(3200) Faetón. (Imagen: Marco Langbroek/Wikimedia Commons)

Cada día pareciera que un nuevo desastre natural pudiese desatar el apocalipsis. Volcanes, terremotos, huracanes... A veces incluso asteroides. Pero a pesar de los titulares exagerados por parte de los medios de siempre, no hay necesidad de preocuparse por el nuevo acercamiento de un asteroide a nuestro planeta.

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(3200) Faetón es una roca de 5 kilómetros de diámetro con una órbita oblonga que se cruza con la Tierra, y se espera que haga un acercamiento cercano a nuestro planeta el próximo 16 de diciembre. Es probable que hasta entonces escuches más de un grito de miedo en internet, pero la verdad es que no deberías preocuparte por este asteroide.

Los científicos descubrieron (3200) Faetón en 1983, según datos del laboratorio de propulsión a chorro de la NASA (mejor conocido como JPL). Su trayectoria cruza la órbita de nuestro planeta, colocando a la humanidad en una situación precaria. Es por esto que ha sido clasificado como un “asteroide potencialmente peligroso”, pero esa clasificación es un poco engañosa.

“[Asteroide potencialmente peligroso] no es un buen término porque implica que va a colisionar con nosotros en poco tiempo”, comentó a Gizmodo Matthew Holman, director interino del centro de planetas menores de la Unión Astronómica Internacional. “Esto es más posible en largos períodos de tiempo”.

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Holman explicó que las “órbitas de los asteroides cambian en una escala temporal de cientos de miles de año. El término [asteroide potencialmente peligroso] no trata de urgencia, sino que hace referencia a la posibilidad. En general, es algo que podría tener una trayectoria de colisión hacia la Tierra algún día en el futuro.”

Holman no habló de (3200) Faetón en específico, pero sí mencionó que los científicos estudian estas cosas muy de cerca. La comunidad hace seguimiento y crea modelos de las órbitas de cualquier roca potencialmente peligrosa, como lo hicieron en el caso de 99942 Apophis, un asteroide que ocasionó algo de temor hace una década. Las agencias científicas como la NASA son las encargadas de advertir al mundo acerca de estas cosas, por lo que dirían si (3200) Paethon fuera una amenaza real.

La roca pasará a unos 10.460.000 kilómetros de la Tierra el 16 de diciembre, es decir, aproximadamente a una quinta parte de la distancia entre la Tierra y Marte cuando se encuentran en su punto más cercano. Incluso podrías ser capaz de verla usando un telescopio. La próxima vez que pasará cerca de nuestro planeta será en el año 2093, a una distancia de casi 3 millones de kilómetros, lo que sigue siendo unas siete veces más lejos que la Luna. Además, es muy probable que ya estés muerto para entonces.

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(3200) Faetón sigue siendo un asteroide extraño e interesante. En la Tierra produce una lluvia de meteoritos llamada Gemínidas, aunque normalmente son los comentas los que producen esta clase de eventos. Existen varias teorías de por qué sucede, pero a ciencia cierta continúa siendo un misterio.

Gizmodo conversó con Gareth Williams, astrofísico del centro de astrofísica Hardvard–Smithsonian, para conocer más detalles. No es sencillo determinar si un meteorito impactará el planeta. Inmediatamente al descubrir un asteroide se toma en cuenta una región enorme e incierta en la que los científicos piensan que viajará, la cual podría (o no) incluir la Tierra. Mediante observaciones y con estudios esa región se va haciendo más pequeña, y se descarta un impacto directo una vez que la Tierra se encuentra fuera de esa región.

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Los científicos ya han creado un modelo bastante preciso del asteroide. “(3200) Faetón no es un objeto por el que debamos preocuparnos actualmente”, dijo Williams. “Durante las próximas decenas de miles de años su órbita se verá perturbada por los plantas gigantes y la Tierra, lo que podría acercarlo”.

Así que puede que todavía no sepamos mucho acerca de este asteroide, pero al menos podemos estar seguros de que no debemos preocuparnos.