Erupción. AP

Hay unas cuantas ‚Äúerupciones perdidas‚ÄĚ en la historia, eventos volc√°nicos se√Īalados en el hielo o registros de sedimentos que no se han identificado en los libros geol√≥gicos. Uno de estos eventos produjo un cataclismo tan bestial que supuso la peque√Īa Edad de Hielo. Nadie sabe d√≥nde est√° el volc√°n que lo origin√≥.

Cuando hablamos de estas erupciones perdidas, probablemente la m√°s evidente sea la de 1815 en Tambora, aunque seguimos sin dar con un volc√°n que sea candidato firme. Sin embargo, si tenemos que hablar de un evento extra√Īo y enigm√°tico, ese es sin duda el ocurrido a mediados de la d√©cada de 1450.

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Fue un per√≠odo con inviernos extremadamente fr√≠os en gran parte del globo, de nieblas secas que enmudecieron Constantinopla, del retraso en el crecimiento de los √°rboles que sufri√≥ gran parte del planeta, de uno de los mayores casos de carga de azufre en la atm√≥sfera en los √ļltimos miles de a√Īos, rivalizando con la famosa erupci√≥n Laki de 1783 (Islandia).

Y a√ļn as√≠, nadie sabe d√≥nde demonios est√° el volc√°n que origin√≥ todo.

La boda de un rey y el eclipse solar

Peque√Īa Edad de Hielo. Wikimedia Commons

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Los libros de historia cuentan un relato que tuvo lugar el 10 de octubre de 1465. Se casaba el rey Alfonso II de N√°poles con Ippolita Maria Sforza, una noble de Mil√°n, en una ceremonia suntuosa. Ambos llegaron a la ciudad en una entrada triunfal, el p√ļblico gritaba y aplaud√≠a con fuerza, pero no los estaban mirando a ellos.

El gent√≠o miraba al cielo, con cara de incredulidad y sorpresa. A pesar de que era mediod√≠a, el Sol se hab√≠a vuelto de azul profundo, hundiendo la ciudad en una misteriosa oscuridad. ¬ŅSe tratar√≠a de un eclipse Solar?

Nadie lo sabía entonces, pero aquello era el comienzo de algo mucho más grande. En los meses siguientes el clima europeo se volvió loco. Dicen que en Alemania llovió tan intensamente que los cadáveres de los cementerios salieron de la tierra. En Polonia, sus habitantes iban en barco donde antes había calles.

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Peque√Īa Edad de Hielo. Wikimedia Commons

Cuatro a√Īos despu√©s, Europa fue golpeada por lo que se ha denominado como la Peque√Īa Edad de Hielo. Un per√≠odo de fr√≠o extremo donde los peces se congelaron en sus estanques. Los √°rboles no florec√≠an y la hierba no crec√≠a. En Bolonia, Italia, la nieve pesada forz√≥ a sus habitantes a viajar con sus caballos y carruajes a lo largo de los canales congelados.

Y seg√ļn los expertos, todos estos sucesos estaban conectados con el d√≠a que se casaba el rey Alfonso II. Ese d√≠a, a miles de kil√≥metros de distancia en los tr√≥picos, un volc√°n gigante estaba haciendo historia geol√≥gica. Su erupci√≥n fue tan grande que produjo una nube de cenizas que envolvi√≥ a la Tierra y la llev√≥ a la d√©cada m√°s fr√≠a durante siglos.

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Aquella explosión se oyó a 2.000 kilómetros de distancia y creó un tsunami que causó la devastación a cientos de kilómetros de distancia. En términos de escala, desató una energía equivalente a más 2 millones de bombas atómicas Little Boy.

Hoy, much√≠simos a√Īos despu√©s, se han encontrado rastros de la erupci√≥n de la Ant√°rtida a Groenlandia.

Sin embargo, nadie sabe dónde demonios está el volcán que originó todo.

Un invierno volc√°nico

Erupción inicial de Pinatubo, origen de un invierno volcánico. Wikimedia Commons

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Es posible que te preguntes c√≥mo podemos tener una helada a partir de un evento volc√°nico. En realidad se trata de lo que se denomina como ‚Äúinvierno volc√°nico‚ÄĚ, la reducci√≥n de temperatura motivada por ceniza volc√°nica y motas de √°cido sulf√ļrico obstaculizando el paso de los rayos del Sol.

