Ilustración del virus del Zika. AuntSpray / Shutterstock

Uno de los principales desafíos a los que se enfrenta la medicina es la capacidad que tienen los virus de mutar. Las infecciones virales, que pueden convertirse en epidemias como el zika, consiguen escapar a las vacunas mutando rápidamente para generar una resistencia a los fármacos y a nuestro sistema inmunitario.

Pero hay una manera novedosa de atacar el problema. Cient√≠ficos del laboratorio de investigaci√≥n IBM Research y el Instituto de Bioingenier√≠a y Nanotecnolog√≠a de Singapur han desarrollado una nueva macromol√©cula que podr√≠a prevenir las infecciones v√≠ricas m√°s mortales, como el propio zika o el √©bola. En lugar de estudiar el ARN o el ADN, que cambia de un virus a otro y puede mutar con facilidad, los investigadores se adentraron en el terreno de la qu√≠mica supramolecular (que estudia las interacciones entre mol√©culas) para lograr combatir cualquier infecci√≥n viral con el ataque de una √ļnica mol√©cula.

Esta macromol√©cula sin precedentes cuenta con varias partes especializadas que previenen la reproducci√≥n del virus e inhiben la resistencia a los f√°rmacos. Sus creadores hablan de un ataque de triple acci√≥n: atracci√≥n, prevenci√≥n y neutralizaci√≥n. El componente especializado en la atracci√≥n establece enlaces de hidr√≥geno con las prote√≠nas de la superficie del virus para desactivar su capacidad de infectar a las c√©lulas sanas. El componente de prevenci√≥n es una mol√©cula de manosa (un tipo de az√ļcar) que se une a los receptores de las c√©lulas inmunes saludables para ayudarlas a combatir la infecci√≥n viral. Y el tercer componente neutraliza el pH del interior de la c√©lula viral, convirti√©ndola en un lugar inh√≥spito para el ciclo de replicaci√≥n.

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‚ÄúLas enfermedades virales siguen siendo una de las principales causas de morbilidad y mortalidad‚ÄĚ, explica Yan Yi Yang del Instituto de Bioingenier√≠a y Nanotecnolog√≠a de Singapur. ‚ÄúHemos creado una macromol√©cula antiviral que puede hacer frente a los virus astutos impidiendo que infecten a las c√©lulas, independientemente de las mutaciones. No es t√≥xico para las c√©lulas sanas y su uso es seguro‚ÄĚ. Los investigadores han podido probar la eficacia de su mol√©cula con una variedad de virus, entre ellos el √©bola, el dengue, el Marburgvirus, la gripe, la fiebre de Chikungu√Īa, el enterovirus EV-71 y y el herpes simple.

A corto plazo, la macromol√©cula de IBM podr√≠a ser utilizada para la fabricaci√≥n de detergentes antivirales para limpiar habitaciones infectadas, como los hospitales de campa√Īa que lucharon contra el √©bola. A largo plazo, los cient√≠ficos piensan en el desarrollo de nuevas t√©cnicas de vacunaci√≥n para prevenir estas infecciones virales. [Macromolecules v√≠a Popular Science]


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