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Arqueólogos encuentran el precursor del acero inoxidable de hace 1000 años en Irán

Imagen microscópica que muestra un fragmento de acero redondeado atrapado en escoria
Imagen microscópica que muestra un fragmento de acero redondeado atrapado en escoria
Imagen: Rahil Alipour/UCL Archaeology

Se cree que el acero al cromo, comúnmente conocido como acero inoxidable, es una innovación de fabricación reciente, pero una nueva evidencia sugiere que los antiguos persas se encontraron con una versión temprana de esta aleación hace unos 1.000 años, una auténtica sorpresa para los arqueólogos.

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Los antiguos persas estaban forjando aleaciones hechas de acero al cromo ya en el siglo XI d.C., según una nueva investigación publicada en el Journal of Archaeological Science. Este acero probablemente se usó para producir espadas, dagas, armaduras y otros artículos, pero estos metales también contenían fósforo, lo que los hacía frágiles.

Este acero de crisol en particular hecho en Chahak contiene alrededor de 1% a 2% de cromo y 2% de fósforo”, dijo Rahil Alipour, autor principal del nuevo estudio y arqueólogo de University College London, en un correo electrónico.

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Los arqueólogos e historiadores estaban, hasta este momento, bastante seguros de que el acero al cromo (que no debe confundirse con el cromo, eso es otra cosa) era una invención reciente. Y de hecho, el acero inoxidable como lo conocemos hoy fue desarrollado en el siglo XX y contiene mucho más cromo que el acero producido por los antiguos persas. Alipour dijo que el antiguo acero al cromo persa “no habría sido inoxidable”.

Dicho esto, el nuevo artículo “proporciona la evidencia más temprana de la adición consistente e intencional de un mineral de cromo, muy probablemente cromita, a la carga de acero al crisol, lo que da como resultado la producción intencional de un acero con bajo contenido de cromo”, escribieron los investigadores en su estudio.

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Una traducción de manuscritos persas medievales llevó al equipo de investigación a Chahak, un sitio arqueológico en el sur de Irán. Chahak solía ser un centro importante para la producción de acero, y es el único sitio arqueológico en Irán con evidencia de fabricación de acero al crisol, en el que se agrega hierro a crisoles tubulares largos, junto con otros minerales y materia orgánica, que es luego sellada y calentada en un horno. Después de enfriar, se extrae un lingote rompiendo el crisol. Esta técnica fue de vital importancia entre muchas culturas, incluidos los vikingos.

El acero al crisol en general es un acero de muy alta calidad”, dijo Alipour. “No contiene impurezas y es muy ideal para la producción de armas y armaduras y otras herramientas”.

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Un manuscrito clave utilizado en el estudio fue escrito por el erudito persa Abu-Rayhan Biruni, que se remonta al siglo X o XI de nuestra era. Titulado “al-Jamahir fi Marifah al-Jawahir” (traducido como “Un compendio para conocer las gemas”), el manuscrito ofrecía instrucciones para forjar acero al crisol, pero incluía un compuesto misterioso llamado rusakhtaj (que significa “el quemado”), que los investigadores interpretaron y posteriormente identificaron como arena de crocita.

Restos de crisol que contienen un trozo de escoria incrustado.
Restos de crisol que contienen un trozo de escoria incrustado.
Imagen: Rahil Alipour/UCL Archaeology
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Las excavaciones en Chahak resultaron en el descubrimiento de carbón vegetal residual en escoria de crisol viejo (materia de desecho que queda después de que el metal se ha separado). La datación por radiocarbono de este carbón produjo un rango de fechas entre los siglos X y XII d.C. Se utilizó un microscopio electrónico de barrido para analizar las muestras de escoria, revelando rastros de cromita mineral. Finalmente, un análisis de las partículas de acero encontradas en la escoria sugiere que el acero al crisol Chahak contenía entre 1% y 2% de cromo en peso.

El acero al cromo al crisol que se fabricó en Chahak es el único conocido de su tipo que contiene cromo, un elemento que conocemos como importante para la producción de acero moderno, como el acero para herramientas y el acero inoxidable”, explicó Alipour. “El acero al crisol de cromo Chahak habría sido similar en términos de sus propiedades al acero para herramientas moderno”, y el “contenido de cromo habría aumentado la resistencia y la templabilidad, propiedades necesarias para fabricar herramientas”.

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Se puede encontrar una gran cantidad de objetos de acero al crisol persa en museos de todo el mundo, dijo, y ya sabemos que el acero al crisol se utilizó para fabricar armas afiladas, armaduras, objetos prestigiosos y otras herramientas. También se hace referencia a Chahak en manuscritos históricos como un lugar donde se fabricaban hojas de crisol y espadas, pero los relatos “también mencionan que las hojas se vendieron a un precio muy alto, pero eran frágiles, por lo que perdieron su valor”.

El fósforo, que también se detectó durante el análisis, se añadió para reducir el punto de fusión del metal pero también para reducir algo de tenacidad, que posteriormente hizo que el metal fuera frágil.

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Un gran trozo de acero atrapado en escoria de crisol.
Un gran trozo de acero atrapado en escoria de crisol.
Imagen: Rahil Alipour/UCL Archaeology

Independientemente, el descubrimiento apunta a una tradición persa específica de fabricación de acero, que es bastante importante en sí misma. Según el conocimiento de los autores, el contenido de cromo específico que se ve en el acero Chahak podría usarse para distinguirlo de otros artefactos.

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La evidencia previa de acero al crisol, estudiada por académicos, pertenece a los centros de producción de acero al crisol en India, Sri Lanka, Turkmenistán y Uzbekistán”, dijo Alipour. “Ninguno de estos muestra rastros de cromo. Por lo tanto, el cromo como ingrediente esencial de la producción de acero al crisol Chahak no se ha identificado hasta ahora en ninguna otra industria conocida del acero al crisol”. A lo que añadió: “Eso es muy importante, ya que ahora podemos buscar este elemento en objetos de acero al crisol y rastrearlos hasta su centro o método de producción”. 

Con ese fin, los investigadores esperan trabajar con expertos del museo para compartir sus hallazgos y ayudar con la datación e identificación de objetos con esta firma única de acero al cromo.

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