Para que nos hagamos una idea de las consecuencias, los inviernos volcánicos pueden causar un fenómeno denominado como cuello de botella, es decir, una caída drástica en la variedad de especies animales seguido, casi de forma inmediata, de un período de gran divergencia genética entre los supervivientes. En este sentido, el antropólogo Ambrose decía lo siguiente sobre el evento:

Este tipo de sucesos disminuyen el tama√Īo de la poblaci√≥n a niveles lo suficientemente bajos como para dar pie a cambios evolutivos, los cuales se producen de forma m√°s acelerada en poblaciones reducidas dando lugar a una diferenciaci√≥n de la poblaci√≥n.

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Laki. Wikimedia Commons

Se cree que en el pasado se han dado varios inviernos de este tipo, pero si hablamos de casos en la √©poca reciente, sus efectos han marcado claramente el devenir de los habitantes de la Tierra. El comentado en el volc√°n Laki (1783) es uno de ellos. El evento liber√≥ enormes cantidades de di√≥xido de azufre, resultando en la muerte de una parte importante de la ganader√≠a y provocando una hambruna que acab√≥ con una cuarta parte de la poblaci√≥n. Adem√°s, las temperaturas cayeron aproximadamente 1 ¬įC en el hemisferio norte al a√Īo siguiente.

Sin embargo, en este punto de la historia (y por tercera vez), volvemos al mismo punto de partida. En alg√ļn momento de 1450, una erupci√≥n catacl√≠smica provoc√≥ da√Īos en todo el mundo como pocas veces se ha visto.

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Con una diferencia del resto. Nadie sabe dónde demonios está el volcán que originó todo.

En busca del volcán perdido 

√Ārea de las islas junto a la caldera Kugae. Wikimedia Commons

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Que la erupci√≥n perdida de la que hablamos sucedi√≥, esta fuera de toda duda y es indiscutible. Como la mayor√≠a de las mega-erupciones, vaporiz√≥ vastas cantidades de roca rica en azufre que posteriormente fue arrojado a la atm√≥sfera, y que finalmente origin√≥ una gran nevada de √°cido sulf√ļrico en los polos.

As√≠ fue como se enterr√≥ en el hielo, formando parte de un registro natural de la actividad geol√≥gica que abarca milenios. De hecho, no hay ning√ļn otro evento capaz de hacer esto (a falta de un impacto de asteroide). Sin embargo, establecer su existencia es la parte f√°cil. Lo que los cient√≠ficos no saben es pr√°cticamente todo lo dem√°s. Es un verdadero misterio geol√≥gico que ha dejado a los expertos con la gran duda durante d√©cadas.

Veamos. En la década de 1950 comienza a correrse un rumor. Unos arqueólogos que visitan Tonga (Vanuatu) escuchan la historia de una antigua masa terrestre que, varias generaciones atrás, se vinculó a la vecina isla de Epi. Esta masa era conocida como Kuwae y en el centro había un volcán. El relato decía que un día, después de varios terremotos muy potentes, una catastrófica erupción rompió la isla a la mitad.

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Imagen: AP

Hoy, todo lo que queda del volcán es un cráter de poco más de un kilómetro de profundidad escondido bajo el océano, la caldera Kuwae, y una gruesa capa de ceniza en Epi y Tongoa creada por los flujos de gas sobrecalentado y la roca que se elevó sobre la isla a cientos de kilómetros por hora.

Lo cierto es que los cient√≠ficos no sab√≠an nada acerca de la erupci√≥n del siglo XV hasta la d√©cada de 1980, cuando descubrieron un pico de acidez de alrededor de esa √©poca en n√ļcleos extra√≠dos del hielo polar. De repente, para aquellos que investigaban Kuwae, parec√≠an haber dado con algo. Seg√ļn sus datos, la erupci√≥n deb√≠a estar entre 1540 y 1654.

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Poco despu√©s, descubrieron otra evidencia. Las lenguas de las islas que rodean al cr√°ter parec√≠an ser comunes, lo que suger√≠a que pod√≠an haber evolucionado desde el mismo dialecto hace muchos cientos de a√Īos.

Imagen: Volcano

En 1993, un cient√≠fico de la NASA se puso a investigar a trav√©s de la atm√≥sfera. Al parecer, los aerosoles de sulfato reflejan la luz del sol hacia el espacio, y el efecto atenuador de estas erupciones puede ser muy poderoso. El hombre concluy√≥ que la erupci√≥n en Kuwae hab√≠a ocurrido en 1453. Si estaba en lo cierto, era demasiado pronto para la boda de Alfonso II, aunque el momento adecuado para coincidir con otro a√Īo especialmente letal.

