Te vas a llevar un susto de muerte, pero tienes una bomba en el bolsillo. Tal cual: si tienes un dispositivo electrónico alimentado por una batería recargable, hay una buena probabilidad de que lleve una batería de litio. Y eso significa que, cuando le lanzas el teléfono a tu hijo, estás tirándole una bomba.

Por supuesto, las posibilidades de que el dispositivo explote de verdad son bastante bajas. ‚ÄúAlgo as√≠ como 1 entre 10 millones‚ÄĚ, explica a Gizmodo Ken Boyce, experto en bater√≠as y director de ingenier√≠a en UL. Boyce nos recuerda que actualmente hay miles de millones de bater√≠as de litio ah√≠ fuera. Dos d√©cadas de mejoras de los ingenieros y cient√≠ficos de materiales, asistidos por gur√ļs de seguridad cient√≠fica como los de UL, han hecho que las omnipresentes bater√≠as de litio sean m√°s seguras. A pesar de todo, la naturaleza fundamental de las bater√≠as de litio significa que siempre habr√° una posibilidad de que te chamusques las ingles.

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Para los consumidores de 1995 esto fue una sorpresa muy desagradable. Ese a√Īo Apple lanz√≥ su Powerbook 5300, uno de los primeros dispositivos que adoptaron las bater√≠as de litio. Cuando el Powerbook 5300 empez√≥ a incendiarse y la compa√Ī√≠a puso en marcha un programa de devoluciones que cost√≥ millones, los expertos en tecnolog√≠a empezaron a escuchar las trompetas del Apocalipsis. Afortunadamente, la tecnolog√≠a ha mejorado hasta tal punto que, cuando las bater√≠as de Apple empezaron a hincharse (y a veces, prenderse fuego) en 2007, no hizo falta m√°s que una discreta retirada del producto.

Es por eso que el fiasco del Samsung Note 7 resulta tan fascinante. Despu√©s de muchas, muchas explosiones, el Note 7 es objeto de una retirada global gigantesca. Ha sido prohibido por varias compa√Ī√≠as a√©reas y las autoridades estadounidenses han pedido a la gente que apague el tel√©fono y deje de usarlo de manera indefinida. No es el primer tel√©fono que explota, pero esta vez una confluencia de tecnolog√≠as nuevas con defectos inherentes a la tecnolog√≠a de las bater√≠as aument√≥ las posibilidades de que estallara la tormenta para Samsung.

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De hecho, la causa principal de las explosiones no es nada nuevo. El calor es el enemigo de la batería de litio. El calor degrada el potencial de la batería para mantener la carga, por eso la carga del teléfono se agota más rápido con el calor del verano o cuando lo usas durante un periodo de tiempo prolongado. Y en raras ocasiones, puede haber un exceso de calor. Es entonces cuando puede ocurrir un embalamiento térmico.

‚ÄúEmbalamiento t√©rmico es la manera formal de decir explosi√≥n‚ÄĚ, explica a Gizmodo con una sonrisa Yang Shao-Horn, profesora de energ√≠a en el MIT. Despu√©s aclara: ‚Äúen realidad no es una explosi√≥n, solo un fuego‚ÄĚ. El embalamiento t√©rmico es una reacci√≥n qu√≠mica en la que el calor crece exponencialmente, lo cual no es una buena noticia cuando los productos qu√≠micos que se calientan r√°pidamente, como los de una bater√≠a de litio, tambi√©n son altamente inflamables.

Las baterías de litio no son más que un lío de productos químicos muy inflamables apretujados y expuestos a una carga eléctrica a través de electrodos. Hay dos electrodos primarios en una batería de litio, el ánodo y el cátodo (como los signos más y menos de una batería AA). La energía entra a través del ánodo y sale por el cátodo. Los dos componentes están separados por un material orgánico que contiene sales de litio, que es un elemento fantástico para una eficiente contención y transferencia de la energía.

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Si el ánodo y el cátodo entran en contacto el uno con el otro, puede ocurrir un embalamiento térmico. Las primeras baterías de litio estaban contenidas en bolsas endebles, lo que hacía que fueran perforadas fácilmente, el ánodo y el cátodo entrasen en contacto y todo hiciera ¡bum! Pero las baterías posteriores no fueron inmunes tampoco.

En este vídeo se ve una batería de iones de litio estándar (18650) como las que se encuentran agrupadas en la batería de un Tesla Model S. En el mismo instante en que el clavo perfora la batería, el ánodo y el cátodo se tocan y se produce un embalamiento térmico.

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La probabilidad de una explosión debido a un pinchazo puede ser mitigada con una mejor construcción de la batería, que es la razón por la que generalmente no tienes que preocuparte de que tu Tesla Model S acabe carbonizado después de un accidente de coche.

Seg√ļn las declaraciones de Samsung, el problema del Galaxy Note 7 es parecido al ejemplo anterior del clavo. Un fallo en la producci√≥n de una serie de bater√≠as del Note 7 ejerc√≠a una presi√≥n indebida sobre algunos de los paquetes de bater√≠as, lo que a su vez aumentaba la probabilidad de que los √°nodos y los c√°todos entrasen en contacto.

Es una conclusión plausible, dice Shao-Horn, pero la profesora no descarta otra causa potencial de embalamiento térmico: una sobrecarga. Ocurre cuando el electrodo positivo de la batería está tan cargado que empieza a crear oxígeno en su interior, lo que destroza la composición química delicadamente equilibrada de la batería (sellada herméticamente) y conduce a un embalamiento térmico.

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‚ÄúEstos procesos pueden ocurrir incluso en una bater√≠a perfecta‚ÄĚ, explica Shao-Horn, refiri√©ndose tanto a la sobrecarga como al contacto entre el √°nodo y el c√°todo. Los defectos de fabricaci√≥n, como los encontrados en el Note 7 y los vinculados a las explosiones de los cigarrillos electr√≥nicos baratos, ‚Äúsolo consiguen empeorar estos dos procesos‚ÄĚ.

Y no son los √ļnicos procesos. Hasta un cable USB barato podr√≠a da√Īar tu dispositivo. El proceso de carga de un tel√©fono, un ordenador port√°til o un cigarrillo electr√≥nico es delicado, y las bater√≠as que utilizamos son potencialmente peligrosas: una bomba que hace tictac si se maneja de manera incorrecta. Es por eso que la FAA siempre recomienda llevar todas las bater√≠as de litio en la cabina. De esta forma, si alguna se prende fuego la tripulaci√≥n podr√° responder r√°pidamente. Tambi√©n es la raz√≥n por la que Apple reemplaz√≥ discretamente las bater√≠as de port√°tiles hinchadas de hace casi diez a√Īos, y por la que Samsung, a pesar de las enormes p√©rdidas econ√≥micas, est√° reemplazando todos los Note 7 defectuosos.

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