Una desafortunada serpiente llena de costras y ampollas ocasionadas por la infecci√≥n f√ļngica. (Imagen: USGS National Wildlife Health Center/D.E. Green)

Todo comienza con una peque√Īa lesi√≥n o herida, despu√©s aparece otra y otra. En poco tiempo todo el cuerpo de la serpiente estar√° cubierto de llagas. Si tiene suerte su piel comenzar√° a mudar, eliminando la infecci√≥n del cuerpo del reptil. Las menos afortunadas morir√°n y, en algunos casos, las m√°s desesperadas pasar√°n m√°s tiempo bajo el Sol para acelerar el proceso de mudar la piel, algo bastante arriesgado que las hace vulnerables a los depredadores.

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Esta horrorosa infecci√≥n por hongos es causada por un pat√≥geno llamado Ophidiomyces ophidiodiicola, y est√° comenzando a poner bastante nerviosos a los cient√≠ficos. Un nuevo estudio publicado en Scientific Advances indica que esta enfermedad infecciosa, la cual est√° afectando a un peque√Īo grupo de especies de serpientes en Estados Unidos y Europa, podr√≠a convertirse en una pandemia de proporciones globales.

Un equipo de cient√≠ficos del Museo de historia natural de Estados Unidos, el Servicio geol√≥gico de los Estados Unidos y la Universidad de Maryland, College Park, asegura que la enfermedad f√ļngica en serpientes (SFD, seg√ļn sus siglas en ingl√©s) puede infectar diferentes especies de serpientes independientemente de sus predisposiciones gen√©ticas, caracter√≠sticas f√≠sicas o el h√°bitat en el que se encuentren (si te lo estabas preguntando, este hongo no afecta a los humanos). Lo m√°s preocupante e inquietante es que pr√°cticamente todas las serpientes en el planeta podr√≠an estar en peligro, por lo que ahora los cient√≠ficos tienen que estar muy atentos ante esta nueva amenaza.

Una serpiente mostrándo síntomas de la SFD. (Imagen: USGS National Wildlife Health Center/D.E. Green)

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Frank Burbrink, conservador del departamento de herpetología del museo de historia natural de los Estados Unidos y autor principal del estudio, no escatimó palabras al hablar al respecto en un comunicado.

‚ÄúEn el peor de los casos‚ÄĚ, explica, ‚Äúnuestro estudio sugiere que los expertos no deber√≠an solo buscar a ciertos tipos de serpiente que pueden sufrir de esta enfermedad, sino a cualquiera. Todas las serpientes podr√≠an infectarse, o incluso ya estar infectadas.‚ÄĚ

El Ophidiomyces ophidiodiicola solo infecta a las serpientes, ocasionándoles hinchazón en la piel, costras y nódulos. En muchos casos es una enfermedad letal. Los científicos no están seguros de cómo se transmite, pero se puede esparcir de serpiente a a serpiente al rozarse entre sí, o cuando se deslizan a través de un ambiente contaminado. En Estados Unidos esta enfermedad afecta a 23 especies salvajes diferentes, siendo las más afectadas la coral ratonera y la Thamnophis. La enfermedad es más prominente en el oriente de Estados Unidos, región en la que ya está ocasionando que disminuya la población. El estudio también menciona que la enfermedad se ha extendido a Europa y está afectando a tres especies diferentes en el continente.

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Esta serpiente con SFG presenta varias anomalías, incluyendo un ojo opaco e infectado, escamas arrugadas en el mentón y varias escalas descoloridas. (Imagen: USGS National Wildlife Health Center/D.E. Green)

Es muy dif√≠cil predecir el alcance y c√≥mo se esparcir√° una enfermedad f√ļngica de serpiente, por lo que el equipo de investigadores utiliz√≥ una red neuronal. El sistema de inteligencia artificial fue abastecido de datos gen√©ticos de las serpientes, incluyendo las caracter√≠sticas f√≠sicas de cada especie. Seg√ļn los autores del estudio, los resultados rebelaron que ‚Äúlos hu√©spedes de la enfermedad est√°n dispersos de manera aleatoria filogen√©ticamente y ecol√≥gicamente‚ÄĚ, lo que significa que la enfermedad puede afectar a cualquier serpiente sin importar su ascendencia o su ubicaci√≥n. Esto sugiere que el 98% de las especies de serpientes en Estados Unidos est√°n en riesgo y que la epidemia podr√≠a hacerse global. El modelo del estudio no es perfecto, pero a√ļn as√≠ los resultados son alarmantes.

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Este hallazgo es particularmente perturbador si tomamos en cuenta lo graves que suelen ser las infecciones f√ļngicas. Como muestra tenemos el s√≠ndrome de nariz blanca de los murci√©lagos y la quitridiomicosis que afecta a los anfibios. En el caso de los murci√©lagos ese s√≠ndrome se ha esparcido a lo largo de todo el territorio estadounidense. Al menos cuatro especies sufrieron una disminuci√≥n considerable en su poblaci√≥n, incluyendo una que podr√≠a extinguirse. Una de las razones por las que las enfermedades f√ļngicas son tan desagradables es que pueden infectar a varias especies, como es el caso del Ophidiomyces ophidiodiicola en las serpientes.

‚ÄúNecesitamos saber m√°s sobre el alcance de esta enfermedad‚ÄĚ, coment√≥ Burbrink a Gizmodo. ‚Äú¬ŅCu√°ntas especies ha infectado? ¬ŅLa mortalidad es elevada en todas las especies y poblaciones infectadas? ¬ŅEn qu√© partes del mundo est√° sucediendo esto? Adem√°s, necesitamos saber m√°s acerca de la transmisi√≥n de la enfermedad y si los humanos est√°n ayudando a su propagaci√≥n. Es decir, necesitamos muchas m√°s personas estudiando esto tanto en el terreno como en laboratorios‚ÄĚ.

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La muerte de muchas serpientes tendría efectos graves en el ecosistema. Sí, son capaces de asustarnos, pero también cumplen una función ecológica importante.

‚ÄúAl ser depredadores de nivel medio, las serpientes pueden ser una parte integral de las redes alimenticias que consumen una gran cantidad de roedores y que a su vez son consumidos por otros depredadores mam√≠feros y aves de mayor tama√Īo‚ÄĚ, afirma Burbrink. ‚ÄúQue desaparezcan las serpientes de cualquier poblaci√≥n ser√≠a un gran da√Īo para un ecosistema saludable para otros organismos e incluso para los seres humanos.‚ÄĚ [Scientific Advances]