La vista desde la VSS Unity a una altura de 83 kilómetros. Imagen: Virgin Galactic

Ayer, Virgin Galactic envi√≥ al espacio su aeronave comercial SpaceShipTwo, todo un hito para una compa√Ī√≠a privada. Tras alcanzar una altitud m√°xima de 82,68 km, la nave lleg√≥ a estar a 17,32 km por debajo de la l√≠nea Karman, el l√≠mite que separa la atm√≥sfera del espacio. Lo que nos lleva inevitablemente a hacernos la siguiente pregunta: ¬ŅQu√© diablos es en realidad el espacio?

Antes de comenzar a analizar los límites del espacio, hablemos brevemente del logro de Virgin Galactic.

Tras 14 a√Īos de desarrollo y despu√©s un tr√°gico rev√©s que termin√≥ con la muerte de un piloto en 2014, Virgin Galactic lleg√≥ finalmente al espacio, o al menos, a lo que ellos consideran espacio.

Ayer, sobre el desierto de Mojave en California, la VSS Unity de Virgin Galactic, alcanz√≥ 82.68 kil√≥metros de altura, seg√ļn un comunicado de prensa de la empresa aeroespacial. Fue el primer vuelo espacial de un veh√≠culo fabricado por Virgin Galactic y tambi√©n el primer vuelo espacial humano que ha sido lanzado desde suelo estadounidense desde la √ļltima misi√≥n del Transbordador Espacial STS en 2011. Adem√°s, debido a que la NASA hab√≠a enviado varios experimentos a bordo de Unity, ha sido el primer vuelo de Virgin Galactic que ha generado ingresos.

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El avi√≥n WhiteKnightTwo solt√≥ la Unity a una altitud de 13,1 kil√≥metros a las 10:11 a.m. ET. Liberado de su nave nodriza, el veh√≠culo suborbital activ√≥ sus cohetes durante 60 segundos, alcanzando una velocidad m√°xima de Mach 3.9. Desde el control de misi√≥n en la Tierra felicitaron a los pilotos diciendo: ‚ÄúUnity, bienvenida al espacio‚ÄĚ. Las fotos tomadas de Unity muestran la negrura del espacio y la curvatura caracter√≠stica de nuestro planeta.

El veh√≠culo alcanz√≥ Mach 2.5 durante su reingreso a la atm√≥sfera, gracias a su avanzado sistema de ‚Äúestabilizaci√≥n‚ÄĚ, en el que sus alas de cola se colocan en √°ngulo para crear rozamiento, como si se tratase de un volante de b√°dminton. A las 11:11 a.m. ET, el veh√≠culo estaba aterrizando en el puerto espacial de Virgin Galactic en el desierto de Mojave.

Como resultado del logro de hoy, los pilotos de Unity, Mark ‚ÄúForger‚ÄĚ Stucky y Frederick ‚ÄúCJ‚ÄĚ Sturckow, ahora son oficialmente astronautas, siguiendo los est√°ndares reconocidos por la NASA y el ej√©rcito de los Estados Unidos.

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Pero, ¬Ņla nave lleg√≥ realmente al espacio? Depende de a qui√©n le preguntes.

En los Estados Unidos, la Administraci√≥n Federal de Aviaci√≥n (FAA) reconoce que el l√≠mite se encuentra a 80 kil√≥metros sobre la Tierra. Como se√Īal√≥ el comunicado de prensa de Virgin Galactic, la FAA otorgar√° a los pilotos Stucky y Sturckow las Alas de Astronauta Comercial de la FAA, durante una ceremonia en Washington DC. Esta l√≠nea de demarcaci√≥n tambi√©n es reconocida por agencias gubernamentales de Estados Unidos como la NASA y el ej√©rcito. Este l√≠mite es un tanto arbitrario, pero est√° ubicado entre la mesosfera y la termosfera, y representa el supuesto final de la atm√≥sfera.

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Pero también está la línea Karman, que considera que el espacio comienza a 100 kilómetros sobre la Tierra. Esta línea de demarcación está reconocida por la Fédération Aéronautique Internationale (FAI), un grupo de normas internacionales sobre aeronáutica y astronáutica. Curiosamente, la línea Karman fue el límite reconocido por la competición Ansari X Prize, que ganó el SpaceShipOne en 2004. En este límite, cerca del final de la termosfera, la atmósfera es tan delgada que ya no se aplican los principios del vuelo aeronáutico, y un vehículo a esta altitud debe moverse más rápido que la velocidad orbital para lograr sustentación. La Comisión de Registros de Astronáutica de la FAI (ICARE) lo describe así:

En Aeronáutica, a medida que aumenta la altitud tienes que tratar con una atmósfera cada vez menos densa, por lo tanto, necesitas de velocidades cada vez mayores para que el aparato de vuelo pueda ser controlado mediante fuerzas aerodinámicas. Una velocidad tan alta, de hecho, que por encima de cierta altitud, podía ser cercana, o incluso superar la velocidad orbital a dicha altitud (p. ej. La sustentación no sería necesaria porque la fuerza centrífuga bastaría y, en consecuencia, el vuelo aerodinámico sería innecesario). A la inversa, en astronáutica, un vuelo orbital cada vez más bajo supone encontrar una atmósfera cada vez más densa, tanto que sería imposible mantener la órbita durante varios giros alrededor de la Tierra sin un impulso significativo hacia adelante (haciendo que la caída libre, uorbitar, no tenga sentido).

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Se calculó que este límite estaba muy cerca de los 100 kilómetros, por lo que es ahí donde se estableció la línea Karman.

Para complicar a√ļn m√°s las cosas, los nuevos c√°lculos realizados por Jonathan McDowell, un astrof√≠sico del Centro de Astrof√≠sica Harvard-Smithsonian, sugieren que la l√≠nea Karman est√° realmente m√°s cerca de la Tierra, al menos en unos 20 kil√≥metros. Si se aceptan los c√°lculos de McDowell, el l√≠mite estar√≠a m√°s cerca de los 80 kil√≥metros, un punto muy parecido al l√≠mite que reconoce la FAA.

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Tambi√©n hay que tener en cuenta las expectativas humanas. Para los posibles turistas espaciales, estos l√≠mites pueden no tener ning√ļn sentido si no coinciden con lo que buscan. Estos vuelos son suborbitales, por lo que la nave espacial apenas pasa tiempo en el espacio, y no permiten que un pasajero flote libremente en microgravedad. As√≠ que los futuros pasajeros de SpaceShipTwo, tendr√°n que contentarse con la extraordinarias vistas y haber estado t√©cnicamente en el espacio.

En cualquier caso, Virgin Galactic utiliza el límite establecido en 80 kilómetros.

‚ÄúAhora continuaremos con la parte restante de nuestro programa de pruebas de vuelo, que nos permitir√° ver el motor del cohete activo durante m√°s tiempo y que el VSS Unity vuele a√ļn m√°s r√°pido y m√°s alto, para brindar a miles de astronautas privados una experiencia que les mostrar√° una nueva perspectiva sobre nuestra relaci√≥n con la tierra y el cosmos‚ÄĚ, dijo Branson. ‚ÄúEste es un d√≠a trascendental y no podr√≠a estar m√°s orgulloso de nuestros equipos, que juntos han abierto un nuevo cap√≠tulo de la exploraci√≥n espacial‚ÄĚ.

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Virgin Galactic no ha anunciado a√ļn ninguna fecha para los vuelos comerciales de SpaceShipTwo, pero este lanzamiento supone un paso importante en esa direcci√≥n. Hasta la fecha, m√°s de 600 personas se han inscrito, gastando hasta $250.000 por un ticket para poder ir al espacio. O a una versi√≥n de √©l. [Virgin Galactic, SpaceNews]