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Ese a√Īo en Suecia, los cultivos fracasaron y las reservas de granos se vaciaron. En toda Europa los √°rboles dejaron de crecer. En China, decenas de miles de personas murieron congeladas. Meses despu√©s, nev√≥ sin parar durante 40 d√≠as por debajo del r√≠o Yangtze y el Mar Amarillo se congel√≥ hasta 20 kil√≥metros desde la costa. En la otra parte del mundo, los aztecas se enfrentaron a la mayor hambruna experimentada en la prehistoria.

Durante su trabajo, el investigador de la NASA sugiri√≥ una fecha exacta para la erupci√≥n, el 22 de mayo. ¬ŅLa raz√≥n? Ese d√≠a Constantinopla quedo oscurecida por una niebla densa, ‚Äúun gran fuego‚ÄĚ, lo llamaron, aunque podr√≠a tratarse de la ceniza.

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Poco después, un nuevo estudio venía a confirmar los datos del hombre de la NASA. Un equipo de geólogos franceses estimaron que la erupción de Kuwae había liberado enormes cantidades de magma, lo suficiente para llenar el Empire State Building 37 millones de veces, y disparar escombros a 40 kilómetros en el cielo.

De ser as√≠, habr√≠a incluido tres veces m√°s sulfato que la erupci√≥n en Tambora. Dicho de otra forma, m√°s que suficiente para tener un impacto global sobre el clima. Finalmente, este equipo indic√≥ una fecha entre 1420 y 1430. Los cient√≠ficos comenzaron a referirse a la erupci√≥n del siglo XV como el ‚Äúevento Kuwae‚ÄĚ.

Sin embargo, una d√©cada despu√©s, un nuevo equipo de investigadores regres√≥ a las islas que rodeaban el cr√°ter. Buscaban se√Īales de una erupci√≥n explosiva capaz de alterar el clima global. Desgraciadamente, no encontraron nada.

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¬ŅPor qu√©? Este equipo, liderado por el cient√≠fico Karoly Nemeth, encontr√≥ dep√≥sitos volc√°nicos, pero su alcance no era lo que se espera de una erupci√≥n realmente masiva. De hecho, la evidencia apuntaba a que el volc√°n fue relativamente peque√Īo.

Erupción. AP

En el a√Īo 2012 ocurre un hecho que podr√≠a cambiarlo todo. Un n√ļcleo de hielo de la Ant√°rtida revela una muestra en Law Dome, famosa por sus nevadas inusualmente altas y un lugar predilecto para la investigaci√≥n clim√°tica, ya que el hielo espeso hace m√°s f√°cil distinguir capas individuales.

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Allí encontraron que el origen de lo ocurrido en el siglo XV no fue causado por una sola erupción, sino por dos. Además y para colmo, el primero de ellos ocurrió en 1458, es decir, mucho más tarde que la erupción en Kuwae.

¬ŅQu√© demonios estaba pasando? En cuesti√≥n de d√©cadas los cient√≠ficos hab√≠an situado el origen de las erupciones en lugares y a√Īos diferentes.

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El problema reside en la forma en que los n√ļcleos de hielo est√°n fechados. No pueden proporcionar un momento exacto, s√≥lo una secuencia de eventos anuales, uno tras otro. Adem√°s, hay que sumar el caos clim√°tico que se registr√≥ en la √©poca.

Entonces, ¬Ņd√≥nde ocurri√≥? Hoy, y a la espera de que surja un nuevo estudio o hallazgo, se da por v√°lido que las erupciones ocurrieron en los tr√≥picos. La raz√≥n se debe a que s√≥lo as√≠ se pudo tener un impacto tan grande, porque el aire ascendente es capaz de atraer la nube volc√°nica hacia la atm√≥sfera, y all√≠ puede permanecer muchos a√Īos.

En cualquier caso, el misterio de la erupción del siglo XV sigue siendo uno de los misterios más fascinantes de la naturaleza. Un evento tan descomunal, que cambio el clima del planeta. Tan misterioso, que nadie sabe dónde demonios se encuentra el volcán que lo originó. [Wikipedia, Wired, BBC, Journal of Geophysical Research]