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La vista desde la VSS Unity a una altura de 83 kilómetros. Imagen: Virgin Galactic
La vista desde la VSS Unity a una altura de 83 kilómetros. Imagen: Virgin Galactic

Ayer, Virgin Galactic envió al espacio su aeronave comercial SpaceShipTwo, todo un hito para una compañía privada. Tras alcanzar una altitud máxima de 82,68 km, la nave llegó a estar a 17,32 km por debajo de la línea Karman, el límite que separa la atmósfera del espacio. Lo que nos lleva inevitablemente a hacernos la siguiente pregunta: ¿Qué diablos es en realidad el espacio?

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Antes de comenzar a analizar los límites del espacio, hablemos brevemente del logro de Virgin Galactic.

Tras 14 años de desarrollo y después un trágico revés que terminó con la muerte de un piloto en 2014, Virgin Galactic llegó finalmente al espacio, o al menos, a lo que ellos consideran espacio.

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Ayer, sobre el desierto de Mojave en California, la VSS Unity de Virgin Galactic, alcanzó 82.68 kilómetros de altura, según un comunicado de prensa de la empresa aeroespacial. Fue el primer vuelo espacial de un vehículo fabricado por Virgin Galactic y también el primer vuelo espacial humano que ha sido lanzado desde suelo estadounidense desde la última misión del Transbordador Espacial STS en 2011. Además, debido a que la NASA había enviado varios experimentos a bordo de Unity, ha sido el primer vuelo de Virgin Galactic que ha generado ingresos.

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El avión WhiteKnightTwo soltó la Unity a una altitud de 13,1 kilómetros a las 10:11 a.m. ET. Liberado de su nave nodriza, el vehículo suborbital activó sus cohetes durante 60 segundos, alcanzando una velocidad máxima de Mach 3.9. Desde el control de misión en la Tierra felicitaron a los pilotos diciendo: “Unity, bienvenida al espacio”. Las fotos tomadas de Unity muestran la negrura del espacio y la curvatura característica de nuestro planeta.

El vehículo alcanzó Mach 2.5 durante su reingreso a la atmósfera, gracias a su avanzado sistema de “estabilización”, en el que sus alas de cola se colocan en ángulo para crear rozamiento, como si se tratase de un volante de bádminton. A las 11:11 a.m. ET, el vehículo estaba aterrizando en el puerto espacial de Virgin Galactic en el desierto de Mojave.

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Como resultado del logro de hoy, los pilotos de Unity, Mark “Forger” Stucky y Frederick “CJ” Sturckow, ahora son oficialmente astronautas, siguiendo los estándares reconocidos por la NASA y el ejército de los Estados Unidos.

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Pero, ¿la nave llegó realmente al espacio? Depende de a quién le preguntes.

En los Estados Unidos, la Administración Federal de Aviación (FAA) reconoce que el límite se encuentra a 80 kilómetros sobre la Tierra. Como señaló el comunicado de prensa de Virgin Galactic, la FAA otorgará a los pilotos Stucky y Sturckow las Alas de Astronauta Comercial de la FAA, durante una ceremonia en Washington DC. Esta línea de demarcación también es reconocida por agencias gubernamentales de Estados Unidos como la NASA y el ejército. Este límite es un tanto arbitrario, pero está ubicado entre la mesosfera y la termosfera, y representa el supuesto final de la atmósfera.

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Pero también está la línea Karman, que considera que el espacio comienza a 100 kilómetros sobre la Tierra. Esta línea de demarcación está reconocida por la Fédération Aéronautique Internationale (FAI), un grupo de normas internacionales sobre aeronáutica y astronáutica. Curiosamente, la línea Karman fue el límite reconocido por la competición Ansari X Prize, que ganó el SpaceShipOne en 2004. En este límite, cerca del final de la termosfera, la atmósfera es tan delgada que ya no se aplican los principios del vuelo aeronáutico, y un vehículo a esta altitud debe moverse más rápido que la velocidad orbital para lograr sustentación. La Comisión de Registros de Astronáutica de la FAI (ICARE) lo describe así:

En Aeronáutica, a medida que aumenta la altitud tienes que tratar con una atmósfera cada vez menos densa, por lo tanto, necesitas de velocidades cada vez mayores para que el aparato de vuelo pueda ser controlado mediante fuerzas aerodinámicas. Una velocidad tan alta, de hecho, que por encima de cierta altitud, podía ser cercana, o incluso superar la velocidad orbital a dicha altitud (p. ej. La sustentación no sería necesaria porque la fuerza centrífuga bastaría y, en consecuencia, el vuelo aerodinámico sería innecesario). A la inversa, en astronáutica, un vuelo orbital cada vez más bajo supone encontrar una atmósfera cada vez más densa, tanto que sería imposible mantener la órbita durante varios giros alrededor de la Tierra sin un impulso significativo hacia adelante (haciendo que la caída libre, uorbitar, no tenga sentido).

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Se calculó que este límite estaba muy cerca de los 100 kilómetros, por lo que es ahí donde se estableció la línea Karman.

Para complicar aún más las cosas, los nuevos cálculos realizados por Jonathan McDowell, un astrofísico del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, sugieren que la línea Karman está realmente más cerca de la Tierra, al menos en unos 20 kilómetros. Si se aceptan los cálculos de McDowell, el límite estaría más cerca de los 80 kilómetros, un punto muy parecido al límite que reconoce la FAA.

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También hay que tener en cuenta las expectativas humanas. Para los posibles turistas espaciales, estos límites pueden no tener ningún sentido si no coinciden con lo que buscan. Estos vuelos son suborbitales, por lo que la nave espacial apenas pasa tiempo en el espacio, y no permiten que un pasajero flote libremente en microgravedad. Así que los futuros pasajeros de SpaceShipTwo, tendrán que contentarse con la extraordinarias vistas y haber estado técnicamente en el espacio.

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En cualquier caso, Virgin Galactic utiliza el límite establecido en 80 kilómetros.

“Ahora continuaremos con la parte restante de nuestro programa de pruebas de vuelo, que nos permitirá ver el motor del cohete activo durante más tiempo y que el VSS Unity vuele aún más rápido y más alto, para brindar a miles de astronautas privados una experiencia que les mostrará una nueva perspectiva sobre nuestra relación con la tierra y el cosmos”, dijo Branson. “Este es un día trascendental y no podría estar más orgulloso de nuestros equipos, que juntos han abierto un nuevo capítulo de la exploración espacial”.

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Virgin Galactic no ha anunciado aún ninguna fecha para los vuelos comerciales de SpaceShipTwo, pero este lanzamiento supone un paso importante en esa dirección. Hasta la fecha, más de 600 personas se han inscrito, gastando hasta $250.000 por un ticket para poder ir al espacio. O a una versión de él. [Virgin Galactic, SpaceNews]

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