Lo que ves en la imagen de arriba es plutonio 238 incandescente. En concreto, √≥xido de plutonio 238. Y es exactamente lo que ha logrado que todos los instrumentos a bordo de la sonda New Horizons funcionen a la perfecci√≥n tras recorrer 4.700 millones de kil√≥metros durante casi 10 a√Īos.

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Durante las √ļltimas semanas se ha hablado mucho sobre la misi√≥n de la New Horizons, hemos visto las primeras im√°genes totalmente n√≠tidas de Plut√≥n (y a√ļn quedan muchas por ver) y tambi√©n de sus lunas. Pero hay un tema fascinante del que no se ha hablado tanto: ¬Ņc√≥mo se logra que una sonda de casi 500 kilos de peso funcione a la perfecci√≥n tras viajar millones de kil√≥metros durante una d√©cada y logre enviar datos e im√°genes sin problema? ¬ŅQu√© es lo que produce la electricidad que alimenta todos sus instrumentos cient√≠ficos? La respuesta es el √≥xido de plutonio 238.

El químico británico Martyn Poliakoff explica magistralmente en un vídeo (lo puedes ver debajo al completo) cómo sin el plutonio 238 probablemente no habríamos llegado ni conocido Plutón como ahora. Los paneles solares que utilizan muchos satélites y sondas simplemente no hubieran funcionado. Plutón está demasiado lejos del Sol. Desde el planeta enano, el Sol se ve casi como una estrella más, algo mayor que el resto, pero un punto más en la nada. Para que los instrumentos de la New Horizons funcionaran se necesitaba otra fuente de energía, una que pesara poco pero que pudiera liberar gran cantidad de energía: el plutonio.

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Foto: Back to the Future Wiki

El coraz√≥n de la New Horizons se compone de 10,9 kilos de √≥xido plutonio 238. No es el mismo is√≥topo que el utilizado en bombas nucleares (para estas se utiliza el plutonio 239 y 241), pero es una gran cantidad, el doble de lo que conten√≠a la bomba nuclear lanzada sobre Nagasaki. El √≥xido de plutonio se consigue de manera sint√©tica a partir del Uranio y el Neptunio y es un proceso extremadamente caro (de hecho EE.UU. dej√≥ de fabricarlo y compr√≥ hace a√Īos plutonio a Rusia para sus programas espaciales). A medida que el plutonio se va degradando (tiene una vida de unos 88 a√Īos) va liberando grandes cantidades de energ√≠a t√©rmica. Esta, transformada en electricidad, es la que alimenta todos los instrumentos de la New Horizons.

Los 10,9 kilos de √≥xido de plutonio a bordo de la New Horizons producen unos 280 vatios, suficiente para que funcionen todo internamente. La forma en la que el plutonio va encapsulado dentro del aparato es tambi√©n clave. Los diferentes cilindros de √≥xido de plutonio van rodeados de iridio, un metal resistente a temperaturas de hasta 2.000¬ļC. Todo eso a su vez est√° rodeado de grafito y se pone en contacto con termopares, que transforman la energ√≠a t√©rmica en electricidad.

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En definitiva, física, química e ingeniería aeroespacial para alimentar un viaje histórico a Plutón, el planeta enano que precisamente dio nombre al plutonio. El círculo no podía ser más perfecto. Puedes ver debajo el vídeo completo de Martyn Poliakoff explicando todos los detalles del plutonio y su uso en la New Horizons. Merece la pena.

Foto de apertura: Wikimedia Commons

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