Efecto de lente gravitacional en la galaxia CL0024+17, supuestamente debido a la materia oscura
Photo: NASA, ESA, M.J. Jee and H. Ford (Johns Hopkins University)

No podemos verla, no sabemos de qué está compuesta, pero sabemos qué está ahí. La materia oscura es uno de los grandes misterios del universo, y ese misterio se acaba de hacer un poco mayor gracias al descubrimiento de una nueva galaxia que prácticamente carece de materia oscura.

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Existen dos tipos de materia en el universo: la materia bari√≥nica, que es la ordinaria que todos conocemos, y la materia oscura. La segunda se llama as√≠ porque no interact√ļa de manera alguna con la radiaci√≥n electromagn√©tica. Es, a todos los efectos, invisible.

¬ŅC√≥mo sabemos que existe entonces? Porque su presencia tiene efectos gravitacionales sobre la materia ordinaria. De hecho, los c√°lculos de los astrof√≠sicos estiman que la materia oscura supone el 27% del total de materia-energ√≠a del universo. En otras palabras, es mucho m√°s abundante que la materia ordinaria. Si la materia oscura es tan importante es porque su tir√≥n gravitacional es el motor entre bastidores que explica perfectamente c√≥mo se forman las estrellas o las galaxias. Se cree, en definitiva, que la materia oscura es una suerte de pegamento c√≥smico que mantiene las estructuras del espacio unidas.

En ese orden cosmológico NGC1052-DF2 es una aberración. El hecho de haberla descubierto sacude completamente los cimientos de lo que creíamos saber sobre el universo. La razón es que DF2 prácticamente no tiene materia oscura.

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Una de las primeras versiones de Dragonfly, con solo 24 c√°maras.
Photo: Universidad de Toronto

Su descubrimiento se debe al trabajo de Pieter van Dokkum, de la Universidad de Yale, y su colega Roberto Abraham, en la Universidad de Toronto. Ambos han dise√Īado y construido un instrumento llamado Dragonfly que combina 48 lentes telefoto Canon de las que pueden comprarse en cualquier tienda de fotograf√≠a. Suena amateur, pero Dragonfly ha demostrado ser incre√≠blemente potente a la hora de descubrir galaxias t√©nues (aquellas tan difusas que no tienen una configuraci√≥n en espiral y apenas estrellas.

Las galaxias ténues son difíciles de ver en el espectro electromagnético, pero hay algo que tienen en abundancia: materia oscura. Van Dokkum y Abraham miden la velocidad a la que se mueven las estrellas para calcular la cantidad de materia oscura en una galaxia de este tipo. Los cálculos para NGC1052-DF2 tuvieron que repasarlos varias veces porque eran imposibles. La galaxia tiene 400 veces menos materia oscura de la que debería.

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Los resultados de su investigaci√≥n acaban de publicarse en Nature. De momento, DF2 es solo un objeto astron√≥mico a 60 millones de a√Īos luz, en un cluster dominado por la masiva galaxia NGC 1052. Quiz√° la presencia de esta enorme galaxia tenga algo que ver con la particularidad de DF2. De momento lo que est√° claro es que su existencia obliga a reformular muchas de las teor√≠as que d√°bamos por buenas sobre el universo, entre ellas la formaci√≥n de galaxias y la propia funci√≥n de la materia oscura. [v√≠a Motherboard]