El astronauta Harrison Schmidt muestreando el polvo lunar en 1972.
Photo: NASA

Los astronautas que esperan pasar una temporada en la Luna para misiones a largo plazo tienen una nueva raz√≥n para preocuparse por el polvo lunar: podr√≠a ser bastante da√Īino si se inhala, como demuestra un nuevo estudio.

Hace tiempo que sabemos que el polvo lunar puede causar problemas. Durante las misiones Apolo, algunos astronautas sufrieron estornudos y ojos llorosos tras llevar el polvo de sus trajes espaciales al interior de sus naves. Los cient√≠ficos deben tener en cuenta el polvo lunar al dise√Īar el equipo de aterrizaje en la Luna, ya que se adhiere a todo.

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No se enviaron ratones o humanos a la luna para este nuevo estudio, pero los cient√≠ficos cultivaron tanto c√©lulas humanas como c√©lulas de rat√≥n en un laboratorio y las expusieron a un polvo lunar simulado. En ambos casos, el polvo lunar pudo matar las c√©lulas o da√Īar su ADN.

‚ÄúLas part√≠culas muy peque√Īas en un rango respirable o inferior pueden interactuar directamente con las c√©lulas‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo el autor del estudio Bruce Demple, profesor de la Facultad de Medicina de la Universidad Stony Brook.

El polvo lunar no es como el polvo de la Tierra. Sin clima ni atm√≥sfera, el suelo lunar est√° seco y potencialmente cargado electrost√°ticamente, seg√ļn el art√≠culo publicado el mes pasado en GeoHealth. Y miles de millones de a√Īos de bombardeo de meteoritos y micrometeoritos podr√≠an haberlo pulverizado en pedazos muy peque√Īos.

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La investigación tiene sus límites ya que usa polvo simulado: es difícil poner las manos en polvo lunar de verdad. Y las células fueron cultivadas, en lugar de estar en el interior de un ser vivo. Pero este trabajo confirma una investigación anterior que sugiere que el polvo lunar podría ser peligroso para la salud.

El polvo simulado mat√≥ a ciertas c√©lulas y alter√≥ el ADN de otras, especialmente despu√©s de haber sido triturado en pedazos inferiores a la escala microm√©trica. Pero tambi√©n hubo sorpresas: la reactividad qu√≠mica del polvo, medida en su capacidad para crear especies de ox√≠geno reactivas (un tipo de mol√©cula que podr√≠a llamarse un radical libre) no tuvo nada que ver con su probabilidad de causar da√Īo. B√°sicamente, no est√° claro por qu√© el polvo es da√Īino, tal vez tiene algo que ver con la forma de sus piezas, sugiri√≥ Demple.

Ahora que los investigadores han demostrado el peligro con polvo simulado, esperan haber hecho suficientes pruebas para adquirir polvo lunar real de la NASA que fue recuperado de las misiones Apolo, dijo Demple.

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Después de todo, si volvemos a la Luna, al menos deberíamos saber cómo afectará a la salud de los astronautas una exposición a largo plazo.

[Geohealth via AGU]