Bajo kil√≥metros y kil√≥metros de hielo en la Ant√°rtida se esconde una garganta tan profunda como el Gran Ca√Īon del Colorado, en Arizona. Los primeros indicios de la existencia de esta enorme garganta salieron a la luz en 2012, pero un nuevo estudio realizado por cient√≠ficos brit√°nicos ha logrado medir mejor que nunca su tama√Īo. Y es descomunal.

La garganta bajo el hielo tiene una profundidad de 2,9 kil√≥metros. Utilizando im√°genes de radar y sat√©lite, los cient√≠ficos han sido capaces de estudiar el valle oculto por el hielo en el que una vez, hace millones de a√Īos, bull√≠a la vida.

El nuevo estudio, publicado este enero en el Geological Society of America Bulletin, descibe cómo científicos de la Universidad de Newcastle y el Bristol Glaciology Centre (de la Universidad de Bristol) lograron medir la garganta bajo el hielo. Con tecnología de radar descubrieron un valle ahora llamado Ellsworth Trough, cerca del Lago Ellsworth. Sin embargo, solo disponían de datos de radar al comienzo y final del valle. No tenían ni idea de qué había entre medias.

La informaci√≥n que necesitaban para conocerlo la ten√≠a la NASA. El valle (en realidad un ca√Ī√≥n) era tan grande que pod√≠a avistarse desde el espacio. La NASA les dio los datos que necesitaban para medir a la perfecci√≥n los 2,9 kil√≥metros de profundidad de la garganta, m√°s profundo que el ca√Ī√≥n descubierto recientemente bajo Groenlandia y a√ļn m√°s profundo que el Gran Ca√Ī√≥n.

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¬ŅQu√© es lo que ha creado este gigantesco Ca√Ī√≥n bajo el hielo? La Ant√°rtida fue una vez parte de un √ļnico continente hace cientos de millones de a√Īos. Pero hace 80 millones de a√Īos, la Ant√°rtida (junto a India y √Āfrica) se fragment√≥, en direcci√≥n sur a una velocidad de 16 cent√≠metros al a√Īo (en t√©rminos geol√≥gicos, muy r√°pido). Eso dio lugar a grandes valles y ca√Īones en lo que por aquel entonces era un paisaje c√°lido. Luego el clima comenz√≥ a enfriarse y surgieron glaciares que escavaron a√ļn valles m√°s profundos.

Estos glaciares se expandieron a√Īo a a√Īo, creando la Ant√°rtida que conocemos hoy en d√≠a y ocultando los valles y ca√Īones bajo el hielo. Lo curiosos de todo esto es que en unos cuantos cientos millones de a√Īos, si el cambio clim√°tico continua al ritmo actual, el mismo proceso podr√≠a volver a ocurrir pero en sentido inverso. No lo veremos. Ojal√° que las generaciones futuras tampoco. [Bristol University; PhysOrg]

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Foto 1: Newcastle University / Foto 2: Shutterstock/Sasha Fenix