Exploración del hielo menos profundo de la Antártida mediante un robot SeaBED AUV. Foto: WHOI

Tiene unos 100 kil√≥metros de largo por 10 de ancho y a√ļn no lo han bautizado de manera oficial, pero en su interior podr√≠a albergar especies animales desconocidas. Se trata de un nuevo lago descubierto bajo el hielo de la Ant√°rtida cuyas aguas han permanecido aisladas durante millones de a√Īos.

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No es la primera vez que se descubre un fen√≥meno natural semejante. El nuevo lago ser√≠a el segundo en tama√Īo tras el lago Vostok, una descomunal masa de agua subglacial que tambi√©n est√° en la Ant√°rtida. Aunque este lago es m√°s peque√Īo, tiene una ventaja importante respecto a su contrapartida rusa: est√° a solo 100 kil√≥metros de una estaci√≥n de investigaci√≥n, lo que facilitar√° mucho perforar el hielo para acceder al lago.

Aunque los indicios de la existencia del lago se han presentado esta semana en Viena, a√ļn no se demostrado sin lugar a dudas que sea un lago y que haya permanecido aislado todo este tiempo. Esta falta de concreci√≥n es algo t√≠pico del continente helado. Los primeros indicios del lago Vostok datan de 1959 y su existencia no se confirm√≥ hasta 1993.

Región de la Antártida en la que han encontrado el nuevo lago. Imagen: NASA

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¬ŅPor qu√© un lago bajo el hielo interesa tanto a los bi√≥logos? La raz√≥n es que se trata de una reserva de agua f√≥sil que probablemente albergue formas de vida de hace millones de a√Īos. Vostok se ha perforado dos veces (en 2013 y 2015) y los bi√≥logos rusos que han estudiado el agua obtenida en esas perforaciones aseguran haber encontrado m√°s de 3.500 cadenas de ADN de las que algunas no se corresponden con ning√ļn organismo terrestre conocido. Lamentablemente, extraer agua de un lago a 3.768 metros bajo la capa de hielo no es tarea f√°cil, y la comunidad cient√≠fica puso en duda los resultados de estas expediciones por supuestos fallos en el aislamiento de las muestras.

Si se confirma la existencia de este nuevo lago, supondría una oportunidad de oro para estudiar un ecosistema extremo que arrojaría claves sobre lo que podríamos encontrar bajo el hielo de satélites como Europa o Encelado. [New Scientist vía Motherboard]

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