Las ultimas noticias en tecnología, ciencia y cultura digital.
Las ultimas noticias en tecnología, ciencia y cultura digital.

El antiguo Marte podría haber sido menos húmedo de lo que pensábamos

Una imagen que muestra los valles marcianos (en gris) superpuestos con canales en la isla de Devon (en bronceado), revelando sorprendentes similitudes.
Una imagen que muestra los valles marcianos (en gris) superpuestos con canales en la isla de Devon (en bronceado), revelando sorprendentes similitudes.
Imagen: Anna Grau Galofre/Arizona State University

Según los científicos, las capas de hielo, y sin ríos apresurados, esculpieron muchos valles marcianos. La nueva investigación sugiere que el antiguo Marte no era tan cálido y húmedo como pensábamos, aunque un experto con el que hablamos no está convencido.

Advertisement

Una nueva investigación publicada en Nature Geoscience sugiere que los ríos que corren no fueron responsables de la forma distintiva de ciertos valles marcianos ubicados en las tierras altas del sur del planeta. Más bien, estas características geológicas se forjaron al derretir el agua que corría bajo los glaciares gigantes, en un proceso geológico conocido como erosión subglacial. El antiguo Marte, según sugiere la nueva investigación, era probablemente frío y helado, y no el planeta templado húmedo que a menudo se presume.

Nuestro estudio cuestiona la opinión generalizada de que la mayoría de las redes de valles en Marte estaban formadas por ríos alimentados por precipitaciones”, explicó Gordon Osinski, coautor del nuevo artículo y geólogo planetario de la Universidad del Oeste, en un comunicado de prensa. “Si bien encontramos evidencia consistente con un pequeño puñado de redes de valles que se formaron de esta manera, nuestras observaciones sugieren que la mayoría se formó debajo de las capas de hielo”.

Advertisement

Curiosamente, estos resultados, aunque sorprendentes, parecen coincidir con los resultados de los modelos climáticos. Las simulaciones por computadora del antiguo Marte sugieren que el Planeta Rojo estaba frío y cubierto de hielo hace unos 3.800 millones de años.

Para el nuevo estudio, Osinski, junto con Anna Grau Galofre de la Universidad Estatal de Arizona y Mark Jellinek de la Universidad de Columbia Británica, examinaron fotos satelitales de 10.276 valles individuales encontrados en 66 redes de valles en Marte, lo que hicieron utilizando un software personalizado. Su algoritmo fue capaz de hacer coincidir las características de la superficie con procesos erosivos específicos, incluidos la erosión glacial, subglacial, fluvial (agua superficial) y erosión (agua subterránea).

Advertisement

Si miras la Tierra desde un satélite, ves muchos valles: algunos hechos por ríos, otros por glaciares, otros por otros procesos, y cada tipo tiene una forma distintiva”, explicó Grau Galofre en un comunicado. “Marte es similar, ya que los valles se ven muy diferentes entre sí, lo que sugiere que muchos procesos estaban en juego para tallarlos”.

Los valles marcianos también se compararon con las características subglaciales conocidas en la Tierra. La isla Devon, ubicada en el Ártico canadiense, es “uno de los mejores análogos que tenemos para Marte aquí en la Tierra”, dijo Osinski, ya que es un “desierto polar frío y seco y sabemos que la glaciación se basa principalmente en el frío”.

Advertisement

De los 66 sistemas de valles estudiados, los investigadores identificaron 22 formados por la erosión subglacial: 14 fluviales, nueve glaciales, tres de savia y 18 indeterminados. Estos hallazgos son “la primera evidencia de una extensa erosión subglacial impulsada por el drenaje canalizado de agua de deshielo debajo de una antigua capa de hielo en Marte”, dijo Jellinek en el comunicado de prensa de ASU, y agregó que estos resultados “demuestran que solo una fracción de las redes de valles coinciden con los patrones típicos de erosión del agua superficial, que está en marcado contraste con la visión convencional”.

Bruce Jakosky, profesor de geología de la Universidad de Colorado e investigador principal de la misión Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN), describió el nuevo análisis como “interesante” pero no “definitivo”.

Advertisement

Según sus cifras, parece haber una gradación suave entre las propiedades de las redes de valle individuales”, dijo Jakosky en un correo electrónico. “Tener una gradación suave en las propiedades, pero clasificarlas en un número limitado de procesos de formación, parece dejar a uno abierto a incertidumbres significativas”.

Como resultado, Jakosky no tiene mucha confianza en los números específicos utilizados en el estudio. Tampoco le impresionó el tamaño relativamente pequeño de la muestra de 66, dada la declaración de los autores de que existen “cientos” de redes de valles en Marte.

Advertisement

Con la excepción del bajo número por erosión, esto parece consistente con una distribución aleatoria entre los otros procesos”, explicó. “Es decir, a pesar de que la erosión subglacial es la más prominente, no es tan dominante como para justificar la conclusión de que son el proceso principal. Es decir, afirman que dominan subglacial y fluvial, pero se ve más o menos igual entre todos los procesos”.

A lo que agregó: “Sus conclusiones deberían haber sido que todos los procesos que examinaron desempeñaron un papel, y tenemos que buscar un clima/ambiente que pueda apoyarlos a todos”. 

Advertisement

Scott King, un geocientífico de Virginia Tech, encontró que el nuevo resultado era razonable e incluso probable.

Creo que el problema es que es Marte y tenemos algunas ideas bastante fuertes sobre el planeta rojo y, a veces, eso nos impide ver las observaciones”, escribió King en un correo electrónico. “Este es uno de esos estudios que nos hace detenernos y preguntarnos por qué asumimos que todas las redes de valles en Marte eran fluviales. ¿Por qué no se habría producido erosión fluvial y glacial en Marte? Los modelos climáticos nos dicen que Marte estaba frío y helado, por lo que estos investigadores hicieron una pregunta muy lógica: “¿qué tipo de redes de valles vemos?

Advertisement

De hecho, los nuevos datos deben conciliarse con otras evidencias geológicas del antiguo Marte, como los sitios de antiguos lagos y deltas de ríos (incluido el cráter Jezero, el sitio de destino del rover Perseverance), formaciones de arcilla (como descubrió Curiosity), e incluso evidencia de un antiguo mega tsunami en Marte.

El antiguo Marte estaba mojado, pero el nuevo documento complica nuestra comprensión del pasado de este planeta al mostrar cómo los procesos erosivos que no sean aguas superficiales de flujo libre pueden esculpir ciertas características geológicas. En el futuro, los científicos planetarios harían bien en recordar este documento, incluso si es algo incompleto. Sin embargo, cada vez es más claro que el antiguo Marte era un lugar complejo y dinámico.

Share This Story

Get our newsletter