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Científicos dicen que han encontrado el primer caso de reinfección de coronavirus

Personal médico utilizando equipo de protección como medida de precaución contra el coronavirus COVID-19, mientras ingresa al hogar de ancianos Lei Muk Shue en Hong Kong, el 23 de agosto de 2020.
Personal médico utilizando equipo de protección como medida de precaución contra el coronavirus COVID-19, mientras ingresa al hogar de ancianos Lei Muk Shue en Hong Kong, el 23 de agosto de 2020.
Foto: May James (Getty Images)

Científicos en Hong Kong reportan que han encontrado a un hombre que ha sido infectado por segunda vez por el coronavirus que causa el covid-19, respaldado por evidencia genética concreta. Este sería el primer caso documentado de alguien infectado dos veces, pero aún no está claro si este paciente es un caso atípico o si la vulnerabilidad a la reinfección es común.

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Según el informe, escrito por investigadores del Departamento de Microbiología de la Universidad de Hong Kong, el hombre en cuestión es un técnico informático de 33 años y residente local que contrajo su infección inicial del coronavirus SARS-CoV-2 a finales Marzo. Desarrolló tos, dolor de garganta y fiebre durante unos tres días y poco después fue hospitalizado, aunque sus síntomas ya se habían disipado. Dos semanas después, fue dado de alta con un certificado de buena salud, habiendo dado negativo en dos ocasiones al virus.

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El 15 de agosto, el hombre volvió a dar positivo por SARS-CoV-2 en un control del aeropuerto después de un vuelo a casa desde España. Esta vez, no informó síntomas, aunque aún estaba hospitalizado y monitoreado nuevamente. Si bien sus médicos sospecharon al principio que simplemente pudo haber tenido una infección persistente que pasó desapercibida, un análisis genético posterior del virus encontrado durante sus dos estadías en el hospital parece descartar esa teoría.

El análisis genético reveló que el hombre estaba infectado por dos cepas distintas de SARS-CoV-2, de dos linajes completamente diferentes del virus documentados en otra parte. Aunque el hombre nunca se sintió enfermo la segunda vez, su cuerpo mostró signos de una infección típica, como niveles elevados de inflamación, una carga viral relativamente alta que disminuyó gradualmente con el tiempo y la producción de nuevos anticuerpos contra el virus poco después en la infección (quizás lo más importante, no se encontraron anticuerpos durante la primera infección ni al comienzo de su segunda infección).

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“La confirmación de la reinfección tiene varias implicaciones importantes. Primero, es poco probable que la inmunidad colectiva pueda eliminar el SARS-CoV-2, aunque es posible que las infecciones posteriores sean más leves que la primera infección, como en el caso de este paciente”, escribieron. “En segundo lugar, es posible que las vacunas no puedan proporcionar inmunidad de por vida contra el covid-19.

Los propios investigadores estaban convencidos, afirmando que habían encontrado el primer caso bien documentado de reinfección por SARS-CoV-2.

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Por importante que sea este caso, aún existen limitaciones para los hallazgos, asumiendo que sean válidos. Por un lado, aunque los investigadores han puesto a disposición el contenido del estudio para los periodistas, todavía no ha pasado por un análisis externo de otros científicos.

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En segundo lugar, este caso por sí solo no puede decirnos si la reinfección se convertirá en una ocurrencia común para las personas durante esta pandemia o si simplemente representa una rareza poco común. En general, los expertos se han mostrado escépticos de que la reinfección generalizada ocurra tan pronto, citando evidencia de que la inmunidad a otros coronavirus puede durar al menos cerca de un año o más. Tampoco puede decirnos qué factores pueden afectar las posibilidades de reinfección de una persona.

En este caso, los investigadores solo tenían una muestra disponible de la primera infección para probar los anticuerpos, recolectada en 10 días. Debido a que las personas pueden desarrollar anticuerpos contra el coronavirus más tarde, todavía es posible que el cuerpo del hombre genere una respuesta de anticuerpos inicialmente. Ese es un aspecto crucial de esta hipótesis para precisar, porque la mayoría de las personas parecen desarrollar anticuerpos durante la infección. Si es más probable que ocurra una reinfección en aquellos sin anticuerpos producidos por primera vez, eso puede reducir la posibilidad de que ocurra una reinfección en la mayoría de los sobrevivientes, o al menos tan pronto como este caso parece haber ocurrido, solo cinco meses entre infecciones.

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Los científicos generalmente están de acuerdo en que las personas que no desarrollan anticuerpos contra el virus tienden a tener un primer caso más leve que otras. Y como señalan los autores, la segunda infección puede ser incluso más leve, gracias a que otras partes del sistema inmunológico aún recuerdan el virus, en particular las células T. Por lo tanto, el peligro personal de reinfección puede reducirse aún más.

Al mismo tiempo, existen muchas incógnitas sobre lo que podría influir en el curso de una segunda infección o en la capacidad de una persona para transmitir el virus a otras durante esta reinfección.

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Por ahora, la posibilidad de reinfección es definitivamente algo en lo que los médicos y científicos deben estar atentos y estudiar más a fondo, especialmente dado este estudio. Pero simplemente no sabemos aún cuán relevante será a gran escala o en general.

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