El M-497.
GIF: GreenFrogVideos. (YouTube)

Durante la d√©cada de 1960 la Guerra Fr√≠a estaba en todo su apogeo. Los Estados Unidos y Rusia no solo compet√≠an por saber qui√©n era la mayor potencia econ√≥mica y militar del mundo, sino tambi√©n llevaban a cabo una carrera espacial y tecnol√≥gica. De ella nacieron los primeros (y √ļnicos) trenes cohetes en el mundo.

Antes de que Neil Armstrong dijera esas famosas palabras sobre un peque√Īo paso para un hombre en la Luna, Rusia y Estados Unidos ten√≠an la intenci√≥n de desarrollar un medio de transporte por tierra mucho m√°s r√°pido y seguro que los trenes convencionales y los autobuses. La idea era utilizar tecnolog√≠a similar a los motores de aviones, o inspirada en ella, para impulsar peque√Īos trenes por las v√≠as.

Esto servir√≠a solamente para trenes livianos, como aquellos que llevan pasajeros, pero no funcionar√≠a con los trenes carga pesada. De este modo nacieron los llamados ‚Äútrenes turborreactores‚ÄĚ, que funcionaban mediante motores de reacci√≥n.

Estos trenes nunca llegaron a hacerse realidad para uso del p√ļblico, lo que quiere decir que jam√°s fueron utilizados para fines comerciales en el mundo real. En cambio, murieron antes de nacer como experimentos exitosos pero no viables, principalmente dado que la cantidad de combustible que gastaban para cada viaje era tan alta que supon√≠a un gasto muy elevado.

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En general, solo tres modelos de trenes turborreactores se hicieron conocer en el mundo, dos de ellos desarrollados en Estados Unidos y el otro en la entonces Uni√≥n Sovi√©tica. Las velocidades que alcanzaban eran hitos para la √©poca, de m√°s de 250 kil√≥metros por hora, mucho menos que el fascinante tren bala de Jap√≥n en la actualidad, pero sin duda que sorprendentes hace 50 a√Īos.

Estos son los tres ‚Äútrenes cohetes‚ÄĚ que llegaron a hacerse realidad, aunque nunca cumplieron el prop√≥sito para el que fueron dise√Īados:

El M-497

El primero de su tipo. El M-497, tambi√©n conocido como ‚Äúel escarabajo negro‚ÄĚ, fue desarrollado por la compa√Ī√≠a ferroviaria New York Central Railroad en el a√Īo 1966 y probado durante ese mismo a√Īo sobre las v√≠as del sistema ferroviario entre los estados de Indiana y Ohio. Durante sus pruebas, el 23 de julio de 1966, el tren turborreactor logr√≥ su r√©cord m√°s importante: alcanzar una velocidad de 295,60 Kil√≥metros por hora.

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Por supuesto, se trat√≥ de un tren experimental. Consist√≠a de solo un vag√≥n de pasajeros impulsado por dos motores General Electric J47-19, los cuales originalmente pertenec√≠an a un avi√≥n bombardero de Convair. Su dise√Īador, Don Wetzel, coment√≥ que fue su esposa, artista comercial, la que sugiri√≥ que los motores fueran ubicados en la parte frontal del tren, porque se ve√≠an mejor. Wetzel hizo caso a su sugerencia.

El tren fue desguazado en el a√Īo 1984, casi dos d√©cadas despu√©s de su creaci√≥n y 16 a√Īos m√°s tarde de que la compa√Ī√≠a que lo cre√≥ dejara de existir, tras fusionarse con otras dos empresas ferroviarias para formar una m√°s grande.

El LIMRV

El LIMRV.
Foto: Bruce McAllister / WIkimedia Commons (Dominio P√ļblico)

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A inicios de la d√©cada de 1970 la Administraci√≥n federal ferroviaria de Estados Unidos desarroll√≥ un veh√≠culo conocido como ‚Äúveh√≠culo de investigaci√≥n de motor de inducci√≥n lineal‚ÄĚ, o LIMRV, seg√ļn sus siglas en ingl√©s, el cual fue dise√Īado para probar ese tipo de motores. Durante sus primeras pruebas, realizadas en octubre de 1972, logr√≥ alcanzar una velocidad de 302 kil√≥metros por hora.

Sin embargo, poco despu√©s le integraron dos motores jet Pratt & Whitney J52, los mismos que usaba el avi√≥n de combate A‚Äď6 Intruder de la Armada de Estados Unidos. Con sus nuevos motores logr√≥ alcanzar los 411,5 kil√≥metros por hora el 14 de agosto de 1974, en una pista de pruebas de apenas 10 kil√≥metros de longitud.

El SVL

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Por √ļltimo, tenemos el modelo ruso. El tren laboratorio de alta velocidad (SVL) fue creado en a√Īo 1970 por investigadores de la entonces Uni√≥n Sovi√©tica. Su velocidad no era tan sorprendente como la de sus rivales estadounidenses, dado que solo pod√≠a alcanzar los 257 kil√≥metros por hora, pero su dise√Īo era muy interesante dado que usaba como base un vag√≥n que originalmente formaba parte de un tren el√©ctrico.

Monumento al SVL en Rusia.
Foto: Eskimozzz / Wikimedia Commons. (Dominio P√ļblico)

El SVL tenía una longitud de 28 metros y llevaba en su haber una masa de mas de 7 toneladas de combustible (de nuevo, lo que lo hacía poco viable a nivel comercial).

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La idea de los rusos era que el vehículo superara los 360 kilómetros por hora, aunque no pudieron lograrlo, y descartaron el proyecto por ser demasiado costoso cada viaje debido al elevado consumo de combustible.

En la ciudad rusa de Tver existe un monumento que recuerda el desarrollo del tren cohete en medio de la Guerra Fría y la carrera espacial con Estados Unidos, la cual concluyó con los rusos logrando la primera caminata espacial y los astronautas de Estados Unidos logrando la primera caminata lunar. De resto, las ruinas del SVL fueron descubiertas abandonadas y completamente oxidadas, como si fueran parte de un mundo cyberpunk postapocalíptico.

Hoy en d√≠a esta clase de prototipos ser√≠an inviables, especialmente gracias a la llegada de los trenes de alta velocidad como los que hoy en dia hay en Espa√Īa, Brasil, Estados Unidos, Reino Unido y otros pa√≠ses, destacando, por supuesto, la impresionante red ferroviaria del Shinkansen japon√©s, pioneros en materia de trenes de alta velocidad. [Tech Monuments / Wikipedia / Daily Mail / English Russia / Express]