Si cre√≠as que astr√≥nomos y cient√≠ficos ten√≠an todo controlado respecto a los miles de asteroides potencialmente peligrosos para la Tierra, piensa dos veces. Un nuevo informe ha destapado las carencias de uno de los principales programas de la NASA para predecir y protegernos de posibles impactos de asteroides. Se trata del programa NEO y, seg√ļn el inspector general de la NASA, Paul Martin, es b√°sicamente un caos.

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El programa Near-Earth Object (NEO) se estableci√≥ a comienzos del 2000 para catalogar los miles de asteroides cercanos a la Tierra de m√°s de 140 metros de di√°metro y potencialmente peligrosos para nuestro planeta. Seg√ļn una auditor√≠a interna publicada ahora, el programa NEO no solo cuenta con presupuesto mal asignado, sino que adem√°s carece de coordinaci√≥n interna, de objetivos claros y direcci√≥n estrat√©gica. Es decir, hace de todo menos cumplir con su objetivo: protegernos de posibles impactos de asteroides.

"Aunque el programa ha descubierto, categorizado y calculado las √≥rbitas de m√°s de 11.000 asteroides desde 1998, NASA estima que ha identificado solo el 10% de todos los asteroides mayores de 140 metros de di√°metro y no lograr√° cumplir su objetivo en el 2020", explica el informe. Ese objetivo era catalogar seg√ļn nivel de amenaza para la Tierra al menos el 90% de los asteroides cercanos. Vamos mal.

Gran parte del problema es el presupuesto. De los 40 millones de dólares anuales con los que cuenta el programa NEO, solo un millón se destina a establecer estrategias para desviar o hacer estallar un asteroide que pueda impactar en la Tierra o desarrollar planes de evacuación de zonas pobladas bajo peligro de impacto.

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A pesar de que la mayor√≠a de asteroides cercanos a la Tierra se desintegran antes de alcanzar la superficie, algunos, se√Īala el informe, logran sobrevivir. El mejor ejemplo es el asteroide de 18 metros de di√°metro que impacto en Rusia el a√Īo pasado con "la fuerza de 30 bombas at√≥micas, causando m√°s de 1.000 heridos". La inquietante conclusi√≥n de este informe es que algo similar, o peor, podr√≠a volver a pasar. Y no estamos preparados para evitarlo.

Por cierto, si te preguntas qué pasaría si un enorme asteroide (gigantesco de verdad) impactara la Tierra, este vídeo elaborado por Discovery Channel hace ya un tiempo es una buena forma de entenderlo. Adiós a la Tierra.

[vía Phys.og]

Ilustración: Mark A. Garlick, University of Warwick y University of Cambridge

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