A medida que la sonda Dawn se acerca al planeta enano Ceres, crece la expectaci√≥n en la comunidad cient√≠fica por conocer uno de sus misterios: qu√© causa los dos puntos brillantes de su superficie. ¬ŅCriovolcane, g√©iseres, agua, metales...?. Estas son las principales teor√≠as que baraja la NASA.

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La sonda Dawn se encuentra ahora mismo orbitando a unos 13.500 kil√≥metros de la superficie de Ceres. Es solo el comienzo de su descenso. A partir del 9 de mayo comenzar√° a acercarse progresivamente al planeta enano hasta los 4.400 kil√≥metros y bajando poco a poco hasta finales de a√Īo, donde se ubicar√° a solo 375 kil√≥metros de la superficie, algo menos de la distancia actual en la que orbita la ISS alrededor de la Tierra.

Ceres es un planeta enano con un tama√Īo de tama√Īo de 950 √ó 932 kil√≥metros, bastante m√°s peque√Īo que la Luna. En su descenso hasta los 375 kil√≥metros de altura, Dawn fotografiar√° y mapear√° su superficie para analizar su composici√≥n y en especial la naturaleza de sus cr√°teres. En las pr√≥ximas semanas esas fotograf√≠as y mapas revelar√°n qu√© es lo que causa los dos misteriosos puntos brillantes detectados en su superficie. La NASA baraja 5 posibilidades principales:

1) Criovolc√°n

Se trata de un volc√°n que en lugar de expulsar lava expulsa al exterior agua o hielo. No existen en la Tierra pero se ha observado en sat√©lites helados como Trit√≥n (Neptuno), Tit√°n (Saturno), Gan√≠medes y Europa (J√ļpiter). Sin embargo, las im√°genes captadas alrededor de los puntos de momento no indican elevaciones del terreno t√≠picas de un criovolc√°n, ni tampoco materiales expulsados alrededor. (Actualizaci√≥n: tras las √ļltimas im√°genes obtenidas, m√°s cercanas y detalladas, esta posibilidad pierde fuerza).

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2) Géiseres

Andreas Nathues, cient√≠fico planetario en el Instituto Max Planck de investigaci√≥n del Sistema Solar en G√∂ttingen, Alemania, apunta a esta teor√≠a para explicar los peculiares puntos brillantes. Nathues y sus colegas al mando de las c√°maras de Dawn explican que el fen√≥meno es visible incluso cuando aparece en el horizonte de la imagen del planeta a medida que Ceres rota sobre s√≠ mismo. Teniendo en cuenta que la mancha est√° en el interior de un cr√°ter, eso significa que el fen√≥meno que la produce tiene una altura considerable. (Actualizaci√≥n: tras las √ļltimas im√°genes obtenidas, m√°s cercanas y detalladas, esta posibilidad pierde fuerza).

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3) Hielo al descubierto

Puede que sea un material que est√© reflejando la luz, como el hielo. Se cree que Ceres, el cuerpo m√°s grande del cintur√≥n de asteroides entre Marte y J√ļpiter, est√° formado por hielo en un 25%, por lo que es muy posible que parte est√© expuesto en la superficie.

4) Roca o metal

Otra posibilidad apunta a un material que refleje luz pero diferente del hielo. Puede tratarse de alguna roca o incluso alg√ļn tipo de metal. Seg√ļn Carol Raymond, una de las investigadores de la NASA responsable de la misi√≥n Dawn, una roca o restos de aluminio, de existir en Ceres, podr√≠an crear ese brillo, aunque tendr√≠a que tratarse de grandes acumulaciones dada la extensi√≥n.

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5) Depósito de sal

Es otra de las opciones mencionadas expresamente por la NASA: los puntos brillantes pueden ser simplemente el reflejo de un gran dep√≥sito de sal en la superficie, producto tal vez de un impacto de un meteorito o de haber estado esa zona cubierta de agua hace millones de a√Īos.

De momento son las 5 teorías más probables utilizadas por los científicos, aunque siempre hay versiones alternativas. La NASA de hecho ha abierto una votación para que el que quiera envíe su opinión. De momento va ganando la opción del hielo. En unas semanas, tal vez meses, conoceremos la respuesta. [vía NASA y Dawn blog]

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