Saltar desde un abismo, aguantar la respiraci√≥n bajo el agua a una gran profundidad, exponerse a una radiaci√≥n, enfrentarse a las m√°s altas temperaturas, a las m√≠nimas m√°s espantosas‚Ķ ¬ŅCu√°l es el l√≠mite del cuerpo humano? ¬ŅHasta d√≥nde podemos llevar al organismo antes de fallecer?

La historia est√° llena de ejemplos reales que nos han permitido marcar l√≠mites o fronteras entre la vida y la muerte. Donde no ha llegado el hombre, ha llegado la ciencia. Es ah√≠ donde los trabajos se encargan de avisar que despu√©s de esa l√≠nea est√° el √ļltimo latido de coraz√≥n.

Para hablar de los l√≠mites del ser humano vamos a acotar el espacio. Partimos de la base de que nuestro cuerpo (sin ayudas de ning√ļn tipo) en cualquier lugar del universo conocido, excepto la delgada l√≠nea de espacio que se extiende un par de kil√≥metros por encima o por debajo del nivel del mar en la Tierra, perece en cuesti√≥n de minutos.

Con eso ya hemos eliminado lo suficiente. Prácticamente todo el Universo a excepción del planeta que llamamos Tierra. Ahora toca elegir esos límites. Es posible que los primeros que te vengan a la cabeza sean las cuestiones universales que todos nos hemos hecho alguna vez. A saber: el tiempo que tardaríamos en morir sin respirar, sin comer o sin agua.

Luego existen otras divisiones, quizás más especulativas por el hecho de que rara vez se han dado registros, como pueden ser la aceleración que podemos soportar antes de desgarrar el cuerpo, o una que a mí personalmente me encanta: el tiempo que podemos permanecer sin dormir.

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Todas y cada una de ellas tienen respuesta. Ya sea porque alg√ļn incauto (o h√©roe) se ha encargado de registrarlo, o simplemente porque las leyes de la f√≠sica as√≠ lo dictan. ¬ŅPreparados?

La altura máxima a la que un ser humano puede sobrevivir a una caída

Imagen: Michael Bednarek

Empezamos con la m√°s f√°cil, porque es una nota que hicimos hace unas semanas. El ser humano puede morir de maneras ciertamente ‚Äútontas‚ÄĚ, en cambio, puede sobrevivir a ca√≠das espantosas. La primera y posiblemente m√°s famosa de todas fue la de Vesna Vulovic en 1972.

El problema con Vesna es que tuvo ‚Äúayuda‚ÄĚ (entre otros, el carrito), o incluso el problema con el legendario Felix Baumgartner y su ca√≠da supers√≥nica, es que ten√≠a un equipo dise√Īado para ello. Por tanto, si sacamos de la ecuaci√≥n todo aquello que no implique a una sola persona sin equipo, premeditaci√≥n o ayuda ‚Äúdivina‚ÄĚ en forma de carritos empotrados, tenemos que remontarnos a 1943 con Alan Magge.

El soldado fue capaz, a 6 mil metros de altura, de resistir los continuos desmayos por la falta de ox√≠geno a gran altitud. Toda una proeza que quedar√° para los anales de la historia pero, ¬Ņqu√© ocurre si nos lanzamos desde una altura a√ļn mayor? Seg√ļn la NASA, a m√°s de 19 mil metros nuestra sangre no lo podr√≠a resistir. Ah√≠ tenemos la frontera, aunque los datos son ‚Äúalgo‚ÄĚ limitados teniendo en cuenta que no existen casos.

Vivir sin dormir, ¬Ņd√≥nde est√° el l√≠mite?

Gardner con dos compa√Īeros de clase durante la prueba. Getty

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Dicho de otra forma, ¬Ņcu√°nto tiempo podemos permanecer despiertos sin fallecer? Uno de los primeros estudios en este campo llev√≥ a una extra√Īa conclusi√≥n. Ocurri√≥ en 1894, cuando la m√©dica rusa Marie de Manaceine mantuvo a 4 perritos despiertos durante casi cinco d√≠as, momento en el que los cachorros murieron. Marie inform√≥ que la investigaci√≥n fue ‚Äúexcesivamente dolorosa‚ÄĚ, no s√≥lo para los animales, sino seg√ļn la doctora, para ella misma.

Dos a√Īos despu√©s, en 1896, los doctores J. Allen Gilbert y George Patrick mantuvieron a un profesor y dos estudiantes despiertos en su laboratorio de la Universidad de Iowa durante 90 horas. Desde entonces, el hombre ha ido batiendo este curioso y peligroso r√©cord hasta 1965. El joven de 17 a√Īos Randy Gardner se convert√≠a en la persona que ha permanecido m√°s tiempo voluntariamente despierta, nada menos que 264 horas (alrededor de 11 d√≠as).

¬ŅHabr√≠a muerto de seguir despierto? En alg√ļn momento s√≠, aunque s√≥lo sea por las secuelas derivadas de la privaci√≥n del sue√Īo, pero no sabemos cu√°nto tiempo m√°s podr√≠a haber aguantado. Lo cierto es que ning√ļn humano ha muerto por la falta de sue√Īo, y por razones √©ticas evidentes, los cient√≠ficos no pueden encontrar ese punto de ruptura en el laboratorio. Por tanto y hasta nuevos datos, las 264 horas de Gardner son el l√≠mite entre la vida y la muerte.

Y si aceleramos nuestro cuerpo, ¬Ņd√≥nde est√° el l√≠mite entre la vida y la muerte?

Imagen: Wikimedia Commons

Esta es una pregunta cl√°sica que s√≥lo puede responder la f√≠sica. Por motivos obvios, nadie se ha prestado a ello. Sabemos que la caja tor√°cica protege nuestro coraz√≥n de un golpe violento, pero esa seguridad es tremendamente fr√°gil contra el tipo de movimientos que algunas tecnolog√≠as son capaces de generar. ¬ŅCu√°nta aceleraci√≥n pueden tolerar nuestros √≥rganos?

Tanto la NASA como investigadores militares han hecho grandes progresos para responder a esta pregunta. Pensemos que el prop√≥sito es mejorar la navegaci√≥n y los dise√Īos de naves.

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La aceleraci√≥n lateral genera una cifra en nuestro interior debido a la asimetr√≠a de las fuerzas. Seg√ļn los √ļltimos estudios, a 14 G de aceleraci√≥n lateral se pueden desgarrar los √≥rganos. Una fuerza de 1 G es la fuerza normal de gravedad que sentimos en tierra firme, mientras que 14 G es igual a la atracci√≥n de un planeta 14 veces m√°s grande.

En cambio, la aceleraci√≥n hacia adelante o hacia atr√°s parece resultar m√°s sencilla para el cuerpo, principalmente porque permite que la cabeza y el coraz√≥n se aceleren juntos. Experimentos militares en los a√Īos 40 y 50 con un ‚Äúdesacelerador humano‚ÄĚ, una especie de trineo de cohetes que zigzagueaba de un lado a otro de la base de la Fuerzas A√©reas en California, sugieren que podemos disminuir a una velocidad de 45 G o el equivalente de la gravedad de 45 planetas como la Tierra, y todav√≠a vivir para contarlo.

Aunque no está comprobado, los investigadores sugieren que a partir de 50 G nos convertiríamos en papilla.

Y la radiaci√≥n, ¬Ņd√≥nde est√° el l√≠mite?

Image: Wikimedia Commons

La radiación plantea un peligro a largo plazo porque muta el ADN, reescribiendo el código genético de maneras que pueden conducir al crecimiento de células cancerígenas.

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Para el ingeniero nuclear, P. Caracappa, el l√≠mite est√° en 5 y 6 Sieverts (Sv es la unidad derivada que mide la dosis de radiaci√≥n absorbida). En estos casos y seg√ļn el experto, en pocos minutos desmenuzar√° demasiadas c√©lulas como para que nuestro cuerpo puedo arreglarlo de inmediato.

Cuanto más largo sea el período de tiempo durante el cual se acumula la dosis, mayor será ese rango, ya que el cuerpo también trabaja para repararse durante ese tiempo.

Podemos comparar con lo ocurrido en Fukushima. Algunos trabajadores de la central nuclear japonesa absorbieron entre 0,4 y 1 Sv de radiación por hora mientras se enfrentaban al desastre nuclear. Aunque sobrevivieron en el corto plazo, el riesgo de cáncer de por vida aumentó exponencialmente.

Es m√°s, seg√ļn Caracappa, incluso si nos mantuvi√©ramos lejos de los desastres nucleares, la propia radiaci√≥n natural que experimentamos en la Tierra (del Uranio en el suelo o de dispositivos m√©dicos) aumenta nuestra probabilidad de desarrollar c√°ncer en un a√Īo en 0.025%. Esto establece un extra√Īo l√≠mite en la vida humana:

Una persona promedio, recibiendo una dosis promedio de radiaci√≥n cada a√Īo durante 4.000 a√Īos, en ausencia de todas las dem√°s influencias, estar√≠a razonablemente asegurado de contraer un c√°ncer inducido por radiaci√≥n.

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Dicho de otra forma, podemos estar tranquilos por ahora. Sin embargo, si un d√≠a logramos erradicar todas las enfermedades y desconectar los comandos gen√©ticos, nunca vamos a vivir mucho m√°s de 4.000 a√Īos.

¬ŅEl tiempo que podemos sobrevivir sin beber agua?

Imagen: Water B.

Por si alguno no lo sabía, somos aproximadamente un 70% de agua, lo que significa que necesitamos mantener esos niveles más o menos estables. El sudor, la orina, la respiración, las lágrimas o incluso las heces, todo en conjunto nos obliga diariamente a recuperarnos bebiendo agua con frecuencia.

¬ŅCu√°nto tiempo se puede vivir sin agua? Es dif√≠cil saberlo, entre 3-5 d√≠as se puede aguantar si no hay pr√°cticamente ejercicio. M√°s de 10 d√≠as deber√≠a suponer la muerte, probablemente antes.

¬ŅEl tiempo sin respirar?

O lo que es lo mismo, el tiempo que podemos aguantar sin enviar oxígeno al cerebro. Lo normal, salvo excepciones, es que sea de cuatro minutos. Sin embargo, el tiempo que una persona puede mantenerse en apnea o aguantando la respiración puede ser mucho mayor a base de entrenamiento.

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Si damos por valido este tipo de modalidad, el r√©cord de apnea est√°tica, con respiraci√≥n de ox√≠geno al 100% antes de la prueba, es del espa√Īol Aleix Segura, que aguant√≥ la respiraci√≥n 24 minutos y 3 segundos.

¬ŅY las m√°ximas y m√≠nimas temperaturas que podemos soportar antes de morir?

La semanas pasada habl√°bamos de las m√°ximas. Teniendo en cuenta que la temperatura corporal considerada como normal en un ser humano es de 37 grados, debemos acudir a la hipertermia o ‚Äúgolpe de calor‚ÄĚ. Se define m√©dicamente como una temperatura corporal central de entre 37,5 y 38,3 grados.

Siendo as√≠, por encima de los 40 grados es muy probable que sea fatal debido al da√Īo causado a las enzimas respiratorias. Sin embargo, nosotros podemos sobrevivir a temperaturas ambientales mucho m√°s altas. Los estudios dicen que la mayor√≠a de los seres humanos tenemos una temperatura l√≠mite de 55 grados con humedad normal (no m√°s del 50%), a partir de entonces, morir√≠amos muy r√°pido.

En cuanto a las mínimas, a partir de -20 grados bajo cero nuestro cuerpo se congela en muy poco tiempo. Pensemos que si nuestra temperatura corporal baja de los 32 grados, estaríamos en una fase de hipotermia severa.