Cultivos en Kansas vistos desde el espacio. Imagen: NASA/GSFC/METI/ERSDAC/JAROS, y U.S./Japan ASTER Science Team

Un informe del Science Policy Forum publicado hoy alerta sobre una nueva tecnología para modificar cultivos genéticamente que podría ser utilizada como arma biológica. La organización que lidera la investigación aclara que no está haciendo nada por el estilo. Lo está haciendo DARPA.

El informe es una respuesta a un programa de investigaci√≥n financiado por la Agencia de Proyectos de Investigaci√≥n Avanzada de Defensa (DARPA) de los Estados Unidos. Bautizado como ‚ÄúInsect Allies‚ÄĚ, el programa busca crear cultivos m√°s resistentes frente al cambio clim√°tico, las sequ√≠as, heladas, inundaciones, la salinidad o las enfermedades. Pero en lugar de modificar las semillas en un laboratorio, los investigadores de DARPA enviaban flotas de insectos modificados gen√©ticamente a sus cultivos, donde ‚Äúinfectan‚ÄĚ a las plantas con un virus especial que transmite los nuevos genes de resiliencia.

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Si t√ļ tambi√©n crees que esta idea da miedo, no eres el √ļnico. El autor principal del nuevo informe del Science Policy Forum, Richard Guy Reeves, del Departamento de Gen√©tica Evolutiva en el Instituto Max Planck de Biolog√≠a Evolutiva, dice que el programa Insect Allies tiene un doble uso en el que DARPA, adem√°s de ayudar a los agricultores, tambi√©n estar√≠a trabajando en un arma en potencia. Al ser contactado por Gizmodo, DARPA neg√≥ las acusaciones hechas en el nuevo informe, diciendo que est√° lleno de inexactitudes y caracterizaciones err√≥neas.

La tecnología podría suponer una forma completamente nueva de modificar genéticamente los cultivos. En lugar de tener que esperar a que una planta transmita sus rasgos recién adquiridos a la siguiente generación, los cambios genéticos se impondrían a organismos vivos, un proceso conocido como alteración genética horizontal. De ahí el nombre de la tecnología: Horizontal Environmental Genetic Alteration Agents, o HEGAAs.

El programa Insect Allies podría tener un doble uso: además de ayudar a los agricultores, también podría servir como un arma biológica

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Para que los HEGAA funcionen, es necesario insertar una modificaci√≥n gen√©tica desarrollada en laboratorio sobre el propio cromosoma de un organismo. Y ah√≠ es donde entran los insectos. Se utilizan saltamontes, moscas blancas y √°fidos que han sido modificados gen√©ticamente en el laboratorio utilizando CRISPR ‚Äďo alg√ļn otro sistema para alterar genes‚Äď para transportar un virus infeccioso a los cultivos. Cada planta se infectar√≠a con un transg√©n, lo que provocar√≠a que adquiriese la mejora deseada.

Insect Allies fu√© anunciado en noviembre de 2016 y actualmente tiene firmados contratos de investigaci√≥n por m√°s de $27 millones. DARPA financia cuatro equipos (no tres, como se afirma en el informe). Esos equipos trabajan en el Instituto Boyce Thompson, la Universidad Estatal de Ohio, la Universidad Estatal de Pensilvania y la Universidad de Texas. La agencia de defensa sostiene que ‚Äútodo el trabajo se realiza dentro de laboratorios cerrados, invernaderos u otras instalaciones seguras‚ÄĚ, y que los insectos tendr√°n una vida √ļtil modificada para limitar su propagaci√≥n. DARPA espera ver el resultado de las pruebas en invernaderos en tan solo dos a√Īos.

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Existe cierta preocupación sobre cómo se podría usar esta tecnología, especialmente considerando quién es su principal patrocinador: DARPA, y por extensión, el Pentágono y el ejército.

‚ÄúEs nuestra opini√≥n el conocimiento que se conseguir√° con este programa para mejorar la agricultura de los Estados Unidos o responder a emergencias nacionales parece muy limitado‚ÄĚ, escriben los autores en el Policy Forum. En su lugar, dicen, ‚Äúel programa puede ser percibido ampliamente como un esfuerzo por desarrollar agentes biol√≥gicos con prop√≥sitos hostiles y que podr√≠an constituir una violaci√≥n de la Convenci√≥n sobre Armas Biol√≥gicas‚ÄĚ.

Reeves y sus compa√Īeros cuestionan el uso de insectos como veh√≠culo para una mejora gen√©tica, es una idea terrible porque no se pueden controlar. Rociar aerosoles para transmitir los HEGAAs ser√≠a algo mucho m√°s prudente. DARPA, por otro lado, dice que los insectos son la √ļnica soluci√≥n pr√°ctica, ya que la fumigaci√≥n a√©rea de los HEGAAs requiere una infraestructura que no est√° al alcance de los agricultores.

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Se utilizarían saltamontes, moscas blancas y áfidos modificados genéticamente en el laboratorio mediante CRISPR

El art√≠culo del Policy Forum tambi√©n se√Īala c√≥mo los cultivos transg√©nicos infectados por virus y gen√©ticamente alterados podr√≠an, posiblemente, acabar en los mercados nacionales e internacionales, y que no existe un marco legal que lo regule.

