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¬ŅCu√°l es la temperatura corporal a partir de la que tenemos fiebre? Pr√°cticamente todos contestamos a esta pregunta con una cifra: 37 grados Celsius (98,6 F). Los m√°s versados murmuran que es cierto que puede variar, pero que esa cifra es el l√≠mite inferior de la fiebre. ¬ŅY si ti dijera que no es as√≠?

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Resulta cient√≠ficamente arriesgado establecer una temperatura media universal como la correcta para todas las personas. La temperatura normal var√≠a de un individuo a otro en funci√≥n del sexo, la procedencia geogr√°fica o la edad. Para rematar, la temperatura de un individuo var√≠a sutilmente en funci√≥n de la hora del d√≠a. El m√≠nimo tiene lugar hacia las 6 de la ma√Īana, y el m√°ximo ronda la primera hora de la tarde. Otros procesos biol√≥gicos normales como la menstruaci√≥n alteran tambi√©n la temperatura sin que puedan considerarse una patolog√≠a propiamente dicha.

Incluso aceptando todas estas variables, la temperatura media del ser humano no es de 37 grados Celsius (98,6 Farenheit), sino de 36,7 (98,2 F). Si hablamos de fiebre, la cifra que deber√≠amos estar atendiendo es de a partir de 37,1 por las ma√Īanas, y a partir de 37,7 por las tardes.

¬ŅDe d√≥nde han salido todas estas medidas? ¬ŅPor qu√© tenemos cifras como 36,5 grados para definir una temperatura normal y 37 para la fiebre?

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La respuesta a esa pregunta se remonta a 1851. Ese a√Īo, un m√©dico del Hospital de Leipzig llamado Carl Wunderlich comenz√≥ a pasearse por los pasillos del centro con un extra√Īo dispositivo bajo el brazo. El aparato, un tubo de cristal de 40 cent√≠metros, era el primer term√≥metro m√©dico de la historia.¬†Wunderlich y sus ayudantes se pasaron a√Īos midiendo la temperatura de los pacientes del hospital. No es trabajo peque√Īo teniendo en cuenta que su rudimentario term√≥metro tardaba 20 minutos en ofrecer una lectura. Los pacientes deb√≠an llevarlo ese tiempo metido bajo la axila.

El term√≥metro de Wunderlich a√ļn se conserva en un museo.
Photo: Fauquier ENT

En los a√Īos sucesivos obtuvieron millones de mediciones de m√°s de 25.000 pacientes y en 1868, Wunderlich public√≥ Das Verhalten der Eigenwarme in Krankheiten (Sobre la temperatura de las enfermedades: Manual de termometr√≠a medica) El estudio fijaba la temperatura corporal normal a partir de la cual podemos hablar de fiebre en 37 grados y fue tan revolucionario que nadie lo discuti√≥ durante 140 a√Īos.

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Wunderlich tiene el m√©rito de haber sido el primero en medir la temperatura corporal de manera tan exhaustiva. Tambi√©n fue el primero en formular la teor√≠a (totalmente correcta) de que la fiebre es un s√≠ntoma de ciertas enfermedades y no su causa. No obstante, los medios tecnol√≥gicos de la √©poca no eran tan precisos como los de ahora, y en los a√Īos 90 un profesor de medicina de la Unversidad de Maryland llamado Philip Mackowiak decidi√≥ comprobar los hallazgos del alem√°n.

Lo que Mackowiak descubrió es que el termómetro de Wunderlich medía un poco por encima de los actuales y que encima la manera en la que se usaba no era muy fiable. Es más preciso medir la temperatura en la boca o en el recto que en la axila, aunque es lógico entender porque el médico alemán optó por la axila y no por el recto considerando el tiempo de medición y que pasó por más de 25.00 pacientes.

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Las mediciones de Mackowiak se consideran correctas. Sin embargo, han pasado m√°s de 25 a√Īos y nos seguimos agarrando al t√≥pico de los 37 grados. ¬ŅPor qu√©? Probablemente porque una sola cifra universal es m√°s f√°cil de recordar que varias que cambian a lo largo del d√≠a. El sesgo conocido como perseverancia de las creencias tambi√©n nos lleva a seguir creyendo cosas aunque en el fondo sepamos que no son correctas. El propio Mackowiak lo resumi√≥ mejor que nadie: La gente quiere respuestas simples. [v√≠a Mental Floss]