto, vale la pena apreciar los grandes riesgos que los astronautas del programa Apolo y otros tomaron y seguir√°n tomando para explorar el espacio.

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‚ÄúB√°sicamente, volamos a la Luna usando los procesadores que encuentras en los hornos microondas de hoy en d√≠a‚Äú, dijo Pyle. ‚ÄúFue simplemente impresionante, pero funcion√≥‚ÄĚ.