Sucedi√≥ hace 3.260 millones de a√Īos, mucho antes de los dinosaurios. Un asteroide de 58 kil√≥metros impact√≥ contra la Tierra. Los cient√≠ficos de la Universidad de Stanford Norman Sleep y Donald Lowe han reconstruido ese suceso catacl√≠smico con los datos disponibles. Lo que han encontrado es mucho peor de lo que imagin√°bamos. Esto es lo que pasa cuando un meteorito masivo choca con nuestro planeta.

Media hora de terremotos a escala global

El asteroide que impactó contra la tierra medía entre 37 y 58 kilómetros de ancho, tres veces más que el meteorito al que se le atribuye la extinción de los dinosaurios. Cuando impactó contra la Tierra se movía a una velocidad de 20 kilómetros por segundo.

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El impacto gener√≥ ondas de choque en toda la corteza terrestre que se tradujeron en terremotos a escala global. Seg√ļn los autores del estudio, la fuerza del impacto fue equivalente a un terremoto de 10,8 en la escala Richter cuyas ondas se propagaron a cientos de kil√≥metros.

Donald Lowe estudia la configuraci√≥n geol√≥gica de la regi√≥n sudafricana conocida como el Cintur√≥n de rocas verdes de Barberton, una de las pocas zonas tan antiguas, que en ellas a√ļn se pueden hallar efectos de los impactos de meteoritos de aquella √©poca. Seg√ļn este ge√≥logo, el terremoto producido por el meteorito gener√≥ intensos seismos secundarios en todo el planeta durante al menos media hora. El terremoto de Fukushima, por tener una referencia, apenas dur√≥ cinco minutos.

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De hecho, seg√ļn Lowe, el impacto alter√≥ completamente el sistema de placas tect√≥nicas de la zona. En otras palabras, que la configuraci√≥n actual de la corteza terrestre fue modelada, en parte, por aquel meteorito.

Tsunamis masivos

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La colisión abrió un cráter de 478 kilómetros de diámetro, una marca dos veces y media más grande que el meteorito asociado a la extinción de los dinosaurios. La energía liberada tuvo que provocar Tsunamis de gran escala en todos los océanos del planeta.

Atmósfera en llamas y océanos hirviendo

A los terremotos y los Tsunamis hay que sumar los efectos atmosféricos. El meteorito de Chicxulub, al que se le atribuye la extinción de los dinosaurios, liberó mil millones de veces más energía que las bombas de Hiroshima y Nagasaki juntas.

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Este meteorito era tres veces mayor, y el estudio calcula que sencillamente inciner√≥ toda la superficie terrestre. La atm√≥sfera ardi√≥, y la capa superficial de los oc√©anos entr√≥ en ebullici√≥n. La enorme cantidad de polvo, roca vaporizada y part√≠culas en suspensi√≥n que levant√≥ el impacto oscurecieron el cielo durante a√Īos.

El meteorito no fue el √ļnico. Los investigadores calculan que, en esa era, la Tierra sufri√≥ un intenso bombardeo. La mayor parte de las huellas de esos impactos ha desaparecido por efecto de la erosi√≥n, pero a√ļn quedan zonas como en Sud√°frica y Australia que han permitido conducir este estudio, publicado en la revista Geochemistry, Geophysics, Geosystems. [Physics of crustal fracturing and chert dike formation triggered by asteroid impact, ~3.26 Ga, Barberton greenstone belt, South Africa v√≠a Stanford University]

Im√°genes: Johan Swanepoel / Shutterstock | Stanford / Lowe&Sleep