Representaci√≥n de un n√ļcleo gal√°ctico activo. Ilustraci√≥n: NASA

En tu cabeza igual imaginas los agujeros negros como enormes aspiradoras, que absorben toda la materia y la luz que se acerca demasiado a ellos. Pero la realidad es algo más confusa: los científicos normalmente ven cosas que salen de la zona que hay alrededor de un agujero negro, a través de chorros de materia y luz provenientes del polvo espacial. Ver cómo los agujeros negros devoran la materia es muy difícil.

Ahora, un equipo de f√≠sicos asegura haber visto un trozo de materia del tama√Īo de la Tierra volando hacia un agujero negro a casi un tercio de la velocidad de la luz. Los astr√≥nomos han tenido mucha suerte de poder presenciar este fen√≥meno.

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‚ÄúPara ver c√≥mo estas cadenas de materia caen en el agujero negro, hay que mirar justo en la direcci√≥n correcta‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Ken Pounds, profesor em√©rito de f√≠sica de la Universidad de Leicester en el Reino Unido. ‚ÄúEs un evento bastante raro‚ÄĚ.

Algunos cient√≠ficos se imaginan los agujeros negros m√°s peque√Īos como si fueran el agujero negro de la pel√≠cula Interestellar, un objeto compacto y enorme que gira rodeado por un disco de polvo y gas triturado. Los objetos no caen directamente en el agujero negro, sino que se desplazan hacia el interior a lo largo de estas nubes giratorias. Pero los f√≠sicos te√≥ricos predicen que los agujeros negros m√°s grandes podr√≠an tener una ‚Äúacreci√≥n ca√≥tica‚ÄĚ, lo que significa que las cosas pueden caer en ellos desde cualquier √°ngulo.

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Acreción caótica. El eje de giro del agujero negro está a lo largo de Jh pero se inclina hacia fuera de la pantalla, hacia ti. Ilustración: (MNRAS 2018)

Pound y su equipo observaron un objeto llamado galaxia Seyfert PG1211+143 con el telescopio espacial XMM-Newton. Se trata de un n√ļcleo gal√°ctico activo. Eso significa que tiene una fuente de radiaci√≥n muy brillante y compacta en su centro, que los astr√≥nomos creen que es un agujero negro central supermasivo que irradia materia de alta energ√≠a.

Por lo general, los cient√≠ficos ven que la materia fluye fuera de estas regiones a velocidades que son alrededor del 10 por ciento de la velocidad de la luz. Pero Pound y sus colaboradores detectaron un rastro de rayos X de hierro, calcio, arg√≥n, azufre y silicio, formando una masa de gas del tama√Īo de la Tierra que ca√≠a directamente en el agujero negro en una columna que viaja a un tercio de la velocidad de la luz. El c√ļmulo entonces desapareci√≥, sin signos evidentes de rotaci√≥n. Pudieron determinar que el c√ļmulo se estaba moviendo hacia el agujero negro, en lugar de alejarse del mismo, porque la luz estaba desplazada hacia el rojo, lo que significa que la velocidad de las cosas que se mov√≠an hacia adentro estaban estirando las ondas de luz y las volv√≠a m√°s rojas. Este es un buen ejemplo del efecto Doppler.

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‚ÄúEsto puede representar la primera prueba directa de acreci√≥n ca√≥tica en un n√ļcleo gal√°ctico activo, donde los discos de acreci√≥n generalmente est√°n desalineados al centro de rotaci√≥n del agujero negro‚ÄĚ, seg√ļn el art√≠culo publicado recientemente en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Su modelo predice un agujero negro con varios anillos de materia conc√©ntricos pero desalineados. El c√ļmulo que se dirig√≠a hacia el agujero negro habr√≠a surgido de varias colisiones entre part√≠culas en diferentes anillos; la materia acab√≥ perdiendo impulso y cay√≥ hacia dentro.

Pero esta es solo una observación, dijo Pound, quien espera que el seguimiento que hagan respalden las afirmaciones iniciales de su grupo. Una sola observación no puede servir como prueba definitiva de la existencia de acreción caótica.

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Quizás también haya más eventos como este en los archivos del telescopio XMM-Newton, a la espera de que otros astrónomos vengan y los encuentren, y demuestren el caos que impera en el centro de las galaxias.