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Astrónomos han captado por primera vez una señal masiva y lejana de radio proveniente del espacio justo en el momento en que se producía. A estas emisiones se les conoce como pulsos de radio ultrarrápidos (o fast radio burst, FRB), y son un misterio para los astrónomos porque aún se desconoce su origen.

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Las ondas de radio captadas duraron solo unos milisegundos, pero contenían tanta energía como la emitida por el Sol en un día, explica Emily Petroff, de la Swinburne University en Melbourne (Australia), una de las investigadoras detrás del hallazgo, publicado en la revista científica Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Hasta ahora solo se había logrado captar una decena de estas señales masivas de radio, una de ellas desde el radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico, confirmada el año pasado. Sin embargo, siempre se habían detectado meses o incluso años después de producirse, cuando los astrónomos analizaban miles de datos. Ahora es la primera vez que se captan estas señales justo en el momento en que se producen.

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La misteriosa onda de radio fue detectada primero por el telescopio Parkes, en Australia, y luego por hasta 12 telescopios en todo el mundo (en Australia, California, Islas Canarias, Chile, Alemania y Hawái), además de telescopios espaciales. Lo investigadores calculan que puede provenir de un masivo evento espacial a 5.500 millones de años luz de la Tierra. La gran pregunta es qué ha podido causar esta señal.

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Fotos: Interpretación artística de un Blitzar (NASA)

Hay varias teorías. La primera es que se trate de un blitzar. Este objeto astronómico aún no confirmado es una estrella de neutrones cuya masa es lo bastante grande como para colapsar en un agujero negro. Sin embargo, gira tan rápido que la fuerza centrífuga impide que se colapse. Eventualmente, el campo magnético de la estrella pierde fuerza y esta colapsa, enviando un torrente de radio masivo. Por el momento, la existencia del Blitzar es sólo una teoría. Se barajan otras opciones para explicar la señal, como el destello de un magnetar (una estrella de neutrones alimentada con un campo magnético extremadamente fuerte) o un tipo de estrella de neutrones con un campo magnético extremadamente fuerte.

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Los astrónomos esperan ahora intentar captar otro evento similar pero en otro rango de frecuencia para descartar opciones y tratar de dar por primera vez una explicación sólida y científica al causante de esta emisión masivas de ondas de radio. [CSIRO vía New Scientist]

Foto: ALMA

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