Pero es la ‚Äúintenci√≥n secundaria‚ÄĚ de la que habla DARPA la que est√° disparando las alertas: es el uso de HEGAA como respuesta a las amenazas. As√≠ lo explic√≥ DARPA al inicio del proyecto:

La seguridad nacional puede verse amenazada r√°pidamente por amenazas naturales al sistema de cultivos, incluidos pat√≥genos, sequ√≠as, inundaciones y heladas, pero especialmente por amenazas introducidas por otros agentes. Insect Allies busca mitigar el impacto de estas incursiones aplicando terapias dirigidas a plantas maduras con efectos que se expresan dentro de una sola estaci√≥n de crecimiento. Esto tiene un potencial sin precedentes y proporcionar√≠a una alternativa a los pesticidas, la cr√≠a selectiva, la limpieza de tala y quema, y ‚Äč‚Äčla cuarentena, que a menudo son ineficaces contra las amenazas emergentes y no son adecuadas para proteger a plantas maduras.

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Los autores del nuevo informe interpretan esto como ‚Äúuna intenci√≥n de desarrollar un medio para transmitir los HEGAA con fines hostiles‚ÄĚ, como participar en una guerra biol√≥gica. La introducci√≥n de esta tecnolog√≠a, argumentan los autores, anunciar√≠a el advenimiento de una clase completamente nueva de armas biol√≥gicas transmitidas por insectos que podr√≠an usarse para introducir ciertas caracter√≠sticas perjudiciales. Los autores advierten adem√°s que esta tecnolog√≠a podr√≠a motivar a las naciones rivales a desarrollar programas similares.

En respuesta a la consulta de Gizmodo, un portavoz de DARPA dijo que agradece el di√°logo acad√©mico sobre el programa de Insect Allies, pero la agencia rechaza la conclusi√≥n del art√≠culo del Policy Forum y dice que es ‚Äúenga√Īosa y est√° salpicada de inexactitudes‚ÄĚ. A lo que el portavoz a√Īadi√≥:

Tambi√©n nos hubiese encantado que los investigadores hubiesen contactado con DARPA en alg√ļn momento para solicitar informaci√≥n sobre el programa. Insect Allies es un programa de investigaci√≥n fundamental llevado a cabo por universidades o equipos afiliados. Esos investigadores tienen la libertad de publicar sus resultados, y se les invita a discutir su investigaci√≥n para hacer avanzar a la ciencia de una manera responsable y productiva. Si hubieran contactado con DARPA para obtener informaci√≥n, la habr√≠amos proporcionado de buena gana. Adem√°s... ya hay abundante informaci√≥n sobre el programa disponible.

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Los insectos modificados gen√©ticamente ser√≠an liberados sobre los cultivos, donde ‚Äúinfectar√≠an‚ÄĚ a las plantas con un virus especial que transmite los nuevos genes

Blake Bextine, Program Manager de DARPA en el proyecto Insect Allies, rechaza muchas de las afirmaciones hechas en el informe del Policy Forum.

‚ÄúDARPA no est√° fabricando armas biol√≥gicas, y rechazamos por completo ese escenario hipot√©tico‚ÄĚ, dijo Bextine a Gizmodo. ‚ÄúAceptamos y estamos de acuerdo con las preocupaciones sobre un posible doble uso de esta tecnolog√≠a, un problema que surge habitualmente con cada nueva gran tecnolog√≠a. Esas preocupaciones son precisamente la raz√≥n por la que estructuramos el programa de Insect Allies de la manera en que lo hicimos, como algo transparente, dirigido por investigadores universitarios y con la participaci√≥n de legisladores‚ÄĚ

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El propósito de Insect Allies, dice, es prepararse para la imprevisibilidad de ciertas amenazas contra la agricultura de los Estados Unidos. En cuanto a los posibles impactos ambientales de los HEGAA, Bextine dice que DARPA y sus colaboradores están haciendo las cosas como es debido.

‚ÄúDARPA es extraordinariamente sensible a los riesgos ambientales y a los posibles riesgos derivados, y ha estructurado el programa de Insect Allies para identificarlos y mitigarlos‚ÄĚ, dijo.

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Si los colaboradores de DARPA tienen √©xito, habr√°n desarrollado tratamientos que puedan otorgar mejoras a ‚Äúciertas plantas‚ÄĚ, dijo. Estas mejoras tendr√≠an una duraci√≥n limitada, y despu√©s volver√≠an a su estado original, seg√ļn Bextine. Adem√°s, los insectos podr√≠an manipularse de forma que murieran despu√©s de un solo d√≠a.

DARPA defiende que su intención es crear cultivos más resistentes al cambio climático, las sequías, las inundaciones...

Al mismo tiempo, la especificidad del sistema de Insect Allies, dice, contrasta con las tecnologías más avanzadas para responder a amenazas agrícolas.

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‚ÄúPor ejemplo, los pesticidas acaban en otros sitios, se filtran al agua subterr√°nea y pueden afectar a m√°s de la zona prevista‚ÄĚ, dijo Bextine a Gizmodo. ‚ÄúCuando se trata de plantas maduras como los c√≠tricos, muchas veces la √ļnica soluci√≥n efectiva para detener la propagaci√≥n de una amenaza requiere destruir las plantas mediante la tala y quema dentro de un radio determinado‚ÄĚ.

Jason Delborne, profesor asociado en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, experto en ingenier√≠a gen√©tica y sus posibles consecuencias ambientales, econ√≥micas y sociales, dice que las preocupaciones que suscita el programa parecen ‚Äúadecuadas‚ÄĚ.

‚ÄúLas implicaciones sociales, √©ticas, pol√≠ticas y ecol√≥gicas de producir HEGAA son significativas y merecen un gran nivel de atenci√≥n‚ÄĚ, dijo Delborne a Gizmodo.

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Sin duda, las implicaciones de esta biotecnología son amplias. Los autores de este informe pueden haber exagerado las intenciones de DARPA, pero el mensaje final del informe ha quedado claro: las HEGGA podrían ser muy peligrosas [Science]