¿Cuál fue el primer videojuego de la historia? Esta es una pregunta recurrente que podemos encontrar en Internet y de la que aún hoy no nos ponemos de acuerdo. Parece claro que no fue el mítico Pong y es muy posible que la respuesta dependa de lo que entendamos o demos por válido como “videojuego”. ¿Juegos digitales o también entran analógicos?

Aún así, antes incluso de cualquier atisbo de videojuego como hoy conocemos al ocio electrónico, existieron una serie de pioneros; físicos, químicos y matemáticos que llevaron a cabo pruebas y experimentos académicos. Ellos fueron los precursores para que hoy exista esta gigantesca industria. Este es un pequeño repaso a sus descubrimientos.

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Nintendo se creó en 1889 como una fábrica de barajas de cartas japonesas, Sony en 1946 para arreglar radios y hasta SEGA, creada en 1965, se dedicaba al principio a vender gramolas a las bases militares americanas. Por tanto, estos gigantes actuales del ocio electrónico no tuvieron influencia alguna sobre el origen de los videojuegos. Al contrario y aunque suene un tanto surrealista, es posible que los que amamos los videojuegos le debamos “algo” a los nazis, o para ser más exactos y quizá de manera más certera, al final de la época nazi tras finalizar la Segunda Guerra Mundial.

La razón es muy simple. Se trataba de un período nuevo donde, tras dejar atrás años de guerra, las grandes potencias se embarcaban en una nueva carrera tecnológica. El final de los años 40 fue una explosión de imaginación en muchas áreas, pero principalmente en la búsqueda y creación de mejoras en el campo de la computación y la programación, se buscaba construir la máquina más potente. Es muy posible que en este punto tengamos que hablar en primer lugar de Alan Turing y Enigma. Enigma no sólo fue la máquina que ayudó a descifrar los códigos secretos utilizados por el ejército nazi, también propició que Turing se asociara con, entre otros, el matemático Clause Shannon. La historia dice que de esta sociedad se establecieron los principios de la teoría de la computación, y de ahí salieron las bases de la programación, interacción y dispositivos electrónicos.

1947: Llega el dispositivo de entretenimiento de rayos catódicos

Estamos ante el que posiblemente fue el primer juego electrónico interactivo. Creado por Thomas T. Goldsmith Jr. y Estle Ray Mann, se trataba de una patente presentada el 25 de enero de 1947 y publicada el 14 de diciembre de 1948. En esencia el “juego” o programa era más bien un simulador de misiles inspirado en las pantallas de radar de la Segunda Guerra Mundial.

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Utilizaba circuitería analógica, no digital, con la que controlaba y se podía ver por primera vez en una pantalla de tubos de rayos catódicos (CRT). No podemos añadirle el apelativo de videojuego, ya que no existen gráficos o movimiento en pantalla. Fue un primer experimento del que quedan registradas las anotaciones de la patente original.

1948-1951: Llega el primer programa de “ajedrez”

Volvemos a Turing, ya que junto a D.G. Champernowne escribe y desarrolla en 1948 el primer algoritmo para jugar al ajedrez. En este caso el matemático lo hace como ejemplo de lo que puede conseguir una máquina “inteligente” tras haber sentado las bases de la teoría de la computación. Dos años más tarde, en 1950, su colega Claude Shannon desarrolla el primer programa “jugable” de ajedrez, lo que venía a ser el primer “borrador” para crear un juego, aunque en este caso no existían recursos para llevarlo a cabo y el material queda registrado para un posible desarrollo en el futuro.

Finalmente un año más tarde aparece la figura de Dietrich Prinz, quien recogió el guante del desarrollo de sus colegas para escribir el primer programa limitado de ajedrez. Lo hizo a través de la Universidad de Manchester con el ordenador Ferranti Mark I, conocido también como la primera computadora electrónica comercial. El programa creado sólo era capaz de calcular una pocas jugadas y no era lo suficientemente potente como para jugar una partida completa. Desde luego, ya era un gran paso, y al año siguiente, en 1951, consiguieron probar el programa. Una primera partida simulando los movimientos del ordenador, ya que el programa seguía sin mostrar vídeo. Nos encontramos por tanto con el primer gran avance, pensemos que en este punto se estaban sentando las bases de los programas actuales de ajedrez.

