Foto: ALMA

Ni una, ni dos, ni 17. El programa de b├║squeda de se├▒ales de procedencia extraterrestre fundado por Stephen Hawking y el millonario ruso Yuri Milner (Breaktrough Listen) va a tener que hacer horas extras porque tiene por delante 234 se├▒ales extra├▒as provenientes de otras tantas estrellas.

┬┐C├│mo es posible que hayamos pasado de tener un pu├▒ado de se├▒ales sin explicaci├│n a tener 234? Pues por obra y gracia de dos astr├│nomos de la Universidad Laval, en Canad├í, llamados Ermanno Borra y Eric Trottier. Ambos no solo aseguran que han encontrado el mismo tipo de pulso extra├▒o proveniente de 234 estrellas, sino que se atreven a insinuar que ese pulso podr├şa ser alg├║n tipo de esfuerzo coordinado para ponerse en contacto con la Tierra.

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Huelga decir que la comunidad cient├şfica internacional ya se ha ensa├▒ado a placer con el estudio, que se ha realizado en el marco del Sloan Digital Sky Survey, pero a├║n no tiene el respaldo de fuentes independientes. La raz├│n no es tanto que mencionen un posible origen extraterrestre de las se├▒ales, sino el hecho de que Borra y Trottier han buscando activamente un tipo de pulsos que se ci├▒en a su hip├│tesis sobre c├│mo se comunicar├şa una civilizaci├│n extraterrestre con nosotros (mediante pulsos l├íser en una frecuencia concreta). Dicho de otra forma, cu├índo vas buscando algo en concreto, a menudo sueles encontrarlo. La comunidad cient├şfica teme que el trabajo de ambos astr├│nomos tenga un fuerte sesgo producto precisamente de haber partido de una conclusi├│n previa.

Si obviamos la palabra extraterrestres del estudio, lo que Borra y Trottier han encontrado es el mismo tipo de pulso, repetido cada 1,65 picosegundos, en 234 estrellas similares a nuestro Sol.

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Mapa de distribuci├│n de galaxias seg├║n el SDSS. Foto: Sloan Digital Sky Survey

Con todo, ambos astr├│nomos forman parte del programa SETI, y el famoso proyecto de b├║squeda de se├▒ales de origen extraterrestre recibi├│ una magn├şfica inyecci├│n de capital el a├▒o pasado gracias al proyecto Breaktrough Listen iniciado por Yuri Milner y Stephen Hawking. Eso significa que los astr├│nomos que coordinan el proyecto han decidido tomar cartas en el asunto e investigar los datos de Borra y Trottier. De momento, la Universidad de Berkeley ya ha anunciado que estudiar├í las estrellas candidatas mediante su telescopio ├│ptico APF.

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Antes de que echemos las campanas al vuelo y preparemos un pastel para recibir a nuestros amigos extraterrestres, hay que explicar que probablemente las 234 se├▒ales tengan un origen natural perfectamente normal. El Centro de Investigaci├│n del SETI en Berkeley (BRSC por sus siglas en ingl├ęs) ha adjudicado a estas supuestas se├▒ales una calificaci├│n de entre cero y uno (sobre 10) en la Escala de Rio.

Esta escala, propuesta por la Asociaci├│n Internacional de Astron├íutica durante la cumbre de Rio de Janeiro, mide las posibilidades de que una se├▒al desconocida proveniente del espacio realmente pueda pertenecer a una hipot├ętca civilizaci├│n extraterrestre en atenci├│n a sus caracter├şsticas, procedencia, fuente o distancia (ten├ęis un interesante calculador aqu├ş). La famosa se├▒al Wow! es la que m├ís ha puntuado nunca en esa escala y tiene un 3. [Arxiv v├şa Science Alert]