La raya peque√Īa (Leucoraja erinacea) pertenece a una especie de peces emparentados con las rayas y cuyos or√≠genes se remontan a hace m√°s de 420 millones de a√Īos. Su sistema nervioso acaba de estudiarse en profundidad, y desaf√≠a todo lo que la ciencia cre√≠a sobre nuestra propia evoluci√≥n.

Lo que hace √ļnico al Leucoraja erinacea es que ‚Äúcamina‚ÄĚ. El medio principal de locomoci√≥n de esta peque√Īa raya es nadar ondulando su cuerpo, pero cuando se aproxima al fondo, despliega dos peque√Īas aletas ventrales que mueve adelante y atr√°s en un simp√°tico movimiento muy parecido a caminar.

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No es el √ļnico pez que camina, entonces ¬Ņpor qu√© es tan importante? La respuesta est√° en la manera en que lo hace. El Leucoraja erinacea mueve sus ‚Äúpatas‚ÄĚ alternando los m√ļsculos p√©lvicos de izquierda a derecha, y flexionando y contrayendo los de las aletas. Esa manera de caminar es propia de los vertebrados terrestres y hasta ahora se cre√≠a que era exclusiva de ellos. De hecho, lo que sabemos de evoluci√≥n de las especies sugiere que ese tipo de coordinaci√≥n cerebro motora fue posterior a la llegada de los primeros peces a tierra firme.

Resulta que no es as√≠. Seg√ļn el trabajo de Jeremy Dasen y su equip0 en la Universidad de Nueva York, los peces desarrollaron estas caracter√≠sticas mucho antes de salir a tierra firme, lo que desaf√≠a directamente lo que cre√≠amos cierto sobre evoluci√≥n.

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Dasen ha analizado estas peque√Īas rayas y ha descubierto no solo que su sistema muscular es equivalente al de los vertebrados terrestres, sino que los peces tienen activos los mismos marcadores gen√©ticos que hacen posible este tipo de locomoci√≥n. Los resultados del estudio acaban de publicarse en la revista Cell, y obligan a revisar c√≥mo se desarrollaron los sistemas de locomoci√≥n en todos los animales terrestres. [v√≠a New York Times]