1951: Nim, el primer “juego exclusivo”

Es un 5 de mayo de 1951 y la computadora NIMROD, creada por Ferranti, se presenta en el Festival de Gran Bretaña. Lo hace utilizando un panel de luces para su pantalla y fue diseñada exclusivamente para jugar al juego Nim (juego numérico de tradición china). Se trata por tanto de otro momento histórico, la primera vez (o al menos que se tenga constancia) que una computadora digital se diseña específicamente para jugar a un juego.

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El juego en sí permitía dos modos: el “tradicional” o al revés, en un modo invertido del juego. Eso sí, no tenía pantalla, por lo que no podemos darle el calificativo de videojuego. NIMROD estaba basada en una máquina anterior, Nimatron, que había sido diseñada por E.U. Condon y construida por Westinghouse Electric en 1940 para una exhibición en Nueva York. Como anécdota, ambas máquinas eran una auténtica animalada, Nimatron por ejemplo llegaba a pesar 1 tonelada de peso.

1952: OXO, el primer tres en raya y el primer ¿videojuego?

Posiblemente estemos ante el momento clave de la historia pre-videojuegos. Era 1952 cuando Alexander S. Douglas presenta su tesis en la Universidad de Cambridge. Nada menos que el primer juego de ordenador que utilizaba una pantalla gráfica electrónica. OXO, también conocido como el primer tres en raya, era la primera aproximación real a un enfrentamiento entre el hombre y la máquina con un juego.

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El programa presentado por Douglas permitía enfrentarse a la máquina EDSAC (Electronic Delay Storage Automatic Calculator), a su vez la primera computadora capaz de guardar y almacenar programas electrónicos. Para enfrentarse a la máquina y a modo de mando o control del juego, Douglas había desarrollado como punto de interacción un dial de teléfono.

Como decíamos al comienzo, es posible que OXO sea el primer videojuego de la historia si atendemos a que fue el primero en mostrar gráficos en una pantalla digital. No tenía vídeo en movimiento, y aquí puede estar la discusión, pero desde luego, estábamos ante el primer atisbo de videojuego en todo regla. Una pena que tan sólo se tratara de una tesis, razón por la que jamás salió de la Universidad de Cambridge. La siguiente imagen es una idea de lo que fue, en este caso a través de un emulador de EDSAC para Mac OS X.

1958: Tennis for Two: el primer “juego” oficial

Si no damos por válido el experimento académico que fue OXO como primer videojuego, Tennis for Two se quedaría con el galardón. Es el primero que reúne todas las pautas que se le pueden pedir a un videojuego como tal. Sí, volvía a ser un experimento, pero también un videojuego. El único “pero” podría ser que sólo usaba circuitería.

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Tennis for Two fue el primer juego electrónico desarrollado en 1958 en la computadora analógica Donner Model 30, y en esencia simulaba un partido de tenis o de ping pong en un osciloscopio. Fue creado por el físico estadounidense William Higinbotham con el fin de entretener a los visitantes que acudían al Brookhaven National Laboratory. A través de una vista lateral se nos presentaba un campo de tenis, con una red representada a través de una pequeña línea en el centro y una pelota, la cual ya ofrecía una física y gravedad increíble y sobre todo adelantada a su tiempo.

Aquí podríamos terminar el conjunto de experimentos y desarrollos precursores de los videojuegos, pero es importante destacar que tres años después de Tennis for Two, en 1961, apareció Spacewar!, considerado (otra vez) como el primer videojuego de ordenador en la historia. Llegaba la posibilidad de jugar dos personas tomando el control de una nave espacial y con la única finalidad de destruir al rival. Realmente en este punto cada pequeño paso dado por el hombre se desmarcaba más de los experimentos precursores e iba encaminado al ocio electrónico de masas que hoy conocemos.

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Tras Spacewar! llegarían los desarrollos del primer simulador de beisbol (1965), Ping Pong (1967), Space Travel, Lunar Lander y Hamurabi (todos en 1969), Highnoon (1970), Galaxy Game y Star Trek (1971) y finalmente el mítico Pong en 1972. Este último y como vemos, resulta imposible darle el apelativo del primer videojuego, aunque pasará a la historia como el primer éxito arrollador de la industria (el juego en los bares arrasó) y posiblemente en el precursor para que hoy exista esa máquina de hacer dinero que es la industria del ocio electrónico.

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