IlustraciĆ³n: Angelica Alzona

Te levantas por la maƱana despuĆ©s de una noche horrible donde no has podido dormir bien y se han visto afectadas tus horas de sueƱo. Es muy posible que al dĆ­a siguiente no rindieras normalmente. Un estudio demuestra por primera vez la relaciĆ³n causal entre el sueƱo profundo y la eficiencia del aprendizaje.

El trabajo ha sido presentado por un equipo de investigadores de la Universidad de Zurich y del Instituto Federal Suizo de TecnologĆ­a. El equipo se propuso manipular la fase de sueƱo profundo y examinar sus efectos en el aprendizaje de nuevas habilidades. Se buscaba analizar la capacidad del cerebro para cambiar y adaptarse en respuesta a los estĆ­mulos que recibe de nuestro entorno en la corteza motora y cĆ³mo se ve afectada por el sueƱo profundo.

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Cuando hablamos de corteza motora nos referimos al Ć”rea del cerebro responsable de los procesos de planificaciĆ³n, control y ejecuciĆ³n de las funciones motoras voluntarias. Por su parte, la fase de sueƱo profundo es clave para la formaciĆ³n y procesamiento de la memoria, asĆ­ como para ayudar al cerebro a recuperarse despuĆ©s de todo un dĆ­a de actividad.

La calidad subjetiva del sueƱo no se vio afectada

Imagen: angkritĀ 

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Los investigadores pidieron a 6 hombres y 6 mujeres que llevaran a cabo tareas motoras durante el dƭa siguiente a una noche de sueƱo imperturbable y otra noche de sueƱo profundo que habƭa sido alterada. Las tareas consistƭan en aprender varias secuencias de movimientos con los dedos durante el dƭa. Finalmente, por la noche y mientras dormƭan, la actividad cerebral de los sujetos fue monitorizada por EEG (electroencefalograma).

Los voluntarios fueron capaces de dormir sin problema despuĆ©s de la fase de aprendizaje del primer dĆ­a, sin embargo, su sueƱo se manipulĆ³ de manera especĆ­fica en el segundo dĆ­a del experimento (se utilizĆ³ la estimulaciĆ³n acĆŗstica durante la fase de sueƱo profundo).

Para ello, los investigadores localizaron la parte del cerebro responsable de aprender los movimientos de los dedos antes mencionados, es decir, para el control de las habilidades motoras (la corteza motora). Tal y como explican, los sujetos no eran conscientes de esta manipulaciĆ³n, creĆ­an que la calidad del sueƱo de ambas fases experimentales era similar al dĆ­a siguiente.

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Cuando las alteraciones profundas del sueƱo afectan la eficiencia del aprendizaje

IlustraciĆ³n: Sam Woolley

Luego llegĆ³ la parte mĆ”s interesante del estudio. En un segundo paso, probaron cĆ³mo la manipulaciĆ³n del sueƱo profundo afectĆ³ a las tareas de aprendizaje motoras el dĆ­a despuĆ©s. Observaron de quĆ© forma las curvas de aprendizaje y rendimiento de los sujetos de prueba cambiaban a lo largo del experimento.

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Como esperaban, los participantes fueron capaces de aprender la tarea motora al comienzo del dĆ­a. Sin embargo, a medida que pasaban las horas la tasa de errores aumentaba. ĀæY despuĆ©s del sueƱo? A diferencia de una noche manipulada, cuando los participantes volvieron a disfrutar de un descanso marcado por el sueƱo profundo la eficiencia de aprendizaje mejorĆ³ considerablemente de nuevo.

Cuando se manipulaba la noche se revelaban pĆ©rdidas claras de rendimiento y dificultades en el aprendizaje de los movimientos de los dedos. La eficiencia de aprendizaje fue similarmente dĆ©bil a la noche del primer dĆ­a del experimento. SegĆŗn explica la doctora Nicole Wenderoth:

IlustraciĆ³n: Angelica Alzona

En la regiĆ³n fuertemente excitada del cerebro, la eficiencia del aprendizaje estaba saturada y ya no podĆ­a modificarse, lo que inhibĆ­a el aprendizaje de las habilidades motoras.

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Por Ćŗltimo, para asegurarse de que habĆ­an localizado el Ć”rea del cerebro responsable del sueƱo profundo, los investigadores realizaron un experimento con la misma asignaciĆ³n de tareas, aunque esta vez manipulando otra regiĆ³n del cerebro durante el sueƱo. ĀæEl resultado? La manipulaciĆ³n no tuvo ningĆŗn efecto sobre la eficacia de aprendizaje de los sujetos de ensayo.

Las conclusiones de este trabajo pionero, el primero que demuestra la relaciĆ³n causal entre el sueƱo profundo y la eficiencia del aprendizaje, es un paso muy importante en la investigaciĆ³n del sueƱo humano. Nuevos conocimientos que podrĆ­an aplicarse para entender enfermedades que se manifiestan en el sueƱo como la epilepsia. [Nature vĆ­a MedicalNewsToday]