Era uno de los misterios que ha mantenido en vilo a cient√≠ficos de todo el mundo: ¬Ņc√≥mo es posible que decenas de especies, entre ellas los primeros dinosaurios con plumas, se hayan conservado casi a la perfecci√≥n en f√≥siles encontrados en China (en la imagen)? Tras a√Īos de investigaci√≥n, los paleont√≥logos ya tienen respuesta: se cree que la lava y cenizas de un volc√°n en erupci√≥n los sepult√≥ hace 120-130 millones de a√Īos y los conserv√≥ hasta hoy.

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Este nuevo estudio, publicado ahora en Nature Communications, explica c√≥mo ha llegado a formarse uno de los yacimientos f√≥siles m√°s importantes jam√°s encontrados de animales del Cret√°cico. Se trata de decenas de especies, entre ellas mam√≠feros, aves insectos, peces y dinosaurios con plumas, estos √ļltimos considerados de transici√≥n entre los dinosaurios y las aves.

Sus f√≥siles se encontraron hace a√Īos en la provincia de Liaoning, al noroeste de China, en casi perfecto estado de conservaci√≥n. La postura en la que quedaron fosilizados apuntaba a un volc√°n como posible causa de su muerte, parecido a lo ocurrido con los habitantes de Pompeya en el a√Īo 79. Y as√≠ ha sido.

Este ecosistema de animales, que vivi√≥ en bosques hace 120-130 millones de a√Īos en lo que hoy en d√≠a es China, se conoce como Biota de Jehol. Un lugar excepcionalmente rico en f√≥siles bien conservados y cuyo an√°lisis ha ayudado a comprender mejor la evoluci√≥n de las especies. Los investigadores creen que estos animales murieron al instante por el flujo pirocl√°stico creado en la erupci√≥n de un volc√°n cercano. Una densa capa de ceniza cubri√≥ sus cuerpos y ayud√≥ a su conservaci√≥n hasta hoy. Un misterio por fin confirmado y resuelto. [v√≠a New Scientist]

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Foto: Baoyu